Dit mag je in 2021 van onze profrenners verwachten

Tom Vandenbussche

Eindelijk is het zover: de Clasica Comunitat Valenciana in Spanje vormt zondag de opener van het Europese wielerseizoen op de weg. Twee West-Vlaamse profs rijden er hun eerste koers van 2021, hun 31 collega’s volgen de eerstkomende weken. Een vooruitblik op een seizoen dat gekenmerkt zal worden door het Vlaamse voorjaar, twee BK’s in West-Vlaanderen, de Tour, de Spelen in Tokio, het WK in Vlaanderen en waarschijnlijk nog veel meer door corona.

Zondag begint het seizoen!

De Clasica Comunitat Valenciana, een UCI 1.2-koers, was vroeger bekend als de Trofeo Luis Puig en werd in 2005 voor de laatste keer verreden. Tussen startplaats La Nucia en de finish na 150 km in Valencia wacht de Coll de Rates en een vlakke finale. Twee West-Vlaamse profs nemen deel: Benjamin Declercq (Arkéa-Samsic) en Gianni Marchand (Tarteletto-Isorex). “De organisatie heeft bevestigd dat de wedstrijd zeker doorgaat, al ben je in deze vreemde tijden natuurlijk nooit zeker”, aldus Marchand.

Kan er in de maand februari al deftig gekoerst worden?

Tour Down Under, Ronde van San Juan, Challenge Mallorca, Ronde van Murcia, Ronde van Oman… Tal van wedstrijden sneuvelden al en door de moeilijke situatie in heel wat landen lijken ook de andere voorbereidingskoersen onzeker. Neem nu Frankrijk, waar een avondklok van 18 uur ’s avonds tot 8 uur ’s ochtends geldt. Toch wachten de komende weken met de GP La Marseillaise (Jelle Wallays), Ster van Bessèges (Timothy Dupont, Jens Keukeleire, Jonas Rickaert, Wallays), Tour de la Provence (Stijn Steels) en Tour des Alpes Maritimes et du Haut Var (met B. Declercq en Arjen Livyns), maar liefst dertien (!) koersdagen op Frans grondgebied. “Als we zonder competitie in de benen de Omloop moeten rijden, zou dat voor mij niet goed zijn. Ik ben iemand die enkele wedstrijden nodig heeft om in het ritme te geraken”, benadrukt Tim Declercq, die als voorbereiding op de Omloop voor de Ronde van Valencia en de Ronde van de Algarve kiest, net zoals Yves Lampaert en Sep Vanmarcke.

 © BELGA
© BELGA

Voorts is het uitkijken naar de Ruta del Sol, waar Xandro Meurisse, Harm Vanhoucke en Mauri Vansevenant hun klimbenen kunnen testen. Ook interessant om te volgen: de Tour des Alpes Maritimes et du Var. Arjen Livyns, die vorig jaar op de Col d’Eze en Mont Faron al uitstekend presteerde, krijgt er opnieuw drie dagen lang de kans om zich bergop te bewijzen. “Ik zou in het Vlaams openingsweekend meteen in orde willen zijn, maar vooral de Ronde van Vlaanderen, Brabantse Pijl en Amstel Gold Race staan met rood aangestipt”, vertelt Livyns, die in oktober nog vriend en vijand verraste in Vlaanderens Mooiste.

 © BELGA
© BELGA

Vandenabeele mikt op Baby Giro en Toekomstronde

Henri Vandenabeele begint zijn seizoen ook in de Tour des Alpes Maritimes et du Var. De derdejaarsbelofte komt dit jaar uit voor het Development Team van DSM, vooraleer hij begin 2022 de stap naar de gelijknamige profploeg zet. Via Le Samyn, Nokere Koerse en de Ronde van Normandië bereidt de 20-jarige Dentergemnaar zich voor op zijn eerste doel van 2021: Luik-Bastenaken-Luik voor beloften. “Ik hoop in april ook de Ronde van Vlaanderen U23 te kunnen rijden. Later op het seizoen zijn de Baby Giro (waarin hij vorig jaar tweede werd na Tom Pidcock, red.) en de Ronde van de Toekomst mijn twee belangrijkste wedstrijden. En ik zou eind september het WK in eigen land willen rijden.”

