Vanaf september 2019 bundelen vijf bestemmingen uit België (Westhoek en La Maison de la Wallonie-Picardie) en Frankrijk (Communauté de Communes des Hauts-de-Flandre, Communauté de Communes de Flandere-Intérieure en Pas de Calais Tourisme) hun krachten in het kader van het Europees Interreg V France-Wallonie-Vlaanderen project 'Ruralité'. Het project heeft een looptijd van vier jaar en een globaal budget van 1.880.345 euro.
...

Vanaf september 2019 bundelen vijf bestemmingen uit België (Westhoek en La Maison de la Wallonie-Picardie) en Frankrijk (Communauté de Communes des Hauts-de-Flandre, Communauté de Communes de Flandere-Intérieure en Pas de Calais Tourisme) hun krachten in het kader van het Europees Interreg V France-Wallonie-Vlaanderen project 'Ruralité'. Het project heeft een looptijd van vier jaar en een globaal budget van 1.880.345 euro."Het project kan de toeristische aantrekking stimuleren in deze grensstreek", zegt Sabien Lahaye-Battheu, gedeputeerde en voorzitter van Westtoer. "Zowel hoeveproducenten als logiesuitbaters en private spelers krijgen de kans om nieuwe innovatieve ideeën te introduceren. Specifieke accenten kunnen een sterke impact hebben. Denk bijvoorbeeld aan het atelier van een glasblazer waar je als fietser kan stoppen om even te verpozen.""Het unieke aan dit project is dat vijf partners grensoverschrijdend de handen in elkaar slaan", aldus Lahaye-Battheu. "Deze bestemmingen hebben dezelfde kenmerken, maar worden ook geconfronteerd met dezelfde uitdagingen. Het belang van lokale producten en vakmanschap, van 'slow tourism', de zoektocht naar authenticiteit en de terugkeer naar de natuur... Al deze trends vormen hefbomen voor de verdere ontwikkeling van plattelandstoerisme. Het is noodzakelijk het toeristisch aanbod in een rurale omgeving op te waarderen zodat het aanbod meer is afgestemd op de noden van de huidige bezoekers in een verhoogde concurrentiële omgeving.""Experts en designers zullen samen met de ondernemers aandacht besteden aan de commercialisatie van streekproducten", geeft directeur Stefaan Gheysen als voorbeeld van een concrete actie. "Lokale chefs worden gestimuleerd om streekproducten te gebruiken. Via de Westtoer-actie 'Chef, we dagen u uit' maken ze kennis met producten uit de streek en worden ze uitgedaagd om originele recepten uit te werken. Tegelijk zet 'Ruralité' hen aan om na te denken over het imago en de profilering van hun zaak."De lokale ondernemers kunnen ook deelnemen aan studiereizen om kennis te maken met innovatieve voorbeelden. Ook workshops en individuele begeleiding staan op het programma. "Het project wil tevens het toeristisch aanbod in de streek verbeteren", zegt Stefaan Gheysen. "Centraal staan beleving en een sterke link met de natuur, het landschap en de lokale smaken. Origineel voor het brede publiek zijn alvast de feestelijke diners op unieke locaties, met lange gastentafels pal op de grens tussen Frankrijk en België in 2020."De acties worden gestructureerd in vier werkpakketten: de valorisatie van de korte keten en streekproducten; de vorming, individuele coaching en netwerkvorming van professionele ondernemers; de ontwikkeling van gemeenschappelijke communicatietools; en ten slotte de ontwikkeling van innovatieve toeristische producten en diensten.De voorstelling van het project vond plaats in Stefans Pottery van Stefan Ferlin in Roesbrugge, die wordt gezien als een schoolvoorbeeld van innovatie in plattelandstoerisme. "In 2016 begon ik met pottenbakken in het centrum van Ieper", vertelt Stefan. "Maar ik moest daar weg en verhuisde de pottenbakkerij naar Roesbrugge. Een half jaar geleden openden we hier de deuren. Aanvankelijk dacht ik dat het op het platteland moeilijker zou worden om geïnteresseerden te vinden voor workshops en dergelijk, maar het tegendeel bleek waar. Meer mensen vonden de weg naar Stefans Pottery."Stefan geeft toe dat het wellicht niet zou lukken mocht hij achterover leunen en niets zou doen om volk te lokken. "Om te beginnen restaureerden we deze schuur in zijn authentieke stijl en met gevoel voor het artisanale. Het is een open atelier, dus het moest ook aantrekkelijk zijn. Verder zijn we ook een rustpunt. Mensen kunnen hier dus binnen komen, iets drinken - in keramieken glazen - of picknicken. Binnenkort openen we ook een B&B en zijn we van plan om een camping voor backpackers te voorzien. We werken ook samen met streekproducenten zoals Atelier Hortense voor gebak en Pegasus en l'Heritage voor ijs. Uiteraard ontbreken ook de streekbieren niet in onze koelkast. Ten slotte beginnen we binnenkort ook met kleinschalige cultuurevenementen, zoals een comedy-avond."