Essevee speelt weer mee voor PO1. Maar op kousenvoeten, door het falen van Genk en vooral Anderlecht, en ondanks het minderwaardige spel van de laatste weken. Of ben ik te kritisch?
...

Essevee speelt weer mee voor PO1. Maar op kousenvoeten, door het falen van Genk en vooral Anderlecht, en ondanks het minderwaardige spel van de laatste weken. Of ben ik te kritisch?"Neen. Maar nu mag ik. Na 15 matchen sta je op de plaats die je verdient. Drie seizoenen geleden, toen we herfstkampioen werden, was dat op dat moment ook verdiend. Ik betwist niet het falen van Genk en Anderlecht, maar als zij op onze plaats zouden staan, dan hebben wíj gefaald, begrijp je? Wat die laatste weken betreft, daar heb je alle gelijk. Het was te wisselvallig. Eerst een slechte start, vooral omdat veel spelers laat waren toegekomen. Dan acht matchen zonder nederlaag, met een goéd Essevee in Genk, tegen Gent, Antwerp, Charleroi... Maar vanaf Kortrijk is het naar beneden gegaan. Club, Anderlecht, Oostende, Waasland-Beveren... dat was niet goed. Al wonnen we finaal drie van die laatste zes wedstrijden."Nu kunnen jullie wél mindere matchen winnen, is dat het verschil met vorig seizoen?"Dat heeft een uitleg. Harbaoui was de beste afwerker waar ik ooit mee heb gewerkt. Maar omdat we met hem veel volk voorin, op de flanken vooral, nodig hadden, waren we defensief veel kwetsbaarder. Larin is meer een type Leye, dat geeft meer zekerheid achter hem. Én het klikt uitstekend met Berahino... Het is geen toeval dat het minder begon te gaan vanaf hij met zijn knieblessure uitviel. Ik praat weliswaar niet graag over spelers die we missen maar... we missen hem. De finesse, de rust, de passing, hoe hij de ruimtes invult..."De 'formateur' Dury kreeg Berahino helemaal in het gareel. Is de vergelijking met Mbaye Diagne, even kwalijke reputatie maar bij Club minder opvoedbaar blijkbaar, scheef?"Dat weet ik niet. Saido was een tip van een kennis die mij kort daarvoor een speler had voorgesteld van wie ik had gezegd: 'te weinig!'. En dan plots: 'You want quality? Berahino...? ' Toen ik zijn historiek zag dacht ik: 'Toch niet mogelijk?! Onhaalbaar voor ons!' Maar het is gelukt. Zijn reputatie interesseerde mij niet. Ik wist toch niet wat er waar van was, wat in Engeland is gebeurd? Dat zei ik toen ook aan de Engelse journalisten die mij belden: everybody needs a second chance. En op de eerste training was hij meteen de beste van het veld. Ik dacht: als we daar keure van hebben... Diagne ken ik niet, ik kan alleen zeggen dat Berahino hier eerst drie weken heeft rondgelopen. Elke dag in de pas: op vlak van voetbal, communicatie, discipline... Wie dat drie weken kan, kan dat ook drie jaar. We hebben vanochtend (dinsdag, red.) nog 20 minuten samen gezeten, alweer een warm gesprek. Hij is heel begaan, hoopt volgende week na zijn knieblessure weer fit te zijn, Mechelen komt te vroeg."Is hij het verschil tussen een zevende en een zesde plaats?"Het verschil tussen acht en zes is miniem."Vandaag wel. Voor het seizoen zei nochtans iedereen: de kloof met de zes topclubs, waarbij nu ook Antwerp, is te groot. De tijd dat Zulte Waregem, Kortrijk, Charleroi er zich konden tussenwringen is gedaan?"Bleek vorig seizoen al voor STVV. Het hele seizoen in de top zes maar als de prijzen werden uitgedeeld door Gent op de laatste speeldag voorbijgestoken... Dat zou nu ook kunnen. In principe komen Genk, nu met een nieuwe trainer, en Anderlecht, onder Vercauteren realistischer en al 14 op 18, terug. Denk ik. Ook omdat die ploegen zich in januari nog gaan versterken. Club Brugge is incontournable. En Gent, Standard, Antwerp en Genk gaan punten afnemen van elkaar, Mechelen, Charleroi of Zulte Waregem kunnen daarvan profiteren. Maar alleen als die clubs PO1-niveau halen. En ik geloof dat wij dat kunnen. Je kent mijn rekeningen: 50 punten is altijd PO1. We zijn er al eens bij geweest met 42 punten, maar dat was een uitzondering. 