Kiraly hield topscoorster Bartsch (118 pnt. in de WGP) op de bank. Ook Dixon, de andere vedette. Voor Belgium startte Celine Van Gestel als receptie-hoek in de plaats van Britt Herbots. Waren het de zenuwen, wie zal het zeggen? Vijf acties en 5-0. Prompt. Zomaar. Zonder veel moeite. Bij 10-6 wonnen de Tigers eindelijk aan vertrouwen. Met een hard zwoegende Ilka Van de Vyver bewonderenswaardig aan de pass en in lage de verdediging.

Maar de linkshandige Kelly Murphy sloeg altijd raak: 14-9 en 19-10. De Amerikaanse vogel was gevlogen. Ondanks 4 punten van Van Gestel en 3 van kapitein Leys. De Amerikaanse aanval rendeerde beter (16 acties tegen 10) en de Tigers zaten gevangen in het kooitje door een zevental foutjes: 25-14.

België baas

Die 25-14, dat was het sein voor heel veel beterschap. En die kwam er ook. Nu met Iris Vandewiele in de centrale zone: haar debuut in de WGP. Kaja Grobelna - ze zit in deze WGP 2017 aan 113 punten, als Belgische topscoorster - tilde de Tigers naar een hoger niveau. Met de steun van Lemmens. De VS werden op vijf punten gerangeerd: 6-11, daarna 11-16. Zelfs op zeven door een ace van Van de Vyver. En zowaar een verschil van acht: 14-22. De omgekeerde volleybaltaal. Het kleine Belgium dicteerde even de wet. De VS gingen negen keer in de fout, de Tigers slechts één keer. Kaja Grobelna blokte bij 16-24 meteen uit: 16-25.

Van een verrassing gesproken: 1-1. En dat tegen de wereldkampioen. In de derde set zat het echter niet mee. Geen geluk. Vier opslagmissers kort op elkaar, van 14-10 naar 19-16, zette de Belgische remonte klem. Leys en Lemmens klampten nog verbeten aan, maar Megan Courtney scoorde onhoudbaar met haar linker: 22-17, 23-18 en 25-19.

Dan ga je denken: nu gaat het licht bij de Tigers uit. Dat leek even zo. Zeker omdat Carli Lloyd aan de pass de snelheid opdreef. Maar je hield de epiloog van deze vierde beurt echt niet voor mogelijk. Hitchcock-stijl. De meisjes van Gert Vande Broek kwamen na 8-6 en 15-6 (Amerikaanse reeks van 7) en 17-7 nog fenomenaal terug.

De Tigers eindigden in de dubbele punten. Meer zelfs: ze ontwikkelden een slotoffensief als een pletwals. Propaganda voor het volleybal. Van de Vyver ging er vol tegenaan. Grobelna (18-12), Van Gestel (aanval voor 23-21), opnieuw Grobelna (23-23) en ook van Gestel weerde bij 24-23 blokkerend de eerste Amerikaanse matchbal af: 24-24. Ondertussen werkte Amber De Tant zich uit de naad op de libero. Twee kansen dienden zich aan om de wereldkampioen voor schut te zetten. Pech voor de Tiger-aanval: de laatste twee pogingen strandden buiten de lijnen. Geen tiebreak, dus geen klassementspunt(en), maar 26-24.

Reacties na de wedstrijd

Graag FIVB-beker van de strijdlust

Coach Gert Vande Broek glom van trots: door de 'retour' in de slotfase, na die wat bleke openingsfase.

"Zo terugvechten, waartoe is deze groep allemaal in staat, hé, hé? Een groep die niet op volle sterkte staat en die nog ervaring mist. Toch hebben alle meisjes het ware gelaat van een 'Tiger' getoond. We waren heel dicht bij 2-2. De VS kraakten bijna van de zenuwen. Ik steek er mijn hand voor in het vuur. Bij 2-2 hadden we ook onze eerste overwinning op de tabellen gemept."

Gert schudde ook een grapje uit de mouw. "In de Tour heb je de superprijs van de strijdlust. Awel, die hebben wij in de WGP verdiend. Ik hoop dat de FIVB zich inderhaast een gouden beker aanschaft... die aan ons wordt uitgereikt."

Kaja Grobelna: "In schoonheid afsluiten tegen Nederland"

Het Braziliaanse publiek kreeg niet genoeg van de Belgen. Selfies met hoofdaanvalster Kaja, ook met coach Gert. En met Celine Van Gestel. En dat duurde minutenlang. Kaja is de Belgische topscoorster. "Maar ik speel altijd voor de ploeg. We kwamen vandaag heel moeilijk op gang, dat klopt. Maar die laatste set maakt bijna alles goed. Ongelooflijk, hoe hard we hebben teruggevochten. Dat zegt veel over de bereidheid om voor elkaar tot het uiterste te knokken. Het is juist, dat er ietsje meer foutjes opdoken in onze rangen, maar op einde mochten we het risico niet schuwen. Een tiebreak hadden we beslist verdiend. Tegen Nederland (verloor tegen VS 3-1, ook tegen Brazilië 3-1) zullen we weer drammen tot het einde. Het gaat in de slotwedstrijd een beetje om het mentale voordeel. En waarom? De beslissende WK-kwalificatie brengt ons eind augustus naar Rotterdam. Daar is Nederland favoriet voor een WK-ticket."

Setstanden: 25-14, 16-25, 25-19, 26-24.

Eindstand : 3-1

België: Van Gestel 15, Leys 10, Grobelna 24, Janssens 1, Van de Vyver 4, Lemmens 8. Libero: De Tant. Kwamen in: Herbots, Biebauw, Vandewiele 2, Guilliams.

Scoutingscijfers: Verenigde Staten-België 3-1: Puntentotaal: 92-82. VS: 92 punten (uit 69 acties + 23 Belgische foutjes); België: 82 punten (uit 64 acties + 18 Amerikaanse foutjes). Zelf gescoorde punten: aanvallend: 54 tegen 52. Blok: 11 tegen 8. Opslagwerk: aces 4-4, gemist 9-8. Positieve receptie: 48 procent van VS tegen 51 procent voor de Tigers.