Cojarec mag zich Trends Gazelle noemen: “Van afval maken wijeen nieuwe grondstof”

Conny Versmissen en Jan Kenis runnen samen met hun zonen Michiel en Johan Cojarec.©Frank Meurisse Frank Meurisse
Conny Versmissen en Jan Kenis runnen samen met hun zonen Michiel en Johan Cojarec.©Frank Meurisse Frank Meurisse
Philippe Verhaest

Van tapijtenafval een bodemverbeteraar voor paardenpistes maken: dat is de core business van Cojarec. Het levert het bedrijf nu de titel van Trends Gazelle in de categorie ‘kleine bedrijven’ op. “Een hele eer”, vindt zaakvoerder Conny Versmissen. “Zelfs tijdens de coronacrisis mochten we een groei noteren.”

Het verhaal van Cojarec leest als een roman. Conny Versmissen (57) en haar echtgenoot Jan Kenis (59) richtten het bedrijf op in 2012, maar hadden toen al flink hun sporen in de sector verdiend. “We werkten vroeger voor een Waregemse firma die in de recyclagewereld actief was”, legt Conny uit. “Die onderneming verhuisde naar Frankrijk en wij trokken mee. Een jaar later kregen we jammer genoeg te horen dat er voor ons geen plaats meer was.”

Het koppel bleef niet bij de pakken zitten en besloot om die jarenlange expertise in een eigen bedrijf te gieten. Mét resultaat. Ondertussen zijn ook hun zonen Michiel (35) en Johan (38) in de zaak gestapt en gaat het Cojarec meer dan ooit voor de wind.

“We staan er ook zelf van te kijken dat ons product wereldwijd aanslaat”

“Wij recycleren synthetische vezels uit tapijtafval. Die worden wereldwijd gebruikt om zandpistes voor paarden te verbeteren. Daarnaast verwerken we ook harde plastics. Die worden vermaald, gewassen en herverpakt en kunnen gebruikt worden om bijvoorbeeld plastic stoelen of emmers te maken.”

Geen blessures

Het tapijtafvalverhaal zorgde voor een enorme boost. “Ons product gaat naar paardenpistebouwers en daarmee kunnen ze de stabiliteit en schokdemping verhogen. Dat zorgt er dan weer voor dat paarden veel minder snel last hebben van blessures of andere letsels. Nog een troef: de vezels zorgen voor een goeie drainage en daardoor kunnen de pistes het hele jaar door bij alle weersomstandigheden gebruikt worden.”

De knowhow van Cojarec wordt ondertussen wereldwijd gebruikt. “Meer dan tachtig procent van onze omzet komt van buiten onze landsgrenzen”, vervolgt Conny. “Zuid-Afrika, Australië, Canada, Zuid-Korea, Dubai, de Verenigde Staten… Overal vind je paardenpistes die met onze vezels aangelegd zijn. Dat gaat van grote trainingscentra tot paardenfanaten die ook thuis over de beste ondergrond willen beschikken. En ja, daar staan we ook zelf van te kijken. In normale tijden bezoeken we jaarlijks enkele klanten en het doet ons nog elke keer iets wanneer we zien waarvoor ons product wordt gebruikt.”

De grondstoffen haalt Cojarec in Zuid-West-Vlaanderen. “Bij de vele tapijtfabrieken die hier te vinden zijn”, glimlacht Conny. “Balta en Associated Weavers in Ronse zijn twee van onze grootste leveranciers en sinds september 2020 is daar ook Beaulieu aan toegevoegd. Sinds 2016 opereren we vanuit een gebouw op de Beaulieu-site in Wielsbeke.”

Maar die plek wordt stilaan te klein, zegt Conny. “Ons team telt nu zestien mensen en die beschouwen we als onze Cojarec-familie. 2020 was voor ons, ondanks de coronacrisis, een goed jaar. We noteerden betere cijfers dan in 2019 en mochten een mooie omzetgroei euro noteren, ondanks het feit dat we tijdens de eerste lockdown ons bedrijf twee maanden hebben moeten sluiten. Toen zijn we enkel met onze eigen familie aan de slag gebleven.”

De toekomst oogt dan ook mooi voor Cojarec. “We zijn aan het uitkijken naar een andere en grotere locatie, maar het spreekt voor zich dat we in Zuid-West-Vlaanderen willen blijven. Hier vinden we onze grondstoffen en voelen we ons thuis. Mijn man en ik kunnen binnen enkele jaren met pensioen, maar onze twee zonen zorgen voor de nodige continuïteit. Zij zullen Cojarec verder laten bloeien.”

Lees meer over:

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.