Ontdekkers Patrick Lefevere & Johan Molly: “Julian had Ronde vorig jaar al kunnen winnen”

In eigen land bleef Julian Alaphilippe onder de radar. In West-Vlaanderen lieten ze die kans niet liggen.© BELGA
In eigen land bleef Julian Alaphilippe onder de radar. In West-Vlaanderen lieten ze die kans niet liggen.© BELGA
Tom Vandenbussche

Wereldkampioen op de weg. Tourheld en winnaar van Milaan-Sanremo in 2019. En zondag één van de drie topfavorieten in de Ronde van Vlaanderen. Maar nog belangrijker: Julian Alaphilippe (28) rijdt voor een West-Vlaamse ploeg, Deceuninck-Quick-Step, en werd ontdekt door twee West-Vlamingen. “Het is raar dat ze hem in Frankrijk niet moesten hebben”, zeggen Patrick Lefevere (66) en Johan Molly (50) in koor.

Frank Vandenbroucke. Hij was het die Lefevere en Molly samenbracht. “In 2002”, voegt Molly er meteen aan toe. “Jij weet dat allemaal nog?”, vraagt Lefevere. Molly knikt. “Ik zat dat jaar bij Lotto, Frank bij Domo-Farm Frites. Frank wilde me erbij als verzorger. In de Ronde van Polen heeft hij me overtuigd en enkele dagen later spraken we met Patrick af aan een tankstation in Kortrijk. Het was meteen in orde.”

Eerst als verzorger, maar al vlug werd je ook de officieuze scout. Hoe is dat gegroeid?

Lefevere : “Heel spontaan. Je weet dat we beiden in de jeugd geïnteresseerd zijn. Ik bekeek thuis elke maandagochtend de uitslagen in de krant. Johan deed dat ook. Dan stelde hij me voortdurend vragen. Ken je die coureur? En ken je die coureur? (glimlacht) Johan was goed thuis in de Franse en Spaanse markt, ik meer in de Belgische en Italiaanse.”

Molly : “Florian Sénéchal was de eerste die ik aanbracht.”

Lefevere : “Sénéchal reed als belofte voor EFC, de ploeg van Wim Feys en Michel Pollentier.”

Molly : “Florian was één van de renners die naar ons jaarlijks jongerenkamp is gekomen.”

Lefevere : “In Kortrijk was dat. Een kennismakingsdag waarop we die jonge talenten wilden leren kennen. Johan organiseerde dat en koos mee de renners uit.”

Molly : “Zoals Yves Lampaert, Mads Pedersen, Mads Würtz Schmidt, Lennard Kämna en Filippo Ganna. Ganna was toen nog junior, maar liet op training geen goeie indruk. Ik had niet verwacht dat hij zo goed zou worden.”

Lefevere : “Op een bepaald moment kwam ook ene Julian Alaphilippe ter sprake. In welk jaar was dat ook alweer?”

Johan Molly en Patrick Lefevere: “Florian Sénéchal mag de Ronde winnen. Hij verdient dat.”©JOKE COUVREUR
Johan Molly en Patrick Lefevere: “Florian Sénéchal mag de Ronde winnen. Hij verdient dat.”©JOKE COUVREUR

Molly : “Eind 2012.”

Lefevere : “Ik heb Julian toen ook voor het eerst ontmoet, op de cross in Bredene. Wij waren er met een camper voor Stybar, hij met een camionnetje. Het was slecht weer. Julian stond te bibberen op zijn benen en vroeg of hij een douche mocht nemen.”

Molly : “Twee weken later zorgde hij in de Wereldbekercross voor beloften in Rome voor de eerste zege van Etixx-iHNed, de continentale opleidingsploeg waarmee Patrick in 2013 is begonnen.”

