De Dom, de grootste kathedraal van Duitsland, ís een imposant gotisch bouwwerk van 157 meter hoog. Maar vuil... vuíl... De trots van Keulen die jaarlijks zes miljoen bezoekers trekt...! Wat kan evenwel al dat zwarte roet Birger Verstraete, die ons tussen de horden toeristen opwacht, schelen. De 25-jarige aanwinst van het pas gepromoveerde 1. Fussball Club Köln debuteert morgen in Wolfsburg in de Bundesliga. De Oostendse middenvelder zet in Noordrijn-Westfalen zijn eerste stappen in het buitenland. En dat avontuur valt "super" mee, blijkt op het terras van Café Reichard, de dure toeristische tent vlak voor die vuile Dom waar we koffie drinken. En waar Verstraete meteen enthousiast vertelt waarom hij nu in Duitsland en niet in Engeland voetbalt.
...

De Dom, de grootste kathedraal van Duitsland, ís een imposant gotisch bouwwerk van 157 meter hoog. Maar vuil... vuíl... De trots van Keulen die jaarlijks zes miljoen bezoekers trekt...! Wat kan evenwel al dat zwarte roet Birger Verstraete, die ons tussen de horden toeristen opwacht, schelen. De 25-jarige aanwinst van het pas gepromoveerde 1. Fussball Club Köln debuteert morgen in Wolfsburg in de Bundesliga. De Oostendse middenvelder zet in Noordrijn-Westfalen zijn eerste stappen in het buitenland. En dat avontuur valt "super" mee, blijkt op het terras van Café Reichard, de dure toeristische tent vlak voor die vuile Dom waar we koffie drinken. En waar Verstraete meteen enthousiast vertelt waarom hij nu in Duitsland en niet in Engeland voetbalt."In januari, toen ik bij Gent op de bank verzeilde, begon ik na te denken over een mogelijk vertrek. Maar al miste ik toen enige appreciatie, het is ook niet zo dat ik er per se en zo snel mogelijk weg wilde. Geen kwaad woord overigens over voorzitter Ivan De Witte en manager Michel Louwagie. Er wordt van Michel wel eens gezegd dat hij een rare 'kwiet' is, maar je weet wat je eraan hebt. En ik ken geen bestuurders die zó begaan zijn met hun club. Ik wilde toen vooral mijn tijd nemen, dit was een te belangrijke stap in mijn carrière. Want ik ken mezelf: ik wilde een club waar ik mij thuis zou voelen, wilde niet het risico nemen al na twee maanden heimwee te voelen. Zo was de interesse van Watford wel concreet, maar je kent ook het verhaal van Sven Kums, die onmiddellijk werd uitgeleend. Daar had ik al meteen geen zin in.""Er volgden hier meerdere gesprekken met TD Armin Veh en coach Achim Beierlorzer. Ik had de coach ook vooraf gegoogeld, wilde weten wie diene mens ook voor mij totaal onbekend was. Na goeie resultaten bij Leipzig, nieuw bij Köln, bleek. Ik wilde de ambities weten van de club, meten wat ze in mij zagen. En voélen dat ze mij echt wilden. Al snel bleek: die halen mij niet voor het carnaval in Köln. (lacht) Tussen de eerste contacten en mijn handtekening zaten twee maanden, er is dus echt samen met mijn manager (Evert Maeschalck, red.) diep over nagedacht."Veh en Beierlorzer verrasten hem positief. "Ik was duidelijk intensief gescout, ze konden ook meteen mijn specifieke werkpunten aangeven. En hadden een strak plan. Niet meer dan vier nieuwe spelers: een rechtsachter, een centrale verdediger, een zes en een acht. En geen kern van 30 man, dan verlies je op training kwaliteit, vind ik ook. Ze hebben het ook consequent uitgevoerd."De acht werd de Belg Verstraete, de centrale verdediger een paar weken later zijn landgenoot Sebastiaan Bornauw (20), voor acht miljoen euro weggeplukt bij