"In de aanloop naar het seizoen leek er geen vuiltje aan de lucht en was corona nog een ver-van-mijn-bedshow", blikt Aaron Van Poucke (22) terug. "Ik denk dat niemand had verwacht dat het zo snel zou gaan. Tijdens de openingskoers in Spanje verliep alles nog normaal. Van handgels en mondmaskers was nog geen sprake. Gelukkig hebben we toch nog wat kunnen koersen, al was het in het begin nog wat zoeken. Bovendien werd ik tussen Mallorca en Andalusië ziek. Maar bij de eerste grote afspraak van het seizoen - Kuurne-Brussel-Kuurne - stond...

"In de aanloop naar het seizoen leek er geen vuiltje aan de lucht en was corona nog een ver-van-mijn-bedshow", blikt Aaron Van Poucke (22) terug. "Ik denk dat niemand had verwacht dat het zo snel zou gaan. Tijdens de openingskoers in Spanje verliep alles nog normaal. Van handgels en mondmaskers was nog geen sprake. Gelukkig hebben we toch nog wat kunnen koersen, al was het in het begin nog wat zoeken. Bovendien werd ik tussen Mallorca en Andalusië ziek. Maar bij de eerste grote afspraak van het seizoen - Kuurne-Brussel-Kuurne - stond ik er. Spijtig dat ik in de sprint nog wat gehinderd werd, anders zat er misschien nog meer in dan mijn 28ste plaats.""De lockdown was een ontgoocheling, want ik keek enorm uit naar mijn debuut in de klassiekers en ik was echt in vorm. Maar plots was het gedaan. Aanvankelijk heb ik het een paar weken rustiger gedaan, om mij daarna opnieuw klaar te stomen. Eind juni ben ik op hoogtestage geweest, gevolgd door een ministage met de ploeg in Oudenaarde. In de eerste rit van de Tour de l'Ain ging het meteen goed en kon ik mij er tussen smijten (Aaron werd 19de, red.). De rest van die ronde was te zwaar voor mij, zeker met dat deelnemersveld. Een rit was immers een verkenning van een Touretappe, waardoor heel wat grote namen aan de start stonden. Maar het was een heel goede voorbereiding.""In de daaropvolgende Tour de Wallonie zat het gevoel al goed en na de Ronde van Luxemburg - waar ik nochtans iets minder voor de dag kwam - was ik echt in vorm", aldus de Maldegemnaar, die vervolgens elfde werd op het BK in Anzegem en tiende in Paris-Chauny. "Daarna volgden dan de Waalse klassiekers. In de Waalse Pijl kon ik mij in de kijker rijden door mee te zijn met de vroege vlucht en in Luik-Bastenaken-Luik was ik tot La Redoute mee met de eerste groep. Wat een verschil met het jaar ervoor, toen ik al op Mont-le-Soie moest lossen en uiteindelijk moest opgeven. Een teken dat ik een grote stap vooruitgezet heb.""Zondag volgde mijn debuut in Gent-Wevelgem. Het was enorm zwaar, maar bij de eerste passage over de Kemmel zat ik nog steeds goed voorin. Daarna zat ik op mijn limiet en moest ik lossen nadat ik opgehouden werd door een valpartij", aldus Van Poucke, die voor een seizoen verlengde bij Sport Vlaanderen-Baloise. Zondag viert hij ook zijn debuut in de Ronde van Vlaanderen. "Ik ben de ploeg enorm dankbaar voor deze kansen. Ik kijk enorm uit naar mijn allereerste Ronde. Het zal vooral ervaring opdoen zijn, maar ik zal toch proberen om mee te zijn met de vroege vlucht. Daarna zit het seizoen erop. De rust zal enorm deugd doen na dit vreemd en lang seizoen."