Lefevere : “Etixx-iHNed was het gevolg van de scouting die Johan deed. Links en rechts rondkijken. Tests afnemen. En toen heb ik gezegd: we gaan een ploeg maken . Pas op, die gasten wilden allemaal wat verdienen. In Frankrijk hebben ze daar een mooi woord voor: les smics (minimumloon, red.) . Dus gaven wij die gasten 20.000 euro per jaar als onkostenvergoeding. Ik heb Julian toen ook gevraagd en hij heeft getekend.”

Ook Konrad, Vakoc, Garcia Cortina, Schachmann, Cavagna, Mas en Narvaez reden voor het opleidingsteam dat vier jaar bestond. Je zou er een stevig ploegje mee kunnen bouwen.

Lefevere : (knikt) “Die jongens zijn bijna allemaal prof geworden. Neem nu Markus Hoelgaard. Die haalde vorige week de top tien in de E3. Ik ben ooit speciaal naar Stavanger in Noorwegen gevlogen om de vader te ontmoeten. Twee uur op de luchthaven en meteen terug. Hij had twee zonen. Hoe heet zijn broer ook alweer?

Molly : “Daniel. Via internet kwam ik met hen in contact. Het geeft een zalig gevoel om zo’n jongen nu boven water te zien komen.”

Lefevere : “Het grappige aan het hele verhaal: Louis Verhelst, degene die ik er niet bij wilde, omdat ik hem al te oud vond, won in 2013 meteen drie koersen. De schwung zat er meteen in. De keuze voor Louis bleek achteraf dus een goeie keuze. Hij is daarna prof geworden bij Cofidis, maar kon het WorldTourniveau niet aan. Weet je dat hij vandaag een topfunctie bij Unilin (producent van Quick-Step-vloeren, red.) heeft? Hij is dus ook coureur geworden. (grijnst) Hij betaalt onze facturen.”

Een jaar later, in 2014, werd Alaphilippe prof bij Omega Pharma-Quick-Step. Klopt het dat er nog één plaats vrij was en er tussen hem en Sénéchal moest gekozen worden?

Lefevere : “Het probleem was dat Florian prof wilde worden, maar ik hem liever nog een jaar in de opleidingsploeg zag rijden. Ik vond hem te jong om al bij ons, een topploeg, te komen rijden. Die tussenstap wilde hij niet. En dus koos hij voor Cofidis.”

Molly : “Ik begrijp dat ook wel. Florian kon er als neoprof goed zijn boterham verdienen, maar Patrick heeft er later (eind 2017, red.) alles aan gedaan om hem terug naar Quick-Step te halen.”

Spijt van de keuze voor Alaphilippe hebben jullie niet. Wat is zijn strafste prestatie tot nu?

Lefevere : “Zijn wereldtitel in Imola, maar puur fysiek gezien was de Tour van 2019, waarin hij vijftien dagen de gele trui droeg en ei zo na won, het strafste wat ik van hem al zag. Zeker zijn tijdritzege in de gele trui tegen die toppers.”

Molly : “Dat was heel straf.”

Johan, jij gelooft dat hij de Tour kan winnen, hé?

Molly : (knikt nadrukkelijk)

Lefevere : “Ik zeg geen neen. In 2019 had het al gekund, maar het zat allemaal tegen. Als de UCI het reglement had gevolgd, moest het die bergrit cancelen. Men wist dat er door dat extreme weer niet tot de finish kon gereden worden. Je kan tegen coureurs toch niet zeggen: het is aankomst op de top van de Iséran met een stopwatch . Dat is iets van voor de oorlog. Weet je dat men daags nadien nog tot ’s middags niet zeker was dat de laatste bergrit kon doorgaan? Het stormde. In het worstcasescenario werden beide etappes afgelast en was er alleen nog de slotrit in Parijs. Dan won Julian de Tour en spreekt er over twintig jaar niemand nog over de twee bergritten die weggevallen zijn.”

Molly : “Ik zag Julian in 2013 bezig in de Ronde van de Toekomst. Op dag één werd hij derde in de proloog. Op dag twee werd hij derde in een massasprint na Ewan. En op de slotdag won hij een bergrit voor Mohoric en Adam Yates. Oké, het was maar de Ronde van de Toekomst, maar als je in de belangrijkste wedstrijd van het jaar voor beloften in drie verschillende disciplines bij de besten bent, ben je een groot talent.”

