Burgemeester Joris Hindryckx houdt hoofd koel na corona-uitbraak: “Soms waan ik me in een spookgemeente”

Kevin Pouillie

De gemeente Houthulst bekleedde deze week de eerste plaats in een rangschikking waarin niemand wil voorkomen. Geen enkele gemeente in België telt meer coronabesmettingen per 100.000 inwoners. Grote broeihaard is woonzorgcentrum De Groene Verte, waar de Britse variant van het virus voor een slagveld gezorgd heeft. “Gelukkig zagen we woensdag het aantal besmettingen dalen”, blikt Joris Hindryckx (57) terug op een hectische week.

Ruim twee weken geleden doken in woonzorgcentrum De Groene Verte in Merkem, dat tot dan gespaard gebleven was, de eerste coronabesmettingen op. Op dinsdag 12 januari zou er gestart worden met de vaccinaties en aanvankelijk was het plan om die nog te laten doorgaan. Maar in de dagen voordien bleek de uitbraak niet meer onder controle en sindsdien zijn de cijfers exponentieel gestegen. Woensdag waren er 58 bewoners van het woonzorgcentrum en tien bewoners van de assistentiewoningen besmet Covid-19. Elf van hen lagen in het ziekenhuis. Er vielen ook al negen overlijdens te betreuren. Woensdag werden alle bewoners en personeelsleden die eerder negatief testten opnieuw aan een coronatest onderworpen. Ondertussen krijgt het Merkemse rusthuis de hulp van Defensie om alles te kunnen blijven bolwerken.

“Gelukkig kregen we woensdag ook wat positief nieuws te horen”, opent burgemeester Joris Hindryckx. “Het aantal besmettingen was gedaald naar 77 (dinsdag waren het er nog 134, red.) . 21 daarvan zijn nieuwe besmettingen, maar er zijn er ook heel wat wegvallen door mensen die hun quarantaine uitgezeten hebben en nu negatief getest hebben. Alle nieuwe besmettingen konden ook gerelateerd worden aan De Groene Verte. Dat blijft dus wel een aandachtspunt.”

“Ik kan alle mensen geruststellen: ik heb nog veel ‘courage’”

Toen de burgemeester zondagvoormiddag te horen kreeg dat het om de Britse variant van het virus gaat, was het ook voor hem even schrikken. “Ik was om 8.15 uur nietsvermoedend wakker geworden en vijf minuten later kreeg ik al telefoon van het Agentschap Zorg & Gezondheid met die melding. Nog geen uur later hingen de eerste journalisten al aan de lijn. En nog iets later stond ik al voor de televisiecamera’s.”

Helpen in de frontlinie

Paniek of angst heeft de Houthulstse burgervader naar eigen zeggen nooit gevoeld. “Ik heb wel heel veel berichten gekregen om mij courage te wensen. Ik kan de mensen geruststellen: ik heb nog altijd veel courage . Niemand hoeft met mij in te zitten. Ik vind het op een bepaalde manier zelfs fijn om te kunnen meehelpen in de frontlinie. Ook voor deze situatie had je al twee groepen mensen: zij die zich bij wijze van spreken opsluiten in hun kelder en anderen die dan weer heel roekeloos zijn. Niet enkel in Houthulst, maar in heel Vlaanderen. Deze uitbraak in onze gemeente heeft dat gevoel wel versterkt. Wie al schrik had, heeft er nu nog meer. En wie al goed oplette, let nu nog beter op. Maar het belangrijkste is dat je alle basismaatregelen goed opvolgt: sociale afstand bewaren, handen wassen, mondmasker dragen… Dan hoef je geen schrik te hebben om buiten te komen.”

Toch ziet Joris Hindryckx een opvallend verschil met pakweg anderhalve week geleden. “Er is véél minder volk op straat, dat is wel opvallend. Deze hele uitbraak heeft er toch voor gezorgd dat alle maatregelen op slag nóg beter opgevolgd worden. Op bepaalde momenten waan ik me zelfs in een spookgemeente. De straat waar ik woon, ligt er al een week bijzonder doods bij. In dorpen als Houthulst is de sociale controle natuurlijk ook nog heel groot.”

Testen in school

Deze week werden in alle Houthulstse scholen ook coronatests afgenomen. Dat was ook het geval in enkele basisscholen in Diksmuide, Reninge en Westouter. In Houthulst testte de overgrote meerderheid negatief. Enkel het vijfde leerjaar van de school in Merkem moet in quarantaine na drie positieve tests. Ook werden er twee besmettingen gevonden in de lagere school van Heuvelzicht, de school voor bijzonder onderwijs in de Stokstraat in Klerken bij De Vleugels. In deze school zijn geen extra maatregelen nodig omdat de school al in quarantaine was. “Ik ben gouverneur Carl Decaluwé en minister van Onderwijs Ben Weyts bijzonder dankbaar dat ze daar prioriteit aan gegeven hebben. Eigenlijk was er geen aanleiding om de schoolkinderen te testen, want het virus zat niet in de school. Dat is een andere situatie dan bijvoorbeeld in Kontich. Natuurlijk was de druk groot om de scholen te sluiten, maar voor mij is dat eigenlijk nooit een optie geweest. In eerste instantie kan er nog overgeschakeld worden op code rood.”

Even werden alle Houthulstse leerlingen wel geweerd uit de Atheneums van Ieper en Diksmuide, maar daar stak de burgemeester persoonlijk een stokje voor. “Dat kon ik niet laten gebeuren en daarom nam ik ook onmiddellijk contact op met de gouverneur. Er was geen enkele reden om die kinderen niet meer naar school te laten gaan, al begrijp ik de schooldirecteurs natuurlijk wel. Het aantal contacttracers voor de gemeente Houthulst is verdrievoudigd. Iedereen die ook maar van dicht of ver met een besmet persoon in aanraking gekomen is, wordt gecontacteerd en moet in quarantaine. Als je nog niet gecontacteerd werd, dan mag je je veiliger voelen dan elders in het land.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.