Vermeersch en Pidcock namen de wedstrijd meteen in handen. Achter hen klitte een groepje samen met Tim Merlier, Jim Aernouts, Dieter Vanthourenhout, Nicolas Cleppe, Thijs Aerts en de Brit Thomas Mein. Diether Sweeck en Braam Merlier volgden nog wat verder. Net over halfcross zette Pidcock op de heuvelzone een aanval op. Vermeersch moest even passen, maar kon toch de kloof dichten. Achter hen vochten Merlier, Cleppe en Aerts een verbeten strijd uit voor de resterende podiumplaats.

Met nog iets meer dan twee ronden voor de boeg achtte Vermeersch zijn moment gekomen. Hij zette Pidcock meteen op achterstand en kon zijn voorsprong alsmaar verder uitbouwen. De publiekslieveling en peter van de Kermiscross trok de slotronde in met een voorsprong van 10 seconden op Pidcock. Cleppe kon het tempo van Merlier en Aerts niet meer aan en zakte weg naar de vijfde plaats.

Vermeersch kwam niet meer in de problemen en mocht, na de Jingle Cross van 15 september in Amerika, in Ardooie zijn tweede zege van het seizoen vieren. Op de erelijst volgt hij Wout van Aert op. De winnaar van de vorige drie edities is nog steeds aan het revalideren na zijn val in de Tour de France.

Gianni Vermeersch tankt vertrouwen

"Winnen is altijd mooi. Zeker in eigen streek en ik ben de peter van deze wedstrijd", reageerde Gianni Vermeersch donderdag na zijn overwinning in Ardooie. "Het is jammer dat ik hier niet kon strijden tegen toppers als Toon Aerts, Michael Vanthourenhout en Eli Iserbyt, maar nummer twee is toch maar mooi binnen. Winnen van een opkomend talent als Thomas Pidcock is toch ook niet niks. Deze zege geeft me vertrouwen."

"Het was Pidcock die meteen het initiatief nam. Hij sloeg een kloofje en ik had wat moeite om dat te dichten. Ik slaagde er wel in om bij hem te komen, maar het kostte krachten. Op de koop toe maakte ik nog enkele foutjes, maar uiteindelijk viel alles wel in plooi. Bovendien kon ik schermen met het feit dat mijn ploegmakker Tim Merlier op komst was".

In volle finale wist Vermeersch zijn metgezel van zich af te schudden. "Hij versnelde zowat halfcross bij de passage aan de heuvels. Ik had niet direct een passend antwoord, maar kon wat verder opnieuw aanpikken. Ik zag wel dat het beste er bij hem af was dus ging ik een ronde daarna op diezelfde plek versnellen. Pidcock kraakte en ik won. Voor de tweede keer al dit seizoen. Vorig jaar behaalde ik zelfs geen enkele zege."

(BELGA)