Het probleem van leegstand wil de stad Roeselare uiteraard aanpakken. "We komen nu uit op 9,5 procent en doen het daar goed onder de centrumsteden. In West-Vlaanderen scoort enkel Brugge beter, maar ook daar zal moeten blijken hoe ze deze crisis doorkomen. In 2015 hebben we ons eerste kernplan op tafel gelegd, met heel wat concrete maatregelen. Nu, vijf jaar later, is er ons tweede kernplan met opnieuw heel wat zaken om de handelaars te ondersteunen. Zo zullen we het laatste stukje van Ooststraat opnieuw aanleggen en ook groener maken. Dat moet het winkelen daar attractiever maken. We koesteren ook het plan om lege vitrines te laten fungeren als etalage voor derden. Zo kan De Spil bijvoorbeeld de programmatie aankondigen in zo'n vitrine."
...

Het probleem van leegstand wil de stad Roeselare uiteraard aanpakken. "We komen nu uit op 9,5 procent en doen het daar goed onder de centrumsteden. In West-Vlaanderen scoort enkel Brugge beter, maar ook daar zal moeten blijken hoe ze deze crisis doorkomen. In 2015 hebben we ons eerste kernplan op tafel gelegd, met heel wat concrete maatregelen. Nu, vijf jaar later, is er ons tweede kernplan met opnieuw heel wat zaken om de handelaars te ondersteunen. Zo zullen we het laatste stukje van Ooststraat opnieuw aanleggen en ook groener maken. Dat moet het winkelen daar attractiever maken. We koesteren ook het plan om lege vitrines te laten fungeren als etalage voor derden. Zo kan De Spil bijvoorbeeld de programmatie aankondigen in zo'n vitrine."De hoge huurprijs van winkelpanden is natuurlijk ook op het stadhuis bekend."Op die huurprijzen zelf hebben wij als stad natuurlijk geen invloed. Maar we zijn wel al om tafel gaan zitten met de eigenaars. Ook voor hen is dat hun bron van inkomsten of soms zelfs hun appeltje voor de dorst. Sommigen zijn ook met hun huurders in de eerste lockdown tot een overeenkomst gekomen. Maar met de eigenaars hebben we ook een regeling uitgewerkt dat leegstaande panden aan een vaste, lage huurprijs verhuurd kunnen worden. In totaal hebben er zo al een 40-tal winkels op kunnen intekenen. We geven ook premies tot 10.000 euro voor een winkelier die zich hier in het kerngebied komt vestigen. We zien dan ook dat op De Munt heel wat jonge zaken starten, vaak in de nichesfeer. Maar die zorgen ook voor een nieuwe aantrekkingskracht van ons centrum. En vergeet ook niet dat je hier in het weekend voor 1 euro vier uur kan parkeren, dat doen andere centrumsteden ons niet na."Maar makkelijk is het zeker niet. "Het is voortdurend boren in hard hout. Er komen drie belangrijke elementen kijken bij ons handelsleven en die staan alle drie onder druk. Ten eerste is de leefbaarheid van de zaken, die vaak afhangen van de huurprijs. Dat is vaak de grootste kost van de winkelier. Ten tweede moet winkelen fun zijn, maar nu is er constant het veiligheidsgevoel dat gegarandeerd moet worden. Als stad hebben wij daar inspanningen voor gedaan en onze winkeliers doen daar ook hun stinkende best. Maar evident is het niet. We moeten 'fun' en 'safe' zien te combineren. Ten derde is er de beleving. Daar kunnen wij als stad, naast heel wat acties van de winkeliers en de centrumstraten zelf, normaal het voortouw in nemen. Dat doen we ook door allerlei events te programmeren. Maar op dit moment moeten we alles annuleren, het is nu niet het moment om een massa mensen samen te brengen. Door een mix van horeca en winkels straal je ook een bepaalde sfeer uit, maar die is er op dit moment natuurlijk niet."Een tweede lockdown komt natuurlijk weer hard aan in het handelscentrum, maar niettemin is burgemeester Declercq overtuigd dat de Roeselaarse handelaars uit het goede hout gesneden zijn. "We groeien natuurlijk toe naar een ander soort shoppen. De klassieke handelaar met een goede service naar zijn klanten toe komt weer bovendrijven. Heel wat handelaars getuigen ook van veel creativiteit. En dat betaalt zich altijd terug. Wij willen ook veel volk naar Roeselare blijven trekken. Niet enkel via de traditionele campagnes, maar ook via sociale media en influencers. Wij willen onze troeven in de kijker zetten: shopping, koers en voeding. Met onze actie 'Koop in RSL' willen we de burger lokaal laten shoppen. Wij waren een van de eersten met een dergelijke campagne, maar soms stoefen we misschien iets te weinig met onszelf", klinkt het nuchter bij de burgervader. "Een tweede bonnenkrant was al gedrukt, maar daar kwam de lockdown tussen, waardoor we een oplossing moeten zoeken..... Er komen ook bovenlokale publiciteitscampagnes om specifieke shoppingdagen in de verf te zetten: het Weekend van de Klant en de Week van de Belgische Mode waren goede voorbeelden. Ook de kerstperiode - met beperkingen uiteraard - willen we gebruiken als katalysator voor de handelaar. Samen met de vzw Shopping is er door de stad de Roeselaarse consumptiebon ontwikkeld. Die voldoet ook aan de criteria van de federale consumptiecheque en kan dus door bedrijven aan hun werknemers aangeboden worden. Die bonnen met een maximum waarde van 300 euro kunnen bij 200 handels- en horecazaken in Roeselare ingewisseld worden. 