De ploeg van Ives Serneels staat als negentiende op de FIFA-ranking een pak hoger geklasseerd dan Kroatië, nummer 55, en maakte zijn favorietenrol in het King Power at Den Dreef stadion helemaal waar. Van bij de aftrap eiste België het balbezit op en na twintig minuten werd het overwicht beloond. Janice Cayman trapte het leer, na voorbereidend werk van kapitein Wullaert, voorbij Juventusgoalie Bacic (1-0).

De Flames bleven de betere ploeg tegen een bleek Kroatië en net voor de pauze verdubbelde Tine De Caigny met een rake kopbal de voorsprong.

Doelpuntenfestival in tweede helft

Na de koffie was ook Wullaert dicht bij een goaltje maar haar schot spatte uiteen op de lat. De Cityspits leverde op het uur wel de perfecte assist voor Cayman, die haar tweede van de avond binnen trapte (3-0). Amper zes minuten later maakte de aanwinst van Champions Leaguewinnaar Lyon haar hattrick vol door na een rommelige fase voor het Kroatische doel de 4-0 op het bord te schieten. Laura Deloose en invalster Davinia Vanmechelen gaven de ruime zege in het slotkwartier nog meer glans. De 6-1 van Lojna was voor de Kroaten een magere troost.

Eerder op de avond haalde Zwitserland (FIFA 18) het in dezelfde poule met 4-0 van zwakke broertje Litouwen (FIH 106). Dat verloor vorige donderdag in de eerste wedstrijd van de groep met 1-2 van Kroatië.

Op 8 oktober spelen de Red Flames hun tweede wedstrijd, in en tegen Roemenië (FIFA 42), het vijfde land in de groep. De winnaar van de poule stoot rechtstreeks door naar het EK, net als de drie beste tweedes (op negen groepen). De zes andere tweedes spelen barrages om de drie resterende tickets. Engeland is als organisator rechtstreeks geplaatst.

In 2017 namen de Flames voor het eerst deel aan het EK. In Nederland sneuvelde België in de groepsfase. Voor het WK van dit jaar in Frankrijk konden de Flames zich niet plaatsen. Zwitserland versperde hen toen de weg.

Tessa Wullaert ziet Flames "volwassen wedstrijd" spelen

Tessa Wullaert speelde een prima wedstrijd tegen Kroatië. © BELGA

"Natuurlijk had ik graag ook zelf een goaltje meegepikt, ik heb mijn ego. Maar ik ben heel blij met de overwinning. Zolang die zege er is, is alles OK", reageerde de spits van Manchester City.

De Flames liepen Kroatië vooral na de pauze onder de voet. "De eerste helft ging het wat stroef. Tussen de pauze hebben we een aantal wijzigingen doorgevoerd zodat de flanken beter bezet werden en er meer ruimte in het middenveld kwam. De vermoeidheid begon ook te wegen bij de Kroaten en zo konden we nog vier keer scoren", deed Wullaert haar verhaal van de wedstrijd.

"We hebben een volwassen wedstrijd gespeeld. Kroatië is niet de beste ploeg maar toch een vervelende tegenstander. Ze speelden heel vuil, maar daar hebben we niet op gereageerd. We zijn kalm gebleven, hebben zelf geen gele kaart genomen. Dat is positief."

Wullaert baalde wel dat de Flames in het slot nog een tegentreffer moesten slikken. "Dat had kunnen vermeden worden. Het zijn de details die tellen. Tegen Engeland (vorige week, red) was het verhaal hetzelfde. Daar krijgen we nog een domme penalty tegen. Met die 3-3 mag je tevreden zijn, maar je moet altijd voor de overwinning gaan. In de vorige campagne was het ook een probleem dat we vaak in het slot nog een tegendoelpunt slikten. Daardoor hebben we zure punten verspeeld. We scoren vaak maar we krijgen meestal ook een goal tegen. Dat moeten we proberen te vermijden."

De Flames hebben volgens Wullaert nog "veel groeimarge". "Dit is een jonge groep. In vergelijking met de vorige campagne is er al veel progressie te zien, bijvoorbeeld in balbezit. Maar we moeten nog meer durf tonen, risico in het spel leggen. Daar hamer ik op in de groep. Ik weet wat de meisjes kunnen. Ze moeten er alleen zelf in geloven."

