Thomas Deschamps (25) is bondscoach op het WK padel: “Top acht met damesploeg is straks het doel in Qatar”

In Qatar rekent Thomas Deschamps onder meer op Helena Wyckaert. Zij is niet alleen de eerste Belgische profspeelster ooit, maar ook zijn vriendin. “Samen vormen we inderdaad zowat hét padelkoppel van België.” © GF
Arjan Desante
Arjan Desante Medewerker KW

Thomas Deschamps (25) debuteerde afgelopen zomer tot zijn eigen verbazing als coach van de nationale damesploeg padel. Het team presteerde boven verwachting en werd knap vijfde op het EK. De Avelgemnaar bleef bijgevolg aan boord als bondscoach en staat straks ook aan het roer tijdens het WK padel in Qatar. “Als speler kwam ik ook in aanmerking voor een selectie in de WK-ploeg, maar ik wou de dames niet in de steek laten.”

Van 15 tot 20 november vindt het WK padel plaats in Qatar. Zowel bij de dames als de heren wist België zich bij de zestien deelnemers te scharen. Terwijl het mannenteam geleid wordt door de ervaren Chileen Juan Pablo Abarca De La Fuente – een voormalige sparringpartner van onder meer Justine Henin – is de bondscoach bij de dames een 25-jarige West-Vlaming. Bij de Rode Duivels zien we het nog niet meteen gebeuren, maar Thomas Deschamps uit Avelgem debuteerde afgelopen zomer wel degelijk als piepjonge bondscoach.

Debuut in Marbella

“Eerlijk is eerlijk: ook voor mij was het een complete verrassing”, lacht Thomas. “Eigenlijk was ik in eerste instantie ontgoocheld, want als speler viel ik net naast de EK-selectie. Daarna vroeg de federatie me echter of ik toch wou afreizen naar Marbella, maar dan als coach van de dames. Een unieke kans, dus twijfelde ik geen seconde. Helemaal onlogisch is het overigens niet, want ik train sowieso al enkele dames uit de selectie. En met een vijfde plaats was het resultaat ook heel mooi. De dames hadden voordien geen coach mee tijdens tornooien en vonden het toch een grote meerwaarde.”

Voor het WK in Qatar ging Thomas zelfs nog een stapje verder. Zo verkoos hij zijn rol als coach boven zijn kansen als speler. Zo is geboren Bruggeling Dominique Coene, die in Maldegem woont, de enige West-Vlaamse speler op het WK. “Het klopt dat ik hierover in gesprek ging met de federatie. Als speler kwam ik misschien wel in aanmerking voor een plaatsje in de selectie, maar er was geen plan-B als coach voor de dames. En ik wou de speelsters absoluut niet in de steek laten.”

Op het WK komen enkel de zestien beste landen in aanmerking. Zowel bij de dames als de heren lijken Spanje, Frankrijk, Italië en Argentinië buiten categorie. “Met de dames staan we momenteel tiende op de wereldranglijst, dat was het resultaat op het laatste WK in Paraguay. Niet slecht, maar ditmaal durven we iets hoger te mikken. Een plaats bij de eerste acht is dan ook het doel. De mannenploeg daarentegen werd de vorige keer al heel knap zesde. Ik kan natuurlijk niet spreken voor mijn collega-bondscoach, maar volgens mij zou een evenaring van dat resultaat een succes zijn.”

Padelkoppel bij uitstek

Om straks succesvol te zijn in Qatar, rekent Thomas onder meer op de Belgische topspeelster Helena Wyckaert. Zij is niet alleen de eerste Belgische profspeelster ooit, maar ook… zijn vriendin. “Samen vormen we inderdaad zowat hét padelkoppel van België”, lacht Thomas. “We wonen sinds anderhalf jaar ook samen in Mechelen, wat een stuk handiger is dan de vele verplaatsingen vanuit Avelgem. Helena woonde drie jaar in Spanje om zich op padel te storten en schopte het individueel tot de 52ste plaats op de wereldranglijst. Tijdens de pandemie moest ze zich wat aanpassen. Nu runt ze padelschool Ter Eiken in Edegem, waar ik zelf ook 10 à 15 uur per week lesgeef.”

Met de dames staan we tiende op de ranking. We durven straks dus iets hoger mikken

“Ook ik droomde er overigens van om het te proberen als profspeler. Tijdens mijn laatste jaar aan de universiteit had ik een topsportstatuut, zo kon ik een stage van anderhalve maand volgen in Madrid. Maar ook voor mij was corona de spelbreker. Gelukkig kreeg ik daarna de kans om in het kader van mijn master lichamelijke opvoeding stage te lopen bij Tennis Vlaanderen. Vervolgens kwam er ook een jobaanbieding, die ik onmogelijk kon weigeren. Zo ben ik nu hoofdzakelijk actief als conditietrainer bij de tennisfederatie en sporadisch ook als tennistrainer. Aangezien ik al sinds mijn achtste stages volg bij Tennis Vlaanderen is het toch wel enorm mooi dat ik nu professioneel aan de topsport verbonden blijf.”

World Padel Tour

Hoewel Thomas en zijn vriendin zich momenteel voluit op padel storten, is het verre van evident om prof te worden in deze sport. De prijzengelden zijn dan ook niet te vergelijken met de centen die toptennissers opstrijken. “Je moet vooral veel zelf investeren in je carrière – zoals Helena deed tijdens haar drie jaar in Spanje – en rekenen op sponsors”, beseft Thomas. “Op het hoogste niveau, de World Padel Tour, zijn de prijzengelden nu wel met dertig procent gestegen. Maar als ik me niet vergis, kreeg de winnaar van de masters in een recent verleden nog 7.000 euro. Peanuts dus in vergelijking met het tennis en de dames krijgen dan nog aanzienlijk minder dan de mannen. Gelukkig zijn er steeds meer middelen, mede dankzij de tv-gelden. Ook in België kan je soms padel bekijken op Play Sports.”

“Helena en ik zijn overigens de enige Belgen die ooit al een ronde wonnen in de World Padel Tour. Daarnaast zijn er echter ook Challengers en FIP-tornooien, vergelijkbaar met de ITF-tornooien in het tennis. Die internationale tornooien zijn ideaal om punten te verzamelen, zodat je op termijn kan deelnemen op het hoogste niveau. In België nemen de topspelers het dan weer tegen elkaar op in de Belgian Padel Tour. Al ligt de echte kracht van de hype natuurlijk in het feit dat de sport zo toegankelijk is voor iedereen. Dat merk ik ook heel erg als lesgever. Na een introductie van een halfuurtje kan je in het padel al aan een wedstrijd beginnen, terwijl er in het tennis toch meer voorbereiding nodig is. Het is gewoon een heel plezante sport, eender welk niveau je haalt. Ik zie de hype dus nog niet meteen verdwijnen.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.