Een nieuwigheid bij Sep Vanmarcke: de GP Denain

Sep Vanmarcke – ter herinnering: 26 keer top vijf (!) in een voorjaarsklassieker – blijft samen met Yves Lampaert onze grootste kandidaat op een klassieke zege. Via Parijs-Nice stoomt de 32-jarige Anzegemnaar zich voor op vijf kansen: E3 Saxo Bank Classic, Gent-Wevelgem, Dwars door Vlaanderen, Ronde van Vlaanderen en Paris-Roubaix. Opmerkelijk: Vanmarcke rijdt vier dagen na De Koers naar de Zon de GP Denain, een eendagskoers in Noord-Frankrijk met onderweg 17,4 kilometer kasseien.

 © BELGA
© BELGA

Jelle Wallays snuift Franse lucht op: een zegen?

Jelle Wallays, die na vijf jaar Lotto-Soudal dit seizoen voor Cofidis uitkomt, bereidt zich via de GP La Marseillaise, Ster van Bessèges, Clasica de Almeria en Ronde van Algarve voor op het openingsweekend in Vlaanderen. Opmerkelijk: op zondag 7 maart start de Stadenaar in de Grote Prijs Jean-Pierre Monseré in Roeselare. Wallays rijdt ook voor de eerste keer in zijn carrière Tirreno-Adriatico. In mei wordt het uitkijken naar de Tro-Bro Léon, een semiklassieker over onverharde wegen in Bretagne. Via de Ronde van Zwitserland wil Wallays voor de eerste keer in zijn carrière aan de Tour deelnemen, nadat hij bij zijn vorige ploeg drie keer (!) als laatste renner afviel.

Harm Vanhoucke (23) als kopman naar de Giro

Na een moeilijk profdebuut kende Harm Vanhoucke vorig jaar zijn ontbolstering in het klimwerk. Zo werd hij in de Ronde van Italië derde op de Etna en droeg hij de witte jongerentrui. Ook dit jaar wordt de Giro zijn hoofddoel. “Via Parijs-Nice, de Ronde van Catalonië en een hoogtestage op de Sierra Nevada trek ik naar de Giro, waarin ik mijn kans mag gaan. En in augustus start ik misschien ook nog in de Vuelta.”

 © BELGA
© BELGA

Geen grote ronde of Waals tweeluik voor Vansevenant

Mauri Vansevenant (21) maakte afgelopen zomer zijn profdebuut bij Deceuninck-Quick-Step en gaf in de Waalse Pijl en Luik-Bastenaken-Luik zijn visitekaartje af. Dit jaar staat het Waalse tweeluik echter niet op zijn programma. “Van de klassiekers rijd ik Strade Bianche, Brabantse Pijl en Amstel Gold Race. Ook van een grote ronde is dit jaar nog geen sprake. Ik ben tot eind juni wel voorzien in de Rondes van Catalonie, Romandië en Zwitserland. Ook dat zijn niet te onderschatten rittenkoersen.”

 © BELGA
© BELGA

Wie ongetwijfeld ook naar komend seizoen uitkijkt, is Eliot Lietaer, 30 jaar intussen. Hij krijgt in zijn tiende profseizoen eindelijk de kans om zich op het hoogste niveau met de beste klimmers te meten. Zijn Franse ploeg B&B Hotels rijdt onder meer Parijs-Nice en de Dauphiné Libéré.

Nog nooit eerder met zoveel West-Vlamingen in de Tour?

Krijgen we dit jaar een recordaantal West-Vlamingen aan de start van de Tour? Dat record staat momenteel op dertien deelnemers en dateert van 1974, het jaar van de vijfde en laatste Tourzege van Eddy Merckx. Het lijkt onwaarschijnlijk, maar niet onmogelijk. Dat heeft twee belangrijke redenen. Intermarché Wanty-Gobert (drie West-Vlaamse renners) kocht de licentie van CCC over en heeft als WorldTourteam automatisch startrecht in de Tour. Alpecin-Fenix (vijf West-Vlaamse renners) won dan weer de Europe Tour en mag in 2021 de drie grote rondes betwisten.

