De koers op de eerste zondag van maart is in Ichtegem al jaren dé feestdag van het jaar. De Omloop der Vlaamse Ardennen werd in 1945 voor het eerst gereden en vond sindsdien elk jaar plaats, behalve toen sneeuw dat in 1970 en 2005 verhinderde. In 1999 werd de Omloop onderdeel van de Guldensporentweedaagse en in 2003 van de Driedaagse van West-Vlaanderen. In 2016 werden twee van de drie dagen geschrapt en bleef de eendagskoers Dwars door West-Vlaanderen over.
...

De koers op de eerste zondag van maart is in Ichtegem al jaren dé feestdag van het jaar. De Omloop der Vlaamse Ardennen werd in 1945 voor het eerst gereden en vond sindsdien elk jaar plaats, behalve toen sneeuw dat in 1970 en 2005 verhinderde. In 1999 werd de Omloop onderdeel van de Guldensporentweedaagse en in 2003 van de Driedaagse van West-Vlaanderen. In 2016 werden twee van de drie dagen geschrapt en bleef de eendagskoers Dwars door West-Vlaanderen over. "Al voor aanvang van de voorbije editie wist ik dat het voor mij de laatste keer zou zijn, want ik had gezegd dat ik nog één jaar wilde doen. De laatste jaren kan ik de stress niet meer aan. De organisatie houdt me 's nachts dikwijls wakker", vertelt Rik Goethals. "Ik slaap van januari tot maart maar drie tot vier uur per nacht meer", pikt Peter Brackez in. "De combinatie met een voltijdse job is niet meer haalbaar. Ik deed het altijd heel graag, maar heb tijd te kort om het allemaal te doen.""In een beperkte tijd moet ik een budget van 200.000 euro rondhalen", vervolgt Peter. "Bij andere wedstrijden van ons niveau wordt dat gedaan door gepensioneerden of professionelen, zoals bij Flanders Classics. Het budget is meer dan verdubbeld tegenover elf jaar geleden, toen wij twee en Wim Mattheus, die twee jaar geleden afhaakte, de kar zijn beginnen te trekken. Onze organisatie was internationale top. We kregen altijd een uitstekend rapport van de UCI en de politie toonde zich altijd heel tevreden.""We nemen afscheid in schoonheid", beklemtoont Rik. "De wedstrijd kwam de laatste drie jaar rechtstreeks op tv. We brachten Ichtegem in beeld en haalden de hoogste kijkcijfers van de Napoleon Games Cup. Ook de vips waren altijd heel tevreden. Aan het vipgebeuren is trouwens evenveel werk als aan de koers zelf. Het vipdorp in de Lookhuisstraat was de laatste jaren een mooi extraatje. We laten een gezonde kas na. We zoeken dan ook niet naar een overnemer en hebben geen put te vullen.""We denken ook niet dat iemand staat te springen om onze wedstrijd over te nemen", vervolgt Peter. "Wij moeten het doen met een veel beperkter budget dan veel andere organisatoren. Met het gemeentebestuur van Ichtegem hebben we geen contract. Er staat niets op papier. We kwamen overeen en kregen de laatste jaren 50.000 euro. Met een eventuele nieuwe coalitie moeten de afspraken voor volgend jaar nog gemaakt worden. De gemeente doet zeker zijn best, maar elders zijn de budgetten veel hoger.""Onze bestuursleden zijn ontgoocheld, maar niet iedereen weet wat je er allemaal voor moet doen", zegt Rik, die beroepsmatig als leerkracht aan de slag is. "Ik moest heel wat telefoons doen tijdens de speeltijd of over de middag. Wij hebben heel wat mensen die hun steentje willen bijdragen, zeker de dag zelf. Maar niemand wil ons takenpakket overnemen. De verantwoordelijkheid wordt ook almaar groter. Maar we zijn blij dat we dit hebben kunnen doen.""De koers bezorgde ons heel veel mooie momenten", blikt Peter terug. "Het bracht ons op plaatsen waar ik anders nooit zouden komen. En bij de eerste doortocht met de hele karavaan door Ichtegem davert de grond, hé. Maar als ik niet in ploeg had gewerkt en daardoor overdag vrije tijd heb, was het gewoon onmogelijk geweest. Intussen wordt het altijd maar moeilijker te combineren.""De Koninklijke Veloclub Ichtegem-Sportief blijft wel bestaan. Wij willen graag nog wielerwedstrijden organiseren en hebben daarover volgende week een vergadering met ons bestuur. Maar zulke grote evenementen, dat zien we niet meer zitten. Dit jaar pakten we voor het eerst uit met een dameskoers. Het is zeker niet uitgesloten dat we dat in de toekomst nog gaan doen.""Dit is heel spijtig", reageert burgemeester Karl Bonny op het verdwijnen van de Ichtegems wielerhoogdag. "Ik had een gesprek met de organisatoren, maar een oplossing ligt niet voor de hand. Onze bijdrage van 50.000 euro was al het maximum. Er zijn er nu die zeggen dat wij de koers moeten overnemen, maar dat is niet de taak van de gemeente. Het is een groot verlies, een traditie die verdwijnt. Hopelijk valt toch nog een oplossing uit de bus. Wie weet..."