1.675 Roeselaarse bedrijven werden aangeschreven om gebruik te maken van deze mogelijkheid."Ook de horeca wordt niet vergeten. "We hebben een groot hart voor onze horeca. De horecalockdown kwam er nogal onaangekondigd, maar dit betekent net dat we hen nog meer gaan steunen. Er is onze grote campagne voor afhaal via de website Koop in RSL. We toonden grote flexibiliteit naar de zomerterrassen toe en waren een van de eerste centrumsteden met een kader voor winterterrassen. Aan onze krasactie deden bijna 100 horecazaken mee."Bij de vzw Shopping en Centrum Roeselare is marketing manager Alex Leupe ervan overtuigd dat Roeselare als handelsstad de rug zal rechten na de coronacrisis. "Maar hoe eerder die gedaan is, hoe liever natuurlijk."Dat de handel ook lijdt onder de maatregelen, dat hoeft geen betoog. "Hebben onze handelaars het makkelijk? Nee! Beginnen sommigen het financieel lastig te krijgen? Ja! Maar wij vangen tot hier toe nog geen signalen op dat er nu meerdere handelaars de brui aan zouden geven. Je moet ook weten dat het ondernemers zijn. Het zijn mensen die een droom nastreven. En die mensen geven ook niet snel op. Maar uiteraard moet het financieel ook speelbaar blijven. Wie een buffer heeft, kan het natuurlijk ook wat langer uithouden. En wanneer je eigenaar bent van je pand, is het andere zaak dan wanneer je maandelijks huur moet betalen."De panden in de Ooststraat zijn in handen van een mix van eigenaars. "Dat gaat van patrimoniumvennootschappen, over familie-eigendommen en vastgoedgroepen tot iemand die zelf eigenaar is van het pand. We weten dat heel wat huurders in de lockdown in gesprek zijn gegaan met hun verhuurder. Soms is daar een immokantoor bij betrokken. Maar wij merken dat dat wel resultaat heeft gegeven. De eigenaars beseffen ook wel dat de gouden jaren achter de rug zijn. We leven nu in een andere realiteit. Die huurprijzen daalden een aantal jaren geleden al. En wie nog met een 'oud' contract zat, kan dan eventueel heronderhandelen. Vergelijk het met een voetballer die zijn lopende contract verlengt. Meestal tekent hij dan voor meerdere jaren bij aan een betere prijs. Hier is het omgekeerd. Het lopende contract wordt aan een lagere huurprijs verlengd, maar wel voor pakweg negen jaar. Dan is de verhuurder ook negen jaar lang zeker van zijn centen."Positief vindt Alex Leupe dan weer dat de nieuwe zaken op De Munt meestal eigenaar zijn van het pand. "Quasi allemaal denk ik. Als ik zie dat twee zussen investeren in hun zaak MiniMoon, en twee andere zussen in Jackelyn, dan doen ze dat ook omdat ze zelf vertrouwen hebben in Roeselare als winkelstad."Dat er panden in de Ooststraat leeg staan, dat valt wel eens op. Maar het stadsbestuur, de diensten en vzw Shopping en Centrum Roeselare spelen een actieve rol in het aantrekken of behouden van die ketens voor de winkelstad Roeselare. "We moeten daarbij ook vaak anticiperen. Ik geloof dat een viertal jaar geleden er een probleem opdook en dat Zara twijfelde over een langer verblijf in Roeselare. Wij zijn daar dan als tussenpersoon opgetreden met de eigenaar van het pand. Vergeet ook niet dat Zara een Spaanse keten is. H&M is bijvoorbeeld Zweeds en Engels. Je moet met die mensen in contact treden en bij hen het belang van Roeselare onderstrepen.""Iedereen weet ook hoe het Brantano vergaan is na het faillissement van FNG. De keten werd overgenomen door de Nederlandse groep vanHaren. Wij vroegen ons meteen af of ze beide zaken, hun winkel in de Westlaan en hun cityconcept in het centrum, zouden behouden. We kregen daar positief antwoord op. Pas op, de ketens waarvan hier sprake doen dat niet zomaar. Alle investeringen worden gewikt en gewogen en ze doen driemaal hun huiswerk. Als ze beslissen om in Roeselare te blijven en te investeren, dan is dat goed doordacht."Want Alex Leupe heeft ook goed nieuws. "Half november zou in principe een vestiging van Snipes opengaan."Na Brugge is dat de tweede West-Vlaamse vestiging van de sneakerketen. "Ook daar hebben wij het gewicht van Roeselare in de schaal geworpen." De opening zal nu door de tweede lockdown wel wat uitgesteld worden. Eventuele leegstand aan de opkomst van de e-commerce toeschrijven, daar gelooft Alex Leupe niet in. "Integendeel. Het werkt versterkend. Misschien kan Hanne Pinoy van Amorie in de Vlamingstraat als voorbeeld dienen. Dat zijn mensen die eigenlijk online starten, maar via de webshop en een pop-up een fysieke winkel in gebruik nemen."Er zijn nog winkels die in coronatijd gestart zijn, Ti Belle is daar een voorbeeld van, je leest er hier alles over. Kathleen Biesbrouck is sinds een jaar verantwoordelijke retail in Roeselare, je leest haar visie op het handelsleven hier.