Alles over Nikolas Maes

Hij was zestien. Zij moest het nog worden. Hij was een groot talent uit Otegem. Zij een knap blondje uit Kalken. Hij won enkele weken later de nieuwelingenkoers in Maarkedal. Zij kreeg de zegebloemen. Kalverliefde leek het wel. Niets van. 17 jaar en vijf maanden later zijn Nikolas Maes en Katrijn Hullaert nog altijd een koppel.

Jens Keukeleire werd derde in een crossduatlon in Sint-Kruis. Timothy Dupont veroverde zilver op het EK beachrace. Nikolas Maes toonde zich de sterkste op het strand van Bredene. Woensdag reed Xandro Meurisse de cross in Baal en gisteren ging Lindsay De Vylder van start in de Zesdaagse van Rotterdam. Op 20 januari trekt Emiel Vermeulen dan weer het West-Vlaamse wielerseizoen op de weg op gang in La Tropical Amissa Bongo in Gabon. Een overzicht.

De 33-jarige Nikolas Maes (Lotto Soudal) heeft zaterdag de strandrace, over 60 kilometer, in Bredene gewonnen. Maes haalde het na een sprint met Bert Van Lerberghe. Vito Braet kon Timothy Dupont afhouden tijdens de spurt voor de laatste podiumplaats. Emiel Vermeulen werd vijfde. Oliver Naesen legde beslag op plaats 7, Yves Lampaert werd 9e.

Officieel zijn Jens Debusschere, Stan Dewulf en sinds dit jaar ook Alex Vandenbulcke recordhouder van het aantal eindzeges in WestSprint. Officieus is die virtuele titel echter weggelegd voor Nikolas Maes. De intussen 33-jarige uitgeweken Otegemnaar won WestSprint in 2004 als tweedejaarsjunior en werd de drie jaar ervoor, toen het oude puntensysteem nog de kermiscoureurs bevoordeelde, door deze krant telkens tot Beloftevolste Renner van zijn categorie verkozen. De lange weg naar de top, van 12-jarige aspirant tot knecht van Tom Boonen. Maes: "Het zou logisch geweest zijn als ik geen prof was geworden."

Stan Dewulf (beloften), Alex Vandenbulcke (juniores), Robin Orins (nieuwelingen), Shari Bossuyt (dames juniores) en Marith Vanhove (dames nieuwelingen) zijn de trotste eindwinnaars van WestSprint 2018. Maar wie was er de 17 vorige edities aan het feest? En welke renners en rensters haalden ooit de top 15 van WestSprint?

Fenomenaal! Beter kun je het seizoen van Alex Vandenbulcke niet omschrijven. Slechts één zege behaalde de Izegemnaar in 2018, maar het aantal ereplaatsen in grote wedstrijden is ronduit indrukwekkend. Het is dan ook meer dan verdiend dat de eerstejaarsjunior zich, ondanks stevig weerwerk van Vito Braet, tot eindwinnaar van Westsprint kroonde. Het kostte wel enige bedenktijd om er vijf hoogtepunten uit te pikken, maar de sterke man uit Izegem is er toch in geslaagd.

Lotto Soudal heeft donderdag de contractverlenging van Nikolas Maes meegedeeld. De 32-jarige West-Vlaming blijft tot eind 2020 bij het team van de Nationale Loterij. Maes is binnen de ploeg een gewaardeerde knecht en vertrouweling van Tiesj Benoot.

Wie wint de 105de Ronde van Frankrijk? pakt Chris Froome zijn vijfde? kunnen Nibali, Quintana, Porte en Bardet hem de baas? Of verrast een outsider? Wie het ook wordt, de eindwinnaar zal sowieso een link met onze provincie hebben. Wij zochten en vonden er 71 bij 19 kanshebbers. Nummer 1: Chris Froome.

De naar Gullegem uitgeweken Geluwenaar Peter Lernout (40) werd 20 jaar terug voor eigen volk tweede in de GP van Geluwe, het jaar daarop werd hij als belofte primus in Gent-Wevelgem. Het logische gevolg was een profcontract. Zijn verblijf in het profpeloton was van korte duur, maar sport bleef altijd een passie. Na het lopen van marathons legt hij zich nu toe op de triatlon.