40 punten is middenmoot, 30 punten is altijd gered. We staan na 15 matchen op 22 punten, dat wil zeggen schema net boven de middenmoot. Voor PO1 zal de terugronde dus iets beter moeten zijn. Je zou kunnen zeggen: naar Antwerp, naar Gent, naar Club Brugge, naar Anderlecht... maar dat maakt mij niet uit. We wonnen na een 0 op 6 ook in Genk, hé."Mechelen kan al cruciaal worden. KVM is met jullie misschen wel de grootste outsider voor PO1 en ligt al vijf punten voor..."Als we winnen komen we weer op twee punten. Maar Mechelen is goéd. Ondanks alle miserie vorig seizoen kampioen in tweede, als tweedeklasser de beker gewonnen van topclub Gent, en nu met quasi dezelfde spelersgroep alweer derde, gewonnen op Standard zelfs. Een stad van 80.000 inwoners, een nieuw stadion, veelal een vol huis, 13.000 abonnementen en een budget dat al even hoog is als het onze: Mechelen wordt een blijver."En een nieuwe concurrent voor PO1, dit seizoen al. Nog niet gedacht: ze hadden niet eens in eerste mogen zitten?"Ik heb dat recht niet. Tot vandaag weet ik nog steeds niet wat daar is gebeurd. Daarom heb ik mij nog nooit uitgesproken over de Propere Handen en ik zal dat ook nu niet doen."Dan hebben we het over het luik matchfixing. Je stond afgelopen zomer dichter bij de transfers: er wordt nog steeds evenveel gedeald en gewheeld met makelaars, denk ik."Eerlijk: ik was verrast wat ik allemaal las in de kranten. Enkele dagen voor een match contacten tussen makelaars en scheidsrechters, dat raakte mij. Journalisten die werden benaderd om goeie punten te geven, dat raakte mij. Ben jij ooit benaderd geweest?"Neen. Maar ik blijf uit makelaarskringen. Ben jij als sportief manager ooit gevraagd: 'neem mijn speler en zoveel commissie voor jou'?"Neen. Zweer ik je op mijn hoofd. Volgens mij gebeuren zo'n zaken alleen in een bepaald milieu. Ik geloof ook dat er nog véél mensen 100 procent integer zijn. Maar als sommige buitenlandse agenten buitensporige commissies voor spelers aanrekenen en er heeft hen nog niemand op de vingers getikt, dan blijven die dat doen. En dan blijven die hun contacten onderhouden. Ik kan alleen hopen dat iedereen er zijn lessen uit heeft getrokken, dat is het laatste wat ik daarover zeg."Ok. Trouwens, je ziet er alweer beter uit, je zag er een paar maanden geleden tien jaar ouder uit. De miserie ligt achter de rug?"Allez merci... (lacht) Maar ik wil wel even toelichten. Behalve Lokeren speelde niemand van de 'kleintjes' de laatste 15 jaar Europees voetbal, maar twee jaar geleden haalden we met acht huurspelers zeven punten in de Europa League. Tegen Vitesse, Lazio en Nice, hé. Én eindigden we dankzij het aantrekken van Harbaoui in januari nog negende. Én speelden we nog tegen Genk, het volgende jaar kampioen, de finale voor het laatste Europees ticket. En vorig seizoen waren we ook al vijf wedstrijden voor het einde gered. Miserie is voor mij tot de laatste match moeten knokken. En grote miserie is degraderen. Hebben we nooit meegemaakt. Essevee kan niet élk seizoen PO1 spelen. En intussen we hier ook nog een heel nieuw stadion gebouwd. Het is perceptie, dat het vorige seizoenen zo'n miserie was."Je zat hier anders vorig seizoen na die 0 op 24 ook wel bleekjes. En klonk je minder positief."Ook bij de coach lag de verwachting misschien te hoog. Na het vertrek van al die huurspelers werd vorig seizoen besloten te gaan voor vrije spelers. Niet de beste keuze, bleek snel. Dankzij inspanningen van eigenaar Tony Beeuwsaert, in januari opnieuw, met Sylla, Seck en Peeters, zijn we nog elfde geëindigd."Waarop de coach ingreep?"Indien ik een jonge coach was en hier maar een passant, had ik niet zo gereageerd. Maar er is een project opgesteld, ik wist dat Essevee béter kon. Maar ook dat we niet iederéén kunnen ontwikkelen. Thorgan Hazard, Meïté, Bongonda... zo'n spelers ontwikkelen, is geen kunst. En in een goed geheel kan je zelfs ook spelers met iets minder kwaliteiten omhoog tillen. Maar niet als je achterin meedraait. Ik ben inderdaad naar de directie gestapt met de vraag de structuur van de scouting aan te passen. Tony Beeuwsaert zei "Ok dan, pak dat in handen" en we waren vertrokken. Er is daar sedert februari ontzettend veel werk in gestopt, de scoutingscel zat samen met mij en CEO Eddy Cordier minstens om de tien dagen samen om rapporten, verslagen analyses, beelden... te bestuderen. En profielen samen te stellen. Meetings op hoog niveau!"Van de pakweg tien versterkingen halen er acht minstens voldoende. "En dan hebben we nog zes of zeven spelers gemist. Spelers die bovenaan stonden. Maar op elke positie hadden we drie, vier namen... klaar. Larin, getipt door een kennis, volgden we al van in maart. Zie je, zo'n spelers kan je wel beter maken. Zelfde relatie van Berahino tipte mij trouwens ook Mensah, onze enige huurspeler. Intussen ook al international. (nadenkend) Je hebt kwaliteit nodig om spelers beter te maken. Als ik nu Thorgan Hazard bezig zie... Diallo bij PSG... Maar ik kan ze niet allemaal beter maken."