Vijf jaar geleden werd fusie van KFC Izegem en OMS Ingelmunster tot Mandel United aangekondigd: “Eerlijk? We hadden beter in ons broek gedaan”

Skyline Arena. (foto Belga) © DAVID CATRY BELGA
Wouter Vander Stricht

Aan ieder verhaal zitten twee kanten. Maar niemand had in het voorjaar van 2017 durven denken dat het er in vijf jaar tijd zo woelig aan toe zou gaan in de nieuwe aangekondigde fusieclub Mandel United. Ondertussen is met SV Ingelmunster een nieuwe club ontstaan en is de link van Mandel United met Ingelmunster zo goed als doorgeknipt. Begin dit seizoen deed de Strive Football Group de intrede bij Mandel, maar ook hier kunnen de grote ambities sportief niet ingelost worden. De twee voorzitters van OMS Ingelmunster en KFC Izegem, Xavier Vanhonsebrouck en Paul Seynaeve, blikken vijf jaar na de feiten hier nog even terug.

8 februari 2017. Een uitnodiging voor een persconferentie is in de mailbox gevallen bij de persjongens. De afzender is Mario David, beheerraadslid van KFC Izegem. Locatie: het Bierkasteel in Emelgem van OMSI-voorzitter Xavier Vanhonsebrouck. Absolute discretie wordt gevraagd, maar het nieuws dat er verkondigd wordt is voor de volgers van beide clubs niet echt een verrassing: een fusie. Uiteraard wordt er geklonken, uiteraard is de eensgezindheid groot en de sportieve ambities zijn zelfs nog groter. Maar vijf jaar later kunnen de hoofdrolspelers van toen nu nog maar moeilijk door één deur. Hen samen rond de tafel zetten, is niet meteen een optie, maar hen apart hun verhaal laten doen uiteraard wel. En daarbij valt op dat er in beide kampen een ander geluid te horen is. Veel zaken vallen niet te rijmen, maar ieder heeft zijn eigen waarheid. Daarom twee monologen van twee door voetbal gebeten voorzitters. Te beginnen met Xavier Vanhonsebrouck die recent aankondigde terug te keren naar SV Ingelmunster, maar dan louter als sponsor.

OMSI-voorzitter Xavier Vanhonsebrouck: “Op een mesthoop is maar plaats voor één haan”

“Vijf jaar geleden hebben de Izegemse voorzitter Paul Seynaeve en ikzelf een deal gemaakt. We zouden fuseren. We hadden daarbij ook de afspraak dat Paul Seynaeve, die naar Brugge zou verhuizen, nog een jaar voorzitter zou blijven en dat ik daarna de fakkel zou overnemen. Voor mij was dat geen probleem, hij was de nestor onder ons beiden. Maar we hadden ook de afspraak dat er niets zou beslist worden zonder de goedkeuring van de beide voorzitters. Bij een huwelijk zijn er altijd wel wat wrijvingen, maar ik had de indruk dat we goed vertrokken waren.”

“We wilden naar 1B, hadden daar ook een stadion voor, maar het lag in Ingelmunster” Xavier Vanhonsebrouck

“De ambitie was er ook: we wilden naar eerste klasse B. Maar dan stelt zich natuurlijk één probleem. Het nieuwe stadion in Izegem, dat toen nog in aanbouw was, voldoet niet aan de vereisten van 1B. Tot die vaststelling zijn de nieuwe hoofdaandeelhouders van Mandel United ondertussen ook al gekomen. Anders zouden ze niet elders gaan aankloppen, tot zelfs bij de gemeente Ingelmunster toe. Zelf heb ik ook mijn nek uitgestoken, in Ingelmunster stonden heel wat fans niet te springen voor een fusie. Maar de club bleef in eerste instantie in Ingelmunster spelen. En dat moest ook zo gebleven zijn.”

Onherstelbare vertrouwensbreuk

“Al snel stond onder de kundige leiding van Stijn Naessens een goede jeugdwerking op poten. De hoofdcampus van die jeugdwerking was Izegem, voor het eerste elftal was Ingelmunster de beste locatie. Maar Paul Seynaeve had unilateraal een akkoord bereikt met de stad Izegem. Van mijn afwezigheid wegens een professionele reis werd gebruik gemaakt om de verhuizing van de eerste ploeg naar Izegem door te drukken en dat leidde tot een voor mij onherstelbare vertrouwensbreuk.”

“Daarop heb ik mijn ontslag ingediend. Ik ben mijn sponsorafspraken voor dat seizoen nog nagekomen. Maar daarna stopt het natuurlijk. Mijn financiële inbreng was niet gering, maar door de fusie hadden we Izegem van een virtueel faillissement gered. Maar achteraf gezien is de conclusie dat er maar één haan op de mesthoop kan zitten. En er was ook één iemand tevreden toen ik er mee ophield: mijn vrouw. Marc Coucke heeft me daarna nog verzocht om KV Oostende over te nemen toen hij naar Anderlecht vertrok. Ik heb toen nog aan Marc verklapt hoe je miljonair kan worden in het voetbal…. Enkel door te starten als miljardair (lacht). Soms mis ik het voetbal, die adrenaline voor de wedstrijd. Ik ga nu nog eens kijken naar Knokke, sponsor opnieuw in SV Ingelmunster, maar een echte terugkeer in het voetbal zit er niet aan te komen.”

