Saint-Vélo blijft Wevelgems

© Foto Wibilinga
Stefaan Lernout

Sinds de aankondiging dat Flanders Classics hoofdaandeelhouder is geworden van Gent-Wevelgem gonst het in de gemeente van geruchten: ‘De naam Gent-Wevelgem zal verdwijnen, het zal In Flanders Fields worden’, ‘De aankomst komt in Ieper te liggen’… Nu spreekt Flanders Classics die geruchten eindelijk tegen, zowel de geschiedenis als de lokale verankering blijven belangrijk. Er verandert niets. Toch niet op korte termijn.

Nog 44 dagen tot dé wielerhoogdag. Op zondag 27 maart komen de renners voor de 84ste maal aan in Wevelgem. Het parcours veranderde in de loop der jaren. Nu eens liep het door de Vlaamse heuvels, dan weer werd een rondje Franse hellingen ingelast of werd er langs de kust tegen de wind in gebeukt. De start lag aanvankelijk in Gent, later in Deinze, de laatste jaren in Ieper. Er was echter één constante: de aankomstplaats was Wevelgem. En of het nu in de Vanackerestraat, op Platse, in de Lauwestraat of op het vliegveld was, of het nu op zondag of woensdag was, steevast grepen de inwoners die hoogdag aan om er een feest van te maken. Saint-Vélo behoort toe aan de Wevelgemnaars.

300.000 euro

Zo zou het blijven. Geen wolkje aan de lucht. Had de gemeente Wevelgem zich in het meerjarenplan niet geëngageerd om gedurende zes jaar telkens 300.000 euro te schenken aan de organisatie? Met het argument dat Wevelgem zich geen betere publiciteit kan voorstellen?

Een beslissing die in de gemeenteraad zelfs tot een hoogoplopende discussie leidde, een niet-alledaags gegeven in de Wevelgemse lokale politiek.

Wout van Aert won in 2021 Gent-Wevelgem. Doet hij dat kunstje dit jaar over?
Wout van Aert won in 2021 Gent-Wevelgem. Doet hij dat kunstje dit jaar over? © belga

De organisatie – de Koninklijke Veloclub Het Vliegend Wiel – had het niet altijd makkelijk om het budget rond te krijgen. Dankzij de steun van de gemeente, enkele gulle sponsors en, de voorbije tien jaar, de inbreng van Flanders Classics bleef Gent-Wevelgem een topklassieker. Net onder het statuut van de vijf Monumenten (Milaan-San Remo, Ronde van Vlaanderen, Parijs-Roubaix, Luik-Bastenaken-Luik en Ronde van Lombardije).

Na de aankondiging begin december dat Flanders Classics hoofdaandeelhouder wordt van de wedstrijd blijkt de Wevelgemse hemel dan toch niet meer zo helderblauw te zijn. De inwoners, de vrijwilligers, ja ook de lokale politici, stelden zich heel wat vragen.

“We hebben niet de intentie om iets te veranderen” Annelore Cleuren, communicatie Flanders Classics

Vooreerst, blijft de naam Gent-Wevelgem? Sinds enkele jaren is aan die naam In Flanders Fields toegevoegd. Wordt dat misschien de toekomstige naam van de wedstrijd?

“We hebben niet de intentie om iets te veranderen”, antwoordt Annelore Cleuren, communicatieverantwoordelijke bij Flanders Classics. “Zowel de naam Gent-Wevelgem als In Flanders Fields blijft. Het is een wedstrijd met een eigen uitstraling en karakter en dat willen we behouden. De historiek van Flanders Fields heeft de wedstrijd naar een nog hoger niveau getild, maar ook de lokale verankering blijft belangrijk.”

Geen verandering

En dus blijft de aankomst in Wevelgem? Ook daar luidt het antwoord hetzelfde, zowel bij Flanders Classics als bij de lokale organisatie. “We hebben niet de intentie om weg te gaan uit Wevelgem”, vervolgt Annelore Cleuren. “Er is op dit moment niets dat moet veranderen.”

Dat is ook de boodschap die burgemeester Jan Seynhaeve kreeg: “We werden een week voor het akkoord op de hoogte gebracht, begin december hadden we dan een gesprek met Flanders Classics. Daar kregen we te horen dat zij tevreden zijn met de huidige situatie, met een start in Ieper en de aankomst in Wevelgem. Voor de volgende vier edities is dat alvast de realiteit, ons engagement loopt ook nog vier jaar. Komt er een vervolg? Hoe zal de nieuwe overeenkomst er uitzien, Dat weten we niet.”

Wielerhoogmis

Bij de overname hoort een financiële transactie. Over welke som het gaat werd niet meegedeeld. Flanders Classics heeft nu de meerderheid in handen van de Organisatie Gent-Wevelgem N.V.. De laatste jaarrekening spreekt van een eigen vermogen van 1.239.307 euro, vorig jaar maakte de N.V. nog een winst van 146.721 euro. “Dat duidt erop dat ze goed gewerkt hebben”, aldus burgemeester Seynhaeve. “We subsidiëren heel wat evenementen, een steuntje in de rug van onze verenigingen. Dat ze er iets aan overhouden dankzij een goede organisatie is voor hen alleen maar goed nieuws.”

Wat na 2025? Vele vragen blijven grotendeels onbeantwoord. Niettemin moet er toch iets veranderen, nu Flanders Classics hoofdaandeelhouder is? “De eindverantwoordelijkheid voor de organisatie van de wedstrijd ligt nu bij ons, niet meer bij Het Vliegend Wiel”, zegt Annelore Cleuren. “Zij blijven wel nog verantwoordelijk voor de organisatie in Wevelgem waar Bernard Langedock nog steeds het aanspreekpunt is. En de ervaren groep vrijwilligers blijft meehelpen om de start- en aankomst in goede banen te leiden. Op dit moment verandert er niets, het is en blijft een heel mooie wedstrijd die rijk is aan historie.”

Voorlopig geen nieuws dus, binnen een drietal jaar, wanneer de contracten dienen hernieuwd te worden, weten we allicht meer. Tot zolang blijft Saint-Vélo de wielerhoogmis van de Wevelgemnaars.

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.