Nicolas Cleppe wil deze winter overal meestrijden voor de top tien

Het is een belangrijk seizoen voor Nicolas Cleppe, want het contract van de 24-jarige Ingelmunsternaar loopt eind dit jaar af bij Telenet Baloise Lions, dat vanaf januari Baloise Trek Lions heet. “Mijn doel is om zoveel mogelijk top tien te halen”, aldus Cleppe, die zaterdag start in de Superprestige in Ruddervoorde.

Nicolas Cleppe hoopt zich in de kijker te rijden om een nieuw profcontract te versieren. © foto Belga

Corona gooide niet alleen roet in het eten bij de wegrenners, maar ook de crossers zagen hun voorbereiding grondig verstoord door de pandemie. “De zomer is inderdaad iets anders verlopen”, steekt Nicolas Cleppe (24) van wal. “Er stonden minder wegkoersen op het programma, onze stage in Mallorca viel in het water… Ik voelde in de eerste crossen van het seizoen dat het nog wat wennen was, dat het koersritme nog een klein beetje ontbrak. Maar ook de start van ons seizoen was anders. Niet alleen zijn er al veel crossen afgelast, maar ook de afwezigheid van volk langs het parcours is toch even wennen. Tijdens de wedstrijd zelf valt dat wel mee, maar de tocht van de camper naar de omloop en terug… Het is alsof het een trainingsritje is. Het is spijtig voor de sfeer in de cross, maar het is maar een kleine opoffering als we op die manier toch mogen koersen.”

De voorbije jaren trok de Ingelmunsternaar geregeld naar het buitenland om te crossen, maar dat laat hij dit seizoen aan zich passeren. “Ik zie dat enkele jongens al naar Zwitserland getrokken zijn om te crossen, maar daar doe ik dit keer niet aan mee. Mijn focus ligt heel het seizoen op de wedstrijden in België, met onder meer de manches van de Superprestige en X²OBadkamers Trofee, de vroegere DVV Trofee. Daar wil ik mij in de kijker rijden. Mijn doel is om dit jaar zoveel mogelijk top tien te halen. Of ik naar bepaalde crossen uitkijk? Vooral naar de zware. De Koppenbergcross, Gavere, Namen… Die vind ik het plezantst en die liggen mij ook het best. Bovendien mogen we voorlopig niet klagen over het weer. In drie van de vier crossen was het tijdens de verkenning aan het regenen. Hopelijk krijgen we dit seizoen nog heel vaak van dat echt crossweer.”

Op toerental

Nicolas Cleppe opende het seizoen met een 15de stek in Lokeren en werd daarna 20ste in Kruibeke, 15de in Gieten en elfde in Beringen vorig weekend. De vorm zit dus in stijgende lijn. “In Lokeren was het toch even wennen, maar het was zeker niet slecht in tegenstelling tot de week erop in Kruibeke. Ik heb er echter geen verklaring voor. Gelukkig ging het de voorbije weken steeds beter. Mijn motor begint stilaan op toerental te draaien. Wel spijtig dat ik in Beringen in de slotfase Corne Van Kessel en Quinten Hermans moest laten rijden en uiteindelijk met een banddikte verschil de sprint verloor tegen Ryan Kamps. Anders had ik mijn eerste top tien van het seizoen beet.”

Ruddervoorde

Zaterdag start de prof van Telenet Baloise Lions in de Superprestige in Ruddervoorde. “Het is altijd plezant om in eigen provincie te kunnen crossen. Normaal zijn er dan meer supporters van de partij, maar dat zal dit seizoen dus niet het geval zijn. Hopelijk regent het nog goed, zodat het parcours er iets zwaarder ligt. Maar regen of niet, ik ga ervoor en hoop zo dicht mogelijk bij die top tien te eindigen”, aldus Cleppe, die straks einde contract is. “Voorlopig is het windstil. Hopelijk komt daar snel verandering in nu Trek zijn engagement met onze ploeg verstevigt.”

Misschien kan hij zich zoals een Mathieu van der Poel, Wout van Aert of Gianni Vermeersch aan een carrière op de weg wagen? Cleppe bewees al meermaals zijn talent op de weg met vorig jaar eindwinst in de Ronde van Luik en dit seizoen een tweede plek in een rit van de Ronde van Vlaams-Brabant. “Dat is eventueel een optie, maar ik focus mij nog eerst volledig op de komende winter.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.