Françoise Chombar, niet langer ceo van Melexis: “Groeien doe je vooral dankzij je tegenpool”

Françoise Chombar, hier op foto met Vlaams minister Hilde Crevits: “Pas als je doet wat je graag doet, kan je echt uitblinken.”© foto Kurt
Françoise Chombar, hier op foto met Vlaams minister Hilde Crevits: “Pas als je doet wat je graag doet, kan je echt uitblinken.”© foto Kurt
Olaf Verhaeghe

Wat er vanaf augustus volgt, ziet ze wel. Dat ze dan niet langer ceo is van het Ieperse chipbedrijf Melexis is de enige zekerheid. Françoise Chombar (58) geeft na 17 jaar als leading lady de fakkel door. Een afscheid is het allerminst, een beetje loslaten en aanpassen wel. “Pas als je doet wat je graag doet, kan je uitblinken.”

“Ik moet het toegeven: alle telefoontjes, berichtjes en mailtjes die ik ontvangen heb na de aankondiging, het doet iets met me.” Als niemand de ceo graag ziet vertrekken, dan heeft de ceo iets goed gedaan. Samen met de beste resultaten in de geschiedenis van Melexis, maakte medeoprichter Françoise Chombar op 1 augustus bekend haar zitje door te geven aan Marc Biron. Zelf wordt ze voorzitter van de raad van bestuur. Betrokken blijft ze sowieso, verknocht aan Melexis, ontwikkelaar en producent van computerchips, ook.

Uw afscheid kwam als een verrassing, zowel binnen als ver buiten Melexis. Was dat bewust?

“Er waren maar weinig mensen vooraf op de hoogte, dat klopt. Ik denk vooral dat dit het juiste moment is. En dat we het goed hebben uitgelegd. Na twee jaar moeilijkheden gaat het opnieuw beter, voor ons en voor onze sector.”

“Toen ik tien jaar geleden alleen ceo werd (ervoor deelde ze die functie met haar echtgenoot en medeoprichter Rudi De Winter, red.) kwam de verandering ook na een zware crisis. Ik zie nu vooral ruimte voor de nieuwe ploeg om te bouwen op wat er ligt. Noem het stoppen op een zeker hoogtepunt, maar met zicht op beterschap.”

Waar ziet u die ruimte voor nóg beter?

“Innovatie, elke dag opnieuw. Dat is de motor van ons succes en dat blijft ook zo. Maar die motor runt op onze energiebron: onze cultuur en onze waarden. Het resultaat én de mens, als yin en yang. Het is lang niet altijd evident om dat overal even vlot over te brengen. Vergeet niet dat we vanuit West-Vlaanderen intussen de hele wereld en tal van culturen aandoen. Maar we zijn erin geslaagd trouw te blijven aan ons eigen DNA. Iedereen zit op diezelfde lijn. Daar ben ik wel blij om.”

Melexis is intussen actief in veertien landen, maar blijft onlosmakelijk verbonden met Ieper.

“Zeker. Ieper blijft onze oorsprong en onze hoofdzetel. We hebben niet voor niets twee keer serieus uitgebreid, nu is er zelfs gewoon geen ruimte meer. (lacht) Melexis zal nooit losgemaakt kunnen worden van West-Vlaanderen.”

Hoe anders wordt Melexis zonder Françoise Chombar aan het hoofd?

“Marc en ik zijn heel verschillend, maar dat is net onze sterkte. In diversiteit zit rijkdom, zit kracht. Hij is van opleiding ingenieur en heeft veel meer technische bagage, ik had dat niet. Maar hij is minstens even doordrongen van onze cultuur en overtuigd van de richting die we uit willen. Met Veerle Lozie en Karen van Griensven krijgt hij bovendien twee uitstekende rechterhanden. Neen, ik ben er eigenlijk wel gerust op. Trouwens, ik ben niet helemaal weg, hé.” (lacht)

“Als een ingenieur aan mij niet kan uitleggen waarmee hij bezig is, heeft hij het zelf niet goed begrepen”

Van afgestudeerd vertaler-tolk naar leider en toonaangevend in de hightech: het lijkt een wereld van verschil. Begreep u altijd alles wat Melexis deed?

“Natuurlijk zou ik nooit zelf een chip kunnen ontwikkelen, maar ik heb wel altijd enorm veel interesse gehad in techniek en heb die ook getoond. Ik denk dat er niemand zoveel vragen stelde aan ingenieurs als ik. Misschien voor hen tot vervelens toe. Ambetant doen, dat was mijn rol in de productie en ontwikkeling. (lacht) Ik wil het begrijpen en als ze aan mij niet kunnen uitleggen waar ze mee bezig zijn, dan hebben ze het zelf niet goed begrepen.”

“Ik zeg het: diversiteit is rijkdom. Verschillende perspectieven zijn broodnodig. Hoe meer diversiteit – in alle facetten van het woord – hoe meer innovatie, hoe beter de ideeën en hoe beter het resultaat.”

Is dat een van de belangrijkste lessen die u aan andere ondernemers wil geven: zoek de andere stem, laat je omringen door een andere blik?

“Absoluut. Ik las ooit de quote: als men het altijd eens is met mij, dan is er een van ons te veel. Met enkel ja-knikkers krijg je armoede. Groeien doe je met en vooral dankzij je tegenpool. Je moet je team zo divers mogelijk maken, maar wel zorgen dat iedereen hetzelfde doel heeft. En accepteren dat mensen soms neen zeggen. Je zal wel eens vloeken, maar als je achteraf analyseert, kom je tot de vaststelling dat dialoog een beslissing beter maakt.”

U wordt vaker de ‘leading lady van de Belgische tech’ genoemd. Is dat een etiket dat u met trots draagt? Ziet u zichzelf als een rolmodel?

(glimlacht) “Als het kan helpen om anderen te inspireren, en te tonen wat en hoe we het doen: graag. Ik dicht mezelf dat alleszins niet toe, zeker niet. Maar ik zie het als een middel om de persoonlijke doelstellingen die ik heb, te realiseren. Ik wil ervoor zorgen dat mensen rondom mij gelukkig zijn, succesvol worden en een verschil kunnen maken. Dat klinkt misschien soft, maar het is wel mijn drijfveer.”

“Weet je wat nog belangrijker is dan een andere blik? Doe wat je graag doet, heb plezier in wat je doet. Want wat je graag doet, doe je meestal goed. Pas als je doet wat je graag doet, kan je echt uitblinken.”

Waarmee wil u na augustus plezier vinden en uitblinken?

“Ik weet nog niet wat er volgt. Mijn kinderen zeggen altijd al dat hun moeder nooit met pensioen zal gaan. Ik wíl ook niet met pensioen. Je kan pas gezond ouder worden als je je brein blijft uitdagen. Levenslang leren, blijven ontdekken. Dat is dé manier om jong van hoofd en hart te blijven, naast jezelf fysiek verzorgen uiteraard.”

“Uiteraard zal STEM (de overkoepelende term voor wiskunde, wetenschap en technologie, red.) , zowel in het onderwijs als daarbuiten, mij blijven boeien. De wereld van vandaag en zeker die van morgen is meer technologisch en digitaal dan je je kan voorstellen. Ik vind het maar normaal dat we iedereen digitaal- en STEM-vaardig krijgen. Er gebeuren al mooie dingen in Vlaanderen, maar we hinken grotendeels achterop. Zowel op vlak van levenslang leren, maar ook op vlak van diversiteit in STEM bengelen we aan het staartje. Maar goed, wat niet is, kan nog komen. En daar geloof ik nog altijd rotsvast in.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.