Alles over Benjamin Declercq

Vandaag snijdt het Tourpeloton met een loodzware etappe door de Cantal een nieuwe reeks cruciale ritten aan. Primoz Roglic leidt de dans, Egan Bernal volgt in zijn spoor en Tadej Pogacar wordt de derde sterke man. Of gaat een vierde hond - Quintana, Uran of Bardet - met de eindzege lopen? We polsten bij tien West-Vlaamse profs. "Roglic heeft de sterkste ploeg, maar hij zal in de Alpen toch vooral zelf de benen moeten hebben."

Morgen is het eindelijk zover: de Strade Bianche wordt de eerste WorldTour-wedstrijd van 2020. Na een seizoen van 102 dagen sluiten we op 10 november af met de Gree-Tour of Guangxi. Onder voorbehoud. Eén virus kan nu of straks het peloton in één klap stilleggen. Intussen kunnen we alleen maar hopen dat het niet zover hoeft te komen. Wij schotelen u alvast tien koersen voor om naar uit te kijken, elk met een specifieke West-Vlaamse insteek: van de Strade tot de Vuelta.

Benjamin Declercq is opnieuw renner. De 25-jarige Declercq hervat morgen/zondag in de GP Jean-Pierre Monseré nadat hij begin december een knieoperatie onderging. Na een lange revalidatie staat het licht op groen voor de West-Vlaming. Zondag treedt hij voor het eerst aan voor zijn nieuw team Arkéa-Samsic, dat hem wegplukte bij Sport Vlaanderen-Baloise.

Jens Keukeleire werd derde in een crossduatlon in Sint-Kruis. Timothy Dupont veroverde zilver op het EK beachrace. Nikolas Maes toonde zich de sterkste op het strand van Bredene. Woensdag reed Xandro Meurisse de cross in Baal en gisteren ging Lindsay De Vylder van start in de Zesdaagse van Rotterdam. Op 20 januari trekt Emiel Vermeulen dan weer het West-Vlaamse wielerseizoen op de weg op gang in La Tropical Amissa Bongo in Gabon. Een overzicht.

Nairo Quintana rijdt vanaf volgend seizoen voor Arkéa-Samsic. De Colombiaanse klimmer krijgt bij het procontinentale Franse team het gezelschap van twee West-Vlaamse renners: Benjamin Declercq en Christophe Noppe.

Komende woensdag begint Mathieu van der Poel (°1995) in Nokere aan zijn eerste voorjaar op de weg bij de profs. Twee dagen later volgt de Bredene-Koksijde Classic. Symbolisch, want de Nederlandse alleskunner won daar in 2009 zijn eerste veldrit ooit op West-Vlaamse bodem en zette er als nieuweling in 2011 de gereputeerde Grote Prijs Brouwerij Houtsaeger naar zijn hand. Zijn West-Vlaamse generatiegenoten getuigen. "Mathieu zal dit voorjaar meteen overal meedoen voor winst."

Benjamin Declercq (24), Kevin Deltombe (24) en Christophe Noppe (24) werden alle drie geboren in 1994 en koersen al van bij de 12-jarige aspiranten tegen elkaar. Krant van West-Vlaanderen trok vorige week naar de ploegstage van Sport Vlaanderen-Baloise aan de Spaanse Costa Blanca en grasduinde er met de drie derdejaarsprof door hun jeugdjaren. "Wist je dat ik als junior nog met Tiesj Benoot naar het tribunaal ben moeten gaan?" lacht Noppe.

Soms interview je mensen die geen extra uitleg behoeven. Patrick Lefevere (63) is zo iemand. Als CEO van Quick.Step Floors - vanaf 1 januari Quick.Step-Deceuninck - heeft de Roeselarenaar een succesvol wielerjaar achter de rug. Lefevere was dan ook onze geschikte gesprekspartner om twee uur lang op het voorbije West-Vlaamse sportjaar terug te blikken. En dat zonder ook maar één keer het magische getal 73 - het aantal overwinningen van zijn team in 2018 - in de mond te nemen. "West-Vlaanderen, dat is voor mij thuis. Maar door mijn job voel ik me toch iets meer Europeaan."

Jonas Rickaert mag zich een jaar lang de beste West-Vlaamse prof onder 26 jaar noemen. Vanavond werd de 24-jarige naar Beveren uitgeweken Vijvenaar tot Jongeren IJzeren Briek 2018 verkozen. Rickaert haalde het voor Edward Planckaert en Benjamin Declercq. Op de erelijst volgt hij Yves Lampaert en Xandro Meurisse op.

Onze vijf juryleden nomineerden net als vorig jaar drie namen voor de Jongeren IJzeren Briek voor renners tot en met 25 jaar. Jonas Rickaert staat in poleposition, Edward Planckaert en Benjamin Declercq worden zijn concurrenten.

Het mag in 2018 niet zijn voor Harm Vanhoucke. De Aalbekenaar, sinds 1 juli prof bij Lotto-Soudal, liet in zijn eerste twee campagnes als belofte veelbelovende dingen bergop zien, maar komt er dit jaar niet aan te pas. "Het WK in Innsbruck? Het is beter dat ik mezelf even geen druk opleg."

Van 10 tot 20 januari vertoefden de renners van Sport Vlaanderen-Baloise in het zonnige Spaanse Calpe om er de laatste hand aan hun conditie te leggen. Wij mochten vier dagen op stagebezoek en troffen aan de Costa Blanca zestien (!) heel erg gemotiveerde West-Vlamingen aan. Een terugblik in cijfers.