Vanaken is een van de vier nieuwkomers in de selectie van Roberto Martinez, naast Timothy Castagne (Atalanta), Birger Verstraete (KAA Gent) en Leandro Trossard (Racing Genk). "Ik kwam een halfuur te vroeg aan om zeker op tijd te zijn", vertelde de aanvallende middenvelder. "Ik probeer kalm te blijven en niet nerveus te worden, maar dit voelde toch als een eerste schooldag. Alles is nieuw voor mij."

Het wordt een test voor mij, want het niveau ligt veel hoger dan in Brugge

Op zijn 26e was de selectie volgens Vanaken verdiend, na onder meer de landstitel met Club en de trofee voor Profvoetballer van het Jaar. "Ik heb mijn beste seizoen achter de rug. Mijn spel is erop vooruitgegaan, en de selectie is de beloning. Het wordt een test voor mij, want het niveau ligt veel hoger dan in Brugge. Ik wil zien waar ik me situeer tussen al die grote voetballers. Het zijn allemaal grote namen, maar als ik er één moet noemen waar ik fan van ben, dan Eden Hazard."

Behalve van Hazard is Vanaken ook een fan van Thierry Henry, die recent promoveerde van T3 naar T2 bij de Rode Duivels. "Ik ben altijd supporter geweest van Arsenal en heb Henry altijd bewonderd. Het is een eer om met hem te werken." Op welke positie bondscoach Martinez Vanaken wil inzetten, is nog niet helemaal duidelijk. "We hebben dat nog niet besproken. Het is al een eer om erbij te zijn. Ik wil genieten van deze week."

(BELGA)