Janice Cayman blinkt uit met hattrick

Janice Cayman was de uitblinker van de avond met drie doelpunten. © BELGA

Janice Cayman was met drie doelpunten de uitblinker bij de Red Flames in de klinkende 6-1 overwinning tegen Kroatië.

"Het is heel leuk om hier vanavond met 6-1 te winnen. Kroatië is toch geen gemakkelijke ploeg. Ze zijn heel defensief ingesteld en dat maakt het moeilijk om de ruimtes te vinden. Maar daar zijn we toch in geslaagd en we hebben er goed gebruik van gemaakt", reageerde Cayman.

De Flames leidden bij de rust met 2-0 maar vooral na de pauze gingen de ballen vlot binnen. "De coach heeft tijdens de rust enkele tactische aanpassingen doorgevoerd. De bedoeling was nog meer ruimtes te creëren en dat is ook gelukt", legde Cayman uit. "We hebben ze daarna vrij gemakkelijk kunnen 'dood doen'."

Cayman, die deze zomer een transfer versierde naar Champions Leaguewinnaar Lyon, scoorde drie keer maar een record is dat niet voor haar in het shirt van de nationale ploeg. "In Moldavië heb ik er eens vier gemaakt. Het is altijd leuk om te scoren, maar ook vandaag is dat de vrucht van teamwork. Ik moet de goede ballen toegespeeld krijgen."

Een 6-1 overwinning is hoe dan ook een perfecte start van de EK-campagne, weet ook Cayman. "Het is belangrijk goed te starten. We hebben een volwassen wedstrijd gespeeld. Nu is het aan elk van ons om in de club hard te werken en klaar te zijn voor de volgende opdrachten."

Zwitserland klopte in dezelfde groep Litouwen met 4-0. Alleen de winnaar van de poule stoot zeker door naar het EK. "We weten dat Zwitserland het topland is onze groep. Het zal een strijd worden tussen ons en de Zwitsers", stelde Cayman. "Maar we mogen ons niet laten vangen in de matchen tegen de 'kleinere' landen."

Ives Serneels is een tevreden coach na de ruime zege tegen Kroatië

Ives Serneels was een tevreden coach na de ruime overwinning. © BELGA

"Een perfecte start? Ja, we wilden de drie punten nemen. Het begin was wat moeilijk. Kroatië stond goed. Maar we hebben geduld getoond en hoe langer de wedstrijd duurde, hoe meer momenten ik zag waarin we goed voetbal toonden."

De doelvrouw van Kroatië werd door Serneels vooraf beschouwd als een van de absolute sterkhouders. Maar Doris Bacic, die in clubverband voor Juventus uitkomt, had haar avond niet en ging bij enkele doelpunten niet vrijuit. Het leidde mee tot de ruime 6-1 zege van de Belgen. "Gelukkig had ze haar avondje niet, want anders is zij een uitstekende keeper. Maar het is niet aan mij om de andere speelsters te beoordelen. Ik kijk naar mijn team."

De Belgen scoorden dan wel zes keer, maar ze raakten ook twee keer het doelhout en misten een rist kansen. Had het verschil nog hoger kunnen oplopen? Een pertinente vraag aangezien het doelpuntensaldo mogelijk beslissend kan zijn in de race om het EK-ticket. "We moeten realistisch blijven", benadrukte Serneels. "Kroatië had tot voor deze campagne nog niet een keer met meer dan vijf doelpunten verschil verloren. Iemand als Landeka (de captain) kan echt wel heel goed voetballen. Kroatië kan het alle landen in deze groep, ook België wanneer wij naar daar trekken, nog lastig maken. We moeten echt wel tevreden zijn met deze score."

Zwitserland, in principe dé concurrent voor de eerste plaats, haalde het dinsdag met 4-0 van Litouwen en nam dus ook een foutloze start. Maar Serneels waarschuwt ook voor Roemenië, de volgende tegenstander van de Flames op 8 oktober. "We hebben er in het recente verleden twee keer nipt van gewonnen, 0-1 en 3-2. Laat ons eerst maar zorgen dat we klaar zijn voor de match van volgende maand. Zwitserland treffen we pas op 14 april 2020. We hebben nu een match gewonnen, er zijn er nog zeven te gaan. Ik heb geen schrik dat de speelsters nu gaan zweven. Dit is een nuchtere groep."

(BELGA)