 © BELGA
© BELGA

Bij Intermarché Wanty-Gobert maken Baptiste Planckaert (die door een operatie aan de knie het voorjaar mist) en Pieter Vanspeybrouck veel kans op een Tourselectie, terwijl het debuut van Tom Devriendt in een grote ronde eerder in de Giro of Vuelta zal worden voorzien. Bij Alpecin-Fenix hebben nog maar negen van de 31 renners al ervaring met een rittenkoers van drie weken, terwijl voor Tour, Giro en Vuelta telkens acht namen nodig zijn. De kans is dus behoorlijk reëel dat Floris De Tier, Xandro Meurisse (bij zijn Tourdebuut in 2019 al de Belgische revelatie), Edward Planckaert, Jonas Rickaert en Gianni Vermeersch in 2021 een grote ronde zullen betwisten. Voor die drie laatsten zou het hun debuut in een grote ronde zijn.

 © BELGA
© BELGA

Sep Vanmarcke (Israel Start-Up Nation) moet Chris Froome aan Tourwinst helpen. Tim Declercq, Yves Lampaert (Deceuninck-Quick-Step) en Jelle Wallays (Cofidis) zitten in de preselectie van hun ploeg, terwijl Jens Debusschere en Eliot Lietaer (B&B Hotels) eerst moeten hopen dat hun team één van de twee resterende wildcards krijgt. Ook Piet Allegaert maakt bij Cofidis theoretisch gezien kans op Tourdeelname, maar zijn eerste grote ronde ooit wordt in principe de Giro of Vuelta. Jens Keukeleire (EF Education-Nippo) rijdt de Giro al zeker niet en zal in de Tour of Vuelta ingezet worden. Stan Dewulf (AG2R-Citroën) en Bert Van Lerberghe (Deceuninck-Quick-Step) rijden de Vuelta. Benjamin Declercq, Christophe Noppe (Arkéa-Samsic) en Stijn Steels (Deceuninck-Quick-Step) zullen dit jaar normaal geen grote ronde afwerken.

22 van de 33 West-Vlaams profs zijn einde contract

22 van de 33 West-Vlaamse profs op de weg zijn na dit seizoen einde contract. Enerzijds logisch, aangezien heel wat teams (zoals Sport Vlaanderen-Baloise) met contracten van een jaar werken, maar aan de andere kant toch ook heel opvallend. Alleen Tom Devriendt, Stan Dewulf, Yves Lampaert, Xandro Meurisse, Baptiste Planckaert, Jonas Rickaert, Harm Vanhoucke, Pieter Vanspeybrouck, Gianni Vermeersch (tot eind 2022), Edward Planckaert, Sep Vanmarcke en Mauri Vansevenant (tot eind 2023) hebben werkzekerheid op langere termijn. Dat geldt ook voor Henri Vandenabeele, die in 2022 en 2023 voor DSM, de ploeg van Tiesj Benoot en Romain Bardet, zal uitkomen.

 © BELGA
© BELGA

Uitkijken naar BK’s en WK in (West-)Vlaanderen

Op zondag 19 september vindt tussen Knokke-Heist en Brugge het WK tijdrijden voor profs plaats. Een week later, op zondag 26 september, volgt het WK op de weg tussen Antwerpen en Leuven. Van West-Vlaamse zijde is er heel wat interesse voor de wegrit. “Een selectie voor een WK in Vlaanderen is iets waarop ik me wil focussen”, benadrukt Yves Lampaert. “Ik zou die dag graag deel uitmaken van de Belgische ploeg, ook al zal dat sowieso in dienst van Wout van Aert zijn, maar dat geldt voor iedereen”, merkt Sep Vanmarcke op. “Als we daar met een topfavoriet aan de start staan en de Belgische ploeg de koers moet controleren, zou ik me alleszins kandidaat willen stellen”, geeft Tim Declercq aan. Ook onder meer Stan Dewulf en Jens Keukeleire dromen van de regenboogstrijd. “Een WK in eigen land, dat droomt toch elke Belgische renner van?”

