Gemeenteraadsvoorzitter Geert Van Exem verlaat na 26 jaar de politiek

Geert Van Exem bij het gemeentehuis van Houthulst. (foto ACK)©type=
Geert Van Exem bij het gemeentehuis van Houthulst. (foto ACK)©type="Seq" Annie Callewaert
Redactie KW

Gemeenteraadsvoorzitter Geert Van Exem (53) stopt op 1 januari 2021 met politiek. De Merkemnaar was gedurende 26 jaar actief in de Houthulstse gemeentepolitiek. “Ik wil opnieuw tijd vrijmaken voor hobby’s.”

“In de politiek moet je op tijd plaats maken voor jonge, nieuwe mensen en met Tessa Vandewalle en Jeroen Vandromme hebben we die in onze eigen rangen”, opent Geert Van Exem (CD&V). “Als je dit kan koppelen aan mensen met ervaring zoals Joris Hindryckx, Erik Verbeure en Ann Vansteenkiste, dan ben je goed bezig als partij. In deze coronaperiode sta je ook wel eens stil bij het leven en bij je gezondheid. Ik heb vele jaren in overdrive geleefd, dus is het nu tijd om het wat rustiger aan te doen. Ik ben mijn beide ouders redelijk vroeg verloren en dit doet een mens nadenken en keuzes maken.”

Als sociaal actieve jongeman werd Geert destijds gevraagd om op de lijst te staan. “Ik zat in de KSA, KLJ, het voetbal en de harmonie en had volgens Maria Vandenbussche, Joris Hindryckx en Michel Leeman het ideale profiel. Ze hadden nog één plaats over op de lijst van CVP. Ik werd onmiddellijk verkozen en kwam zo in de gemeenteraad. Ik had eigenlijk niet zoveel interesse in de politiek, maar door actief mee te werken in de jeugdraad en de sportraad kreeg ik de smaak te pakken. Bij de volgende verkiezing in 2000 was ik betrokken bij de lijstvorming en schrok ervan dat iedereen een goede plaats wou. Ik vond dat vreemd. Als mensen op je willen stemmen, doen ze dat toch ongeacht de plaats waarop je staat? Vandaar dat ik op de bestuursvergadering voorstelde om mezelf de slechts mogelijke plaats te geven. Uiteindelijk stond ik op de dertiende plaats, maar toch werd ik na die verkiezingen schepen in Houthulst. Gino Keirsschieter stond zijn plaats af en zo werd ik de eerste schepen van Merkem na de fusie.”

60 uur werken per week

Tijdens zijn politieke carrière was Geert schepen van Sport, Milieu, Openbare Werken en Landbouw. “Mijn leuze was ‘gebruik eens jullie gezond boerenverstand’. We missen dat dikwijls. Zeker de nationale politiek staat soms ver van de praktijk.”

De combinatie van werk, politiek, gezin en vrije tijd bleek ook voor Geert niet altijd evident. “25 jaar lang deed ik de planning en aankoop voor een drukkerij met honderd personeelsleden. Toen ik schepen werd, ben ik halftijds gaan werken maar ik deed veel avond- en nachtwerk. Ik moest toen keuzes maken en ben iets anders gaan doen. Ik startte in traiteurszaak Ma Kwizien, maar na drie maanden werd ik maître en nog eens drie maanden later werd ik gevraagd er ook het commerciële en de planning erbij te nemen, dus herviel ik in het ritme van 60 uur per week. Nu werk ik in Hostellerie Kemmelberg en probeer ik het bij 40 uur te houden.”

Vier kinderen

Geert is vader van vier kinderen: Evy, Jonas, Jana en Rani. “Ik probeerde altijd dingen met hen samen te doen: pianoles volgen met Evy, voetballen met Jonas, Jana naar het station brengen, gaan lopen met Rani, momenten die ik koester”, vertelt Geert. “Tijd voor hobby’s was er niet meer, nu wil opnieuw wat tijd hebben.”

Wat zijn volgens Geert de mooiste momenten uit zijn politieke loopbaan? “Het puzzelen, maken van keuzes met het beschikbaar budget, dat je als schepencollege en als meerderheid toch echt wel accenten kon leggen die bepalend waren voor de uitstraling en toekomst van de gemeente. Persoonlijk vond ik de aankoop van het voetbalplein in Merkem en de bouw van kleedkamers en kantine een heel mooi project, de eerste sporthal in Houthulst, met tennisvelden en Finse piste, de uitbreiding van de turnhal, het muzieklokaal en dergelijke… Dat zijn meer dan geslaagd projecten, maar ook het planten van bomen langs de Melanedreef en landbouwwegen die zorgen voor het landelijk karakter van onze gemeente , de realisatie van het containerpark, de kinderopvang… Dat maakt het leven in de gemeente aangenamer”, verzekert Geert. “De toekomst op politiek vlak in Houthulst ziet er volgens mij goed uit. We hebben een evenwichtige ploeg, proberen te investeren en vooruit te gaan. Er zijn altijd dingen die beter kunnen. Stilstaan is achteruitgaan. Ik maak me wel wat zorgen over een eventuele fusie. De afstand tussen de politiek en de burger zou op die manier weer wat groter worden, vrees ik. Maar de gedane investeringen in de gemeente zullen nooit verloren zijn bij een eventuele fusie.” (ACK)

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.