Alles over Peter Craeymeersch

De traditionele nieuwjaarsduik wordt op zaterdag 4 januari al voor de 32ste keer georganiseerd. Deze klassieker op de Oostendse kalender heeft na al die jaren nog niet aan populariteit ingeboet, integendeel. "Het is een ideale afsluiter van de schitterende eindejaarsperiode in Oostende."

Het is nog even vooraleer iedereen weer samen rond de kersttafel zit, maar toch zie je in de stad overal al voorbereidingen rond eindejaar. De lichttunnel is in volle opbouw, de eindejaarsverlichting in straten wordt opgehangen, zelfs de eerste kerstbomen zijn al gearriveerd. 'Winter in Oostende' is al enkele jaren een schot in de roos en op dat elan bouwt de stad verder. Er is een programma met tal van nieuwigheden. Wie verzot is op de lichttunnel, mag niet aarzelen. Door de werken in de Adolf Buylstraat is het nog niet zeker of de tunnel volgend jaar terugkeert.

Op dinsdag 19 mei 2020 openen in Oostende het vernieuwde Ensorhuis en een gloednieuw interactief belevingscentrum in het hoekpand ernaast. De kostprijs bedraagt 3,6 miljoen euro, maar er zijn subsidies van Vlaanderen en de provincie. De investering moet grotendeels worden terugverdiend met de exploitatie.

Filmfestival Oostende (FFO) komt op de vooravond van de uitreiking van de Ensors met een verrassing van formaat: het festival verhuist van september naar januari. Om een betere spreiding van de filmfestivals te hebben, meer te groeien en in award season te zitten. In 2020 dus geen FFO, wel van 15 tot en met 23 januari 2021.

Dit jaar kiest master Lynn Van Royen 'leading ladies' als thema voor de dertiende editie van het Filmfestival Oostende (FFO), dat vandaag vrijdag start. Deze rode draad loopt door heel het festival, want er zijn meer films dan ooit geprogrammeerd van en met vrouwen. En ook achter de schermen staat een groot team aan Oostendse vrouwen klaar om het festival in goede banen te leiden. "Leading ladies? Dat zijn de dames van dít team!"

Vanaf volgend jaar wil Oostende meer investeren in evenementen buiten het hoogseizoen. De stad verhoogt daarom de verblijfsbelasting - of toerismetaks - van 2 naar 2,83 euro per nacht per kamer. Opvallend: Oostende is daarmee de enige kustgemeente, (Zee)brugge buiten beschouwing gelaten, die een dergelijke belasting heft. De maatregel moet 500.000 euro extra opleveren.

Oostende zal vanaf volgend jaar extra inspanningen doen in citymarketing en in nieuwe evenementen buiten het traditionele hoogseizoen. Zo moeten toeristen in het voor- en najaar nog meer de weg vinden naar de Stad aan Zee. De middelen hiervoor worden verzameld door een verhoging van de Oostendse verblijfsbelasting, ook wel toerismetaks genoemd, van 2.00 naar 2.83 euro per nacht per kamer.

Er zullen voortaan minder evenementen plaatsvinden in het Leopoldpark, zo maakte het Oostendse stadsbestuur bekend. "Want nu is er te veel druk op het park volgens de dienst Erfgoed", luidt het. Enkel Theater aan Zee en Winter in het Park mogen er nog plaatsvinden. Een goede zaak? Veel Oostendenaars vinden het in elk geval jammer dat er minder te doen zal zijn in het gezellige park. "Het Zeeheldenplein is een prima alternatief", zegt Jim Deschepper van het North Sea Beer Festival.

Het Europacentrum blijft ook na vijftig jaar de gemoederen beroeren, dat blijkt uit de antwoorden op de vragen die we tien Oostendenaars stelden. Vind je het Europacentrum een troef voor de stad? Moet het gebouw gesloopt worden of niet? En tot slot: zou je er zelf willen wonen? Opvallend: slechts twee van de tien kiezen voor de afbraak.

In juli bezochten volgens Westtoer ongeveer drie miljoen dagtoeristen de kust. De hotels noteerden een bezetting van gemiddeld 80 procent. Heel mooie cijfers, maar het zal niemand verrassen dat er minder volk was aan zee dan vorig jaar in juli. Toen vonden liefst 3,5 miljoen dagjesmensen de weg naar zee. Aan de hittegolf van toen kan deze zomer vooralsnog niet tippen.

De kust stevent af op een zonovergoten start van het zomerseizoen. Met een hittegolf in de laatste week van juni en een zonnig eerste weekend van de zomervakantie lijkt een heet seizoen zoals vorig jaar binnen handbereik. Alles hangt natuurlijk van het weer af, maar de kust bereidt zich voor op een volkstoeloop. Westtoer roept toeristen op om met de trein en de kusttram te komen. Oostende wijst erop dat de Strandparking achter het station op 29 juni weer opent en je dus maar beter niet de stad in rijdt.

Tegenwoordig vind je in elke keuken wel een kookboek van Sandra Bekkari, maar zelf blijft ze daar redelijk nuchter onder. De boeken top tien? Allemaal fijn, maar mensen weer gezond door het leven stappen, dáár doet ze het voor. Zelf moet ze af en toe ook eens op de rem staan: geen Open Keuken meer, maar terug naar de essentie. "Ik ben zo veel bezig met gezondheid, maar zelf rust nemen... de balans is soms zoek."

Twee Oostendse landmerken krijgen een nieuwe toekomst. Het Fort Napoleon wacht een grondige restauratie met geld van de Vlaamse overheid. Toerisme Oostende wil het museum meer op beleving richten. De familie Desimpel zoekt dan weer een nieuwe operationele partner voor de uitbating van de Wellingtonrenbaan. Bedoeling is in beide gevallen een extra dimensie toe te voegen.

Filmfestival Oostende (FFO) stelt Lynn Van Royen (29) voor als master van de dertiende editie. Ze is de jongste master ooit. Als thema schuift ze 'leading ladies' naar voor. "Vrouwen die zich niet bij grenzen neerleggen, maar grenzen verleggen. Ik kies films van en over vrouwen", klinkt het.

The Crystal Ship in Oostende, dat is ronduit een succesverhaal. Toen het kunstenfestival vier jaar geleden werd gelanceerd, durfde niemand te dromen van de bezoekersaantallen en de internationale aandacht die vandaag gehaald worden. Vier jaar nadat de eerste artiest een Oostendse muur beschilderde, blikken we terug, en vooruit, met curator Bjørn Van Poucke en Peter Craeymeersch van Toerisme Ostende. "Dit is een evenement dat je tien kilometer links of rechts van Oostende niet kan organiseren."

Een primeur: voortaan kan je met de Oostendse toeristische dienst praten via een chatbot. Op Facebook Messenger beantwoordt Odette alle vragen over de beste plekken om mosselen te gaan eten, waar je kan parkeren en zoveel meer. "Chatbots worden doorgaans als een gimmick gebruikt, maar wij zetten dit professioneel in", klinkt het.