Op 23 mei 1996 werd het levenloze lichaam van Marcus Mitchell aangetroffen in de duinen van De Haan. De man was vanop enkele centimeters afgemaakt met kogels in het linkeroog en de keel. De speurders ontdekten dat het slachtoffer een grote som geld had geleend aan Lacote en Van Acker. Met die 300.000 pond zouden ze zogezegd een lucratieve deal sluiten in Libië.

Hilde Van Acker en haar Frans-Ivoriaanse partner Jean-Claude Lacote werden snel opgepakt, maar kwamen eind 1996 op vrije voeten. Sindsdien bleven ze uit de greep van het Belgische gerecht. Op 15 december 2011 werden ze door het hof van assisen in Brugge bij verstek veroordeeld tot levenslange opsluiting voor de moord op Marcus Mitchell. Voor Van Acker, die door de openbaar aanklager als een handlanger werd omschreven, had het OM nochtans dertig jaar opsluiting gevorderd.

Vlak na hun arrestatie. Uit informatie van de Gendarmerie Nationale van Ivoorkust blijkt dat Hilde Van Acker er door het leven ging als Marlene Vacker. Haar partner Jean-Claude Lacote, met wie ze ondertussen de relatie verbrak, gebruikte de naam van zijn broer Stephane. © Gendarmerie Nationale

Ook in andere landen liet het koppel zich meermaals opmerken. Na een aanhouding in Zuid-Afrika vroeg België in 2006 al tevergeefs om de uitlevering van Lacote. Toen hadden ook Luxemburg, Zwitserland, Frankrijk en Groot-Brittannië zonder succes aangedrongen op zijn uitlevering. Door de correctionele rechtbank van Rijsel werd Lacote in januari 2012 wel al bij verstek tot vijf jaar effectieve celstraf veroordeeld voor oplichting. Een Franse ex-piloot die in 2005 in Zuid-Afrika een luchtvaartmaatschappij wilde oprichten, werd door het duo 400.000 euro lichter gemaakt. Van Acker kreeg in die zaak twee jaar cel.

Lacote en Van Acker staan sinds de oprichting van de lijst op Belgium's Most Wanted. Op 18 oktober lanceerde Europol ook nog de campagne 'Crime has no gender'. Ook op die lijst met meest gezochte vrouwelijke criminelen prijkte de naam van Hilde Van Acker. Het politiewerk van FAST (Fugitive Active Search Team) en beide campagnes hebben nu tot een grote doorbraak geleid. Jean-Claude Lacote werd woensdagavond ingerekend in Abidjan, zijn vrouw werd donderdagochtend in dezelfde Ivoriaanse stad gearresteerd.

(BELGA)