"We spreken liever over toerisme voor allen dan over sociaal toerisme." Directeur Nicolas Vermote van de Barkentijn en manager Cindy Soetaert van het vakantiecentrum Floreal Holidays zetten meteen de puntjes op de i. "Door de jaren heen heeft de term sociaal toerisme heel onterecht een wat negatieve bijklank gekregen."
...

"We spreken liever over toerisme voor allen dan over sociaal toerisme." Directeur Nicolas Vermote van de Barkentijn en manager Cindy Soetaert van het vakantiecentrum Floreal Holidays zetten meteen de puntjes op de i. "Door de jaren heen heeft de term sociaal toerisme heel onterecht een wat negatieve bijklank gekregen." De sector is trouwens van plan om aan dat imago iets te doen. "Inderdaad, in het komende voorjaar zullen over de hele kust tal van centra tijdens een vooraf aangekondigd weekend hun deuren wijd openzetten om het grote publiek te laten kennismaken met wat wij allemaal te bieden hebben", legt Cindy Soetaert uit. "En dat is echt heel wat. De voorbije twee jaar waren overigens feestjaren voor de Floreal met de viering van ons veertigjarig bestaan en van tachtig jaar vzw Vakantie en Ontspanning, ons overkoepeld orgaan. We voeren momenteel grote renovatiewerken uit om ons aanbod nog te verbeteren en te vernieuwen. Dat resulteerde onder meer al in de herinrichting en de uitbreiding van een nieuw restaurant."Het sociaal toerisme heeft het op vandaag echter niet altijd even gemakkelijk. Het waren niet voor alle instellingen in het land feestjaren, want nogal wat vakantiecentra moesten noodgedwongen de deuren sluiten. "We moeten inderdaad harder knokken om onze plaats op de markt te behouden", aldus Cindy."Vroeger verwelkomden we hier bijvoorbeeld om de haverklap grote groepen gepensioneerden die met volle bussen naar Nieuwpoort kwamen om bij ons een midweek door te brengen. Nu wordt het zelfs steeds moeilijker om een bus vol te krijgen. Maar ondanks zijn recent statuut van ietwat elitaire badstad zijn centra zoals de onze nog steeds meer dan nodig. Met om en bij de 100.000 overnachtingen op jaarbasis is het aanbieden van betaalbare vakanties actueler dan ooit. We worden kleiner, maar efficiënter. Onze bedoeling is om een alternatief aanbod, vergelijkbaar met dat van de reguliere handels- en hotelsector aan te bieden, maar dan met welzijn centraal en niet het winstoogmerk. Floreal Nieuwpoort is een vakantiecentrum met 140 logementen op wandelafstand van strand en duinen en op een boogscheut van de jachthaven. We moeten dus zeker niet onderdoen."Dat beaamt directeur Nicolas Vermote van de Barkentijn. "Met ons erkend jeugdverblijfcentrum de Barkentijn tellen we op jaarbasis ruim 45.000 overnachtingen. In ons uniek, historisch waardevol gebouw - het vroegere Kindervreugde - pal op de zeedijk organiseren we voor kinderen en jongeren - onze grootste doelgroep overigens - uitgewerkte projecten in het kader van zeeklassen en jeugdkampen. Dat zorgt ervoor dat we hen op een zeer concrete manier wat belangrijke maatschappelijk inzichten kunnen bijbrengen over onder meer natuur en klimaat. Met de Barkentijn proberen wij aan de hand van goede prijsafspraken met onze leveranciers en het binnenhalen van subsidies de prijs te drukken. We bieden op die manier de mogelijkheid aan kansarme mensen of mensen uit de zorgsector om tegen voordelige tarieven ook te kunnen genieten van een broodnodige en welverdiende vakantie", aldus Nicolas. "De overheid mag ons echter niet vergeten", voegt Cindy Soetaert eraan toe. "Wij doen inderdaad alles om onze prijzen te drukken. Wij nemen enthousiast deel aan het Steunpunt Vakantieparticipatie, een krachtig samenwerkingsplatform tussen publieke en private partners waarmee Toerisme Vlaanderen mensen in armoede wil versterken in hun leven door hen de kans te bieden om ook op vakantie te gaan. Iedereen heeft recht op ontspanning, vrije tijd en vakantie, ongeacht inkomen of afkomst"."En bij dat alles komt de Vlaamse overheid in beeld", klinkt het in koor bij Cindy en Nicolas. "We hopen oprecht dat de Vlaamse regering het belang van deze werking blijft erkennen en ondersteunen. Ook de impact op de lokale economie mag niet onderschat worden. Onze beide centra zorgen voor een tewerkstelling van om en bij de zeventig fulltime equivalenten, om van de extra's en de jobstudenten in het hoogseizoen nog maar te zwijgen." (DVL)