Manuel Merlevede is net als Bjorn Syx en Cedriek Merlevede een bekende naam in het autocrossmilieu, maar relatief nieuw in de rallywereld. "Vorig jaar reden we nog samen autocross, maar dit jaar hebben we allemaal de definitieve overstap naar rally gemaakt", vertelt de 25-jarige Woestenaar. "In totaal heb ik zo'n negen jaar autocross gereden. Vorig seizoen werd ik nog Belgisch kampioen in mijn categorie. Ondertusse...

Manuel Merlevede is net als Bjorn Syx en Cedriek Merlevede een bekende naam in het autocrossmilieu, maar relatief nieuw in de rallywereld. "Vorig jaar reden we nog samen autocross, maar dit jaar hebben we allemaal de definitieve overstap naar rally gemaakt", vertelt de 25-jarige Woestenaar. "In totaal heb ik zo'n negen jaar autocross gereden. Vorig seizoen werd ik nog Belgisch kampioen in mijn categorie. Ondertussen was ik ook actief in het serviceteam van mijn broer Christophe en dat van Vincent Verschueren bij Godrive. Het was Vincent die het serviceteam twee jaar geleden aanspoorde om het in de Rallysprint van Oudenaarde ook zelf eens te proberen achter het stuur. Ik reed toen afwisselend met Thomas Cloet. Elk namen we twee KP's voor onze rekening."Het avontuur met de Peugeot 208 R2 van Pevatec kreeg vorig jaar een vervolg in de Short Rally van de Monteberg. "Ondertussen had Thomas besloten zich volledig op de rol van copiloot te concentreren. Aan het begin van dit seizoen stelden we Ieper als grote doel voorop, met de Rally van de Monteberg als testwedstrijd. Dat we daar de zege in klasse F haalden was eigenlijk totaal onverhoopt. We hadden niet gedacht dat we namen als Bjorn Deruyter en Freek Vanbeveren, die toch al een pak meer R2-ervaring hebben, zouden kunnen volgen, laat staan kloppen. Eigenlijk hebben we de ganse dag ons eigen ritme gereden en geen onnodige risico's genomen."Ook in de Ypres Rally wil Merlevede zich op zijn eigen wedstrijd concentreren. "Eigenlijk hebben we maar één groot doel: uitrijden. We hebben ons ingeschreven in het Junior BRC omdat dat voordeliger is, maar we hebben zeker niet de ambitie om de strijd aan te gaan met de vaste waarden zoals Gilles Pyck. We gaan onze eigen koers rijden. Zonder pech kun je zo meestal ver raken in Ieper. Met o.a. fysieke training proberen we ons ondertussen zo goed mogelijk voor te bereiden. Proeven die door het couperen voortdurend veranderen, voor het eerst in het donker rijden... Het wordt in elk geval een bijzondere ervaring", aldus Merlevede.