“Of Mandel United ten onder gegaan is aan een clash onder persoonlijkheden? Dat denk ik niet. Er was alleen een dubbele agenda waarmee ik niet kon leven. We wilden naar 1B, we hadden een stadion voor 1B, maar alleen lag dat in Ingelmunster en niet in Izegem.”

Xavier Vanhonsebrouck en Paul Seynaeve bij de aankondiging van de fusie.
Xavier Vanhonsebrouck en Paul Seynaeve bij de aankondiging van de fusie. © VDB / Bart Vandenbroucke VDB
KFCI-voorzitter Paul Seynaeve: “De waarheid heeft ook zijn rechten”

Momenteel is Paul Seynaeve nog mee aandeelhouder van Mandel United, maar een uitvoerende taak heeft hij niet meer binnen de club. Met wat gemengde gevoelens blikt hij ook nog eens terug op de beginperiode van de fusieclub. “Laat me eerst dit stellen: de waarheid heeft ook zijn rechten. Ik lees her en der beweringen die niet met die waarheid stroken. Het was Xavier Vanhonsebrouck die de stap naar ons zette om te fusioneren en niet omgekeerd. Het was trouwens al de derde keer dat ze kwamen aankloppen, de eerste keren werd dit door onze beheerraad van tafel geveegd. Maar in januari 2017 besloten we met die beheerraad toch op het voorstel in te gaan. Als ik het me goed herinner, zijn we toen rond tafel gaan zitten met mezelf, Patrick Rotsaert en Christ Vinckier namens KFC Izegem en Beni Vervaecke, Luc Sintobin en Xavier Vanhonsebrouck namens OMS Ingelmunster. Het moest immers snel gaan wilden we het seizoen erop al als fusieclub in actie komen.”

“Maar het was van meet af ook duidelijk dat we met het eerste elftal zouden terugkeren naar Izegem. Het eerste seizoen was het stadion nog in opbouw en ook het tweede jaar bleven we in Ingelmunster, omdat het stadion nog niet af was. Maar dat we daarna zouden terugkeren, dat stond op papier en was afgesproken. We hadden met KFC Izegem geijverd voor een nieuw stadion, ik zou door Izegem niet meer durven rijden, mochten we die afspraak niet zijn nagekomen. En toen duidelijk werd dat ik niet zou afstappen van die afspraak heeft Xavier mijn ontslag geëist. We zijn dan in spoedvergadering bijeen gekomen, waarop er is gestemd. Maar het was 4-1 in mijn voordeel, daarop is Xavier opgestapt.”

Als ik nu eerlijk moet zijn: de fusie is mislukt! – Paul Seynaeve

“Het klopt dat hij de sponsorovereenkomst van dat seizoen nog is nagekomen, maar hij had ook zelf dure, meerjarige contracten afgesloten. En die hebben wij wel moeten betalen. We wilden ook tegemoet komen aan de verzuchting om voetbal van een eerste elftal in Ingelmunster te behouden. Daarom zouden we onder de vleugels van Mandel United een B-ploeg maken die in Ingelmunster zou spelen.”

“Uiteindelijk zijn die mensen op eigen kracht met een nieuwe ploeg gestart, wat ik op zich jammer vond. Het kon perfect onder de naam Mandel gebeurd zijn. Maar op dat moment moest niemand in dat nieuwe bestuur iets weten van Xavier Vanhonsebrouck, drie jaar later zie ik dat hij daar terug is als sponsor. Zo zie je maar dat je in het voetbal eigenlijk altijd je woorden moet wikken en wegen. Als ik nu eerlijk moet zijn: de fusie is mislukt. We hadden beter in ons broek gedaan. Alleen verder gaan was een betere optie geweest. Want het feit dat Strive nu zijn intrede gedaan heeft in de club vindt zijn oorsprong in de afspraken van vijf jaar geleden die niet zijn nagekomen. Maar niettemin hebben we met Mandel ook heel wat mooie zaken gerealiseerd. En het zou jammer zijn moest dat verloren gaan.”

Ingelmunsterse burger vader Kurt Windels :“Ingelmunster heeft voetbal onder de kerk toren nodig”

Toen de fusie aangekondigd werd, bleek dat de Izegemse burgemeester Bert Maertens vrij goed op de hoogte was van de plannen, zijn collega Kurt Windels uit Ingelmunster werd dan weer niet geconsulteerd. “Ik zal zowat de laatste geweest zijn die het gehoord heeft”, klinkt het nog altijd wat cynisch vanuit Ingelmunster. “Op dat moment zaten we met OMS Ingelmunster ook in de goede flow. We hebben het eerste elftal na de fusie nog twee jaar in Ingelmunster kunnen houden, maar uiteindelijk is de club toch naar Izegem vertrokken. Ingelmunster is echter een dorp dat voetbal onder de kerktoren echt nodig heeft. Dat is er nu opnieuw met de nieuwe club, die een elftal heeft in derde en vierde provinciale, maar die vooral ook opnieuw een goede jeugdwerking heeft.”