Lefevere : “Ik vond het indertijd vooral raar dat Frankrijk hem niet ontdekt heeft.”

Molly : “Marc Madiot vroeg wel eens naar hem, maar concreet is het nooit geworden. Vreemd.”

Patrick, twee jaar geleden heb je na de zege van Alaphilippe in Milaan-Sanremo naar Johan gestuurd: ‘gefeliciteerd, je grootste ontdekking tot nu toe!’ Een mooi gebaar van je.

Lefevere : “Ik vergeet zoiets niet, Julian ook niet. Als Johan een bericht naar hem stuurt of hem opbelt, zal hij altijd antwoorden.”

Johan Molly en Patrick Lefevere: “Florian Sénéchal mag de Ronde winnen. Hij verdient dat.”©JOKE COUVREUR
Johan Molly en Patrick Lefevere: “Florian Sénéchal mag de Ronde winnen. Hij verdient dat.”©JOKE COUVREUR

Molly : “Het is nog nooit gebeurd dat hij niet antwoordde, opnam of terugbelde. Ik ga hem ook niet opbellen voor niets. Maar als ik eens een tijdje niets van me laat horen, gebeurt het dat hij me een bericht stuurt en vraagt: ben je me vergeten ? Mooi, toch?”

Patrick, jij bent ervan overtuigd dat hij vorig jaar ook de Ronde had kunnen winnen, hé?

Lefevere : (knikt) “Ik ga zeker niet beweren dat hij Van Aert en Van der Poel er zou hebben afgereden. Maar in alle sprints die Julian deed, zie je dat hij meteen twee wielen voorsprong nam. Op Hirschi in de Tour. Op Van Aert in Sanremo. En op Van der Poel in de Brabantse Pijl. Puur op vlak van acceleratie moet hij dus niet voor die twee onderdoen. De spurt die Wout en Mathieu in de Ronde gedaan hebben, begon heel laat. Julian zou daar ook als eerste aangezet hebben en ik had nog wel eens willen zien hoe dat was afgelopen.”

Zondag rijdt hij zijn tweede Ronde. De voorbije weken hebben we hem niet zo vaak gezien. Een bewuste keuze?

Lefevere : “Zeker. Hij heeft eerst de Italiaanse koersen gereden. Nu doet hij de Ronde en straks, eind april, wil hij ook nog goed zijn in Luik-Bastenaken-Luik.”

Hoe goed is hij momenteel?

Lefevere : “Dat zullen we zondag zien. Met hem weet je nooit.”

Krijgen we een sprint met drie?

Molly : (glimlacht) “Ik denk dat Patrick andere plannen heeft.”

Lefevere : “Je mag nog zoveel plannen hebben als je maar wil. In Harelbeke rijden we ze figuurlijk naar huis, maar twee dagen later in Wevelgem komen we er zelf niet meer aan te pas.”

Oké, wie wint zondag dan?

Molly : “Doe mij maar Sénéchal. Ik vind dat Florian het verdient om eens een grote koers te winnen. Juist, hé, Patrick?”

Lefevere : “Zeker.”

En jij, Patrick: Lampaert?

Lefevere : “Yves mag van mij winnen, maar dan moet hij wat meer met zijn hoofd rijden. Hij koerst zo nerveus. Hij wil het zo graag, hé.”

Zonder die lekke band zat hij in Harelbeke ook in de kopgroep en won hij misschien wel de E3.

Lefevere : (knikt) “Dan hadden we waarschijnlijk nog een probleem gehad: wie zou er als eerste gedemarreerd hebben? Hem kennende zou dat Lampie geweest zijn. Maar of het de goeie aanval geweest zou zijn, weet ik niet. Voor mij is het allemaal goed wie er zondag wint, zolang hij maar een trui van ons aan heeft.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.