Met het BK tijdrijden in Ingelmunster (op vrijdag 18 juni) en het BK op de weg in Waregem (op zondag 20 juni) wachten nog twee grote afspraken in eigen gouw. Yves Lampaert zal voor eigen volk Evenepoel en Van Aert ongetwijfeld het vuur aan de schenen willen leggen. Jens Debusschere kan in zijn eigen stad voor de tweede keer in zijn carrière (na Wielsbeke 2014) de driekleur veroveren. Ook in 2022 (Middelkerke) en Izegem (2023) vindt het BK op de weg overigens in West-Vlaanderen plaats.

 © BELGA
© BELGA

Shari Bossuyt (20)

Begint op 18 februari haar seizoen in de vierdaagse Setmana Ciclista Valenciana. Rijdt daarna het Vlaams voorjaar, met onder meer Brugge-De Panne, Gent-Wevelgem en Dwars door Vlaanderen. Mag in juli sowieso naar Tokio afreizen. “Ik heb mijn plekje als reserve voor de ploegkoers, mocht Jolien D’hoore of Lotte Kopecky uitvallen.” Droomt ook van een selectie voor het WK in Vlaanderen.


Ann-Sophie Duyck (33)

Opent haar seizoen met de Omloop. Mikt sowieso op de twee BK’s in eigen streek: de tijdrit in Ingelmunster en de wegrit in Waregem. Haar droomscenario: deelnemen aan de tijdrit op zowel de Spelen in Tokio, het EK in Trente en het WK in Brugge. “Ik sta op de longlist, maar mijn carrière heeft in december aan een zijden draadje gehangen, nadat mijn VDAB-statuut niet verlengd werd. Dankzij een privésponsor kan ik nu aan een minimumcontract voortdoen, maar ik ben momenteel heel actief op zoek naar privésponsors om rond te komen.”


Nicky Degrendele (24)

Kon zich in de keirin niet kwalificeren voor de Spelen in Tokio. De wereldkampioene van 2018 moet zich nu focussen op het EK piste in Minsk (23 tot 27 juni) en het WK in het Turkmeense Ashgabat (13 tot 17 oktober).


Valerie Demey (27)

Mikt op het Vlaamse voorjaar en het BK op de weg. “En dit jaar staan zeker ook de Olympische Spelen, het EK en het WK in eigen land met stip aangeduid.”


Jesse Vandenbulcke (25)

Begint op 7 februari haar seizoen met de Vuelta CV Femininas in Spanje. Rijdt daarna het Vlaams voorjaar. “Mijn doel is om in de finales van de klassiekers sterker voor de dag te komen.” Droomt van Tokio. “Deelnemen aan de Spelen is mijn ultieme doel, maar dat kan alleen als ik een stabiel voorjaar rijd.” Mikt ook op het WK in Vlaanderen. “De wegrit vindt plaats op een parcours dat heel wat Belgische rensters moet liggen.”


Julie Van De Velde (27)

Programma seizoensbegin nog onduidelijk. Maakt een hoofddoel van Tokio. “Ik ben uiteraard niet zeker van een selectie, maar dankzij de wielerbond kan ik me wel perfect voorbereiden. Zo staan er in februari hittetests op de planning.” Wil ook goed zijn in de Waalse klassiekers, waar ze Jumbo-Visma-kopvrouw Marianne Vos zal bijstaan. “Of ik in juli de Giro zal kunnen rijden, zal afhangen van de maatregelen – aantal dagen quarantaine – die in de aanloop naar de Spelen zullen worden genomen. Het WK in Vlaanderen lijkt minder mijn ding. Als de bondscoach rensters ter beschikking heeft die kopvrouwen Jolien D’hoore en Lotte Kopecky beter kunnen bijstaan, heb ik liever dat hij hen selecteert.”


Marith Vanhove (17)

Juniore. Veroverde vorig jaar als eerstejaars zilver op het EK op de weg en twee keer goud op het EK piste. Begint haar seizoen op 6 maart in de Omloop van Strijen. Maakt een hoofddoel van het WK piste (van 5 tot 9 april in Caïro, Egypte), het EK piste en het WK in Vlaanderen. “Daarvoor zal ik alles op alles zetten, zowel voor de tijd- als wegrit. Ik kijk er enorm naar uit.”