Geen zotte toestanden aub

De nieuwe bazen van Mandel kwamen ook al in Ingelmunster polsen om het stadion eventueel te gebruiken mocht de ploeg promoveren naar 1B. “Die vraag is aan ons gesteld, maar dat is niet onze prioriteit. We gaan het lot van ons stadion niet in andermans handen geven. We zijn nu weer goed op weg met SV Ingelmunster. En het liefst houden we de voetjes op de grond, zotte toestanden als opnieuw naar tweede klasse (nu 1B, red.) willen, horen daar niet bij. Maar op dat vlak zit het momenteel goed”, aldus burgemeester Kurt Windels.

Bert Maertens, burgemeester Izegem: “Belangrijkste is de goed uitgebouwde jeugdwerking”

De Izegemse burgemeester Bert Maertens schrikt als hij hoort dat het al vijf jaar geleden is dat de fusieplannen verkondigd werden. “Hoe ik daar op terugblik? Er is ondertussen al veel gebeurd natuurlijk. Maar het belangrijkste voor ons is altijd geweest dat de Izegemse jongeren in eigen stad konden voetballen. De jeugdwerking die Mandel United op poten heeft gezet, mag gezien worden. Tot buiten de stadsgrenzen geniet die aanzien, als je ziet dat ook jongens van elders naar hier komen omwille van de kwaliteit die hier aangeboden wordt.”

Sportieve realiteit

Ondertussen deed de Strive Football Group haar intrede. “Met de bedrijfsvoering van de club gaan wij ons niet bemoeien. Dat is de taak van de stad niet.” En ondertussen lijkt het nieuw gebouwde stadion van Mandel United niet te kunnen voldoen aan de ongebreidelde ambities van de nieuwe Frans-Amerikaanse investeerders. “Voetbal in 1B is inderdaad niet mogelijk op de huidige site, maar ondertussen is de sportieve realiteit ook anders. Er zijn uiteraard gesprekken geweest met die mensen, waarbij zelfs geopperd werd dat zij een nieuw stadion zouden financieren. Maar daar horen we ondertussen niks meer van. En gezien de sportieve situatie zal dat daar ook wel niet meteen aan de orde zijn. Als stad zijn wij tevreden als onze jongeren aan voetballen kunnen toekomen.” (WVS)

2017-2022: rollercoaster van vijf jaar

Op 8 februari 2017 wordt de fusie van KFC Izegem en OMS Ingelmunster wereldkundig gemaakt. Ingelmunster speelt op dat moment in derde amateurklasse en pakt dat seizoen ook nog de titel, KFC Izegem zet nog een mooie eindsprint en eindigt in de top vijf in tweede amateurklasse. Op het einde van het eerste seizoen, in mei 2018, neemt Xavier Vanhonsebrouck ontslag. In het seizoen 2019-2020 volgt de verhuis naar de Skyline Arena in Izegem en op dat moment start met SV Ingelmunster ook een nieuwe club.

• In het eerste seizoen (2017-2018) start Mandel United onder leiding van Lieven Gevaert (OMS Ingelmunster) aan het seizoen, Bruno Debo (KFC Izegem) moest elders aan de slag. In het eerste seizoen moet Mandel de duimen leggen voor Rupel Boom, het seizoen erna is Winkel Sport te sterk. Voor de eindronde in mei 2019 wordt Gevaert aan de kant gezet en mag assistent Kurt Berton proberen te promoveren. Dat lukt niet en het seizoen daarna steekt R. Knokke FC er met kop en schouders bovenuit. Na 24 matchen wordt de competitie stop gezet, maar Mandel promoveert als tweede in de stand (voor het derde jaar op rij dus) alsnog naar eerste amateurklasse, die dan omgedoopt wordt tot eerste nationale.

• Het seizoen 2020-2021 wordt al na enkele wedstrijden stopgezet, maar toch staat er nog heel wat op til bij Mandel United. Financieel blijft het immers niet makkelijk. De Frans-Amerikaanse Strive Football Group heeft eerst zijn oog laten vallen op KSV Roeselare, maar daar kiest men uiteindelijk voor een fusie met VK Dadizele. Strive verlegt zijn focus dan maar naar Mandel United en komt daar tot een akkoord. Strive krijgt 66 procent van de aandelen in handen, vier Izegemse aandeelhouders (Mario David, Paul Seynaeve, Frederick Verhelst en Bob Callens) de andere 33 procent.

• Sportief worden meteen grote ambities uitgesproken: promoveren naar 1B. Rudi Verkempinck wordt aangesteld als de nieuwe trainer en krijgt ook een volledig nieuwe staf. Maar de nieuwe spelerskern blijkt niet competitief genoeg voor eerste nationale. In zoverre zelfs dat Mandel op de laatste plaats verzeilt en Verkempinck het gelag moet betalen. De Fransman David Vignes neemt het roer over en krijgt na de winterstop een tiental Franse versterkingen. Het behoud in eerste nationale is nu nog het enige doel.

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.