Anderlecht. Köln betaalde Gent, dat Verstraete in januari 2017 voor 800.000 euro, Hannes Van Der Bruggen erbovenop, bij Kortrijk had weggehaald, zo'n vier miljoen euro. Verstraete was volgens de Duitse sensatiekrant Bild een koopje, ein billiger Belgier."Ze dachten: wel heel weinig geld voor een Rode Duivel!", glimlacht Bicky. "Maar ik heb me zo snel aangepast dat Köln nu al zou zeggen, als je het hen vroeg: we hadden nog meer voor hem gegeven! Zo supercontent zijn ze, ook voor de manier waarop ik op het veld de karre trek. Ook in de oefenmatchen tegen Southampton en zo, dat is niet tegen Mariakerke, hé. In de kleedkamer ben ik meer teruggetrokken, er wordt alleen Duits gesproken, wat ik wel een klein beetje begrijp, maar niet spreek. Het wordt door de club niet verplicht, maar ik ga toch lessen volgen."****We lopen even het stadscentrum in. Verstraete wordt nog niet lastig gevallen, is nog geen Bekende Geißböcke, de Geitenbokken is de bijnaam van FC Köln. De nieuwe Belg speelde dan ook nog geen thuismatch voor de nog steeds immens populaire Traditionsverein. Al was er wel al de overweldigende fandag in het stadion. "50.000 man! Niet normaal!"Birger blijft honderduit babbelen. Maar zo serieus. Er is iets met Bicky.... doorgaans de joligheid zelve.Nadenkend: "Vind je...? Het zou kunnen. Ik ben hier in een andere wereld terechtgekomen. Zolang ik in België en dicht bij huis voetbalde, was ik speelser. Na 2,5 jaar Gent, waarin ik een goed niveau haalde, was het tijd voor een stap hoger. Het buitenland dus. En ik wil er alles aan doen om te slagen. Ik ben ook in een bijzonder professionele omgeving terechtgekomen. Tijdens de voorbereiding waren we bijna de hele tijd weg. Trainingskamp in Oostenrijk, oefenmatchen in het buitenland. Maar niemand die zaagt of klaagt."Nu eerst op en top profi worden, is het hoofddoel. En zijn keuze voor Köln heeft niets te maken met die ene selectie voor de Rode Duivels in september 2018."Neen, ik ga niet zeggen dat ik via FC Köln weer naar de Rode Duivels wil. Maar ik zeg ook niet dat de nationale ploeg nu helemaal in de koelkast zit. Het is een uitzonderlijke generatie, derde op het WK, ik besef dat het al fantastisch was dat ik als speler in de Belgische competitie al een keer mocht proeven. Maar ik weet ook dat de Bundesliga anders wordt bekeken dan de Jupiler Pro League, dat de huidige generatie ouder wordt en ik nog steeds maar 25 jaar ben."Eerst de focus op de Geitenbokken. Met drie uitstekende spitsen de Colombiaan Córdoba, de Fransman Modeste en de Duitser Terodde, vorig seizoen 29 goals de ervaring achterin van aanvoerder Jonas Hector en de impact van coach Beierlorzer, eerder leraar wiskunde-sport die in een 4-4-2 voor 'actief voetbal' gaat, lijkt de promovendus gewapend voor een rustig seizoen."Het is een typisch Duitse ploeg, fysiek sterk en veel gestalte, mannen van 1.90m en 90 kg. Alles gaat ook veel sneller en ik moet nog meer lopen en bikkelen. Maar ik ben er klaar voor, stond in de oefenmatchen veelal in de basis. Het is een competitie die mij op het lijf geschreven is, denk ik."Maar op training wordt er niet mee gelachen. "In intensiteit is het dag en nacht verschil. Alles op wedstrijdniveau, aan 200 km per uur. Als in België een 'naam' op training een tik krijgt, wordt meteen geroepen oei... opletten! Iedereen is er braaf voor elkaar. Hier word je na een verkeerde pas meteen afgemaakt. Als je éven niet scherp bent, lopen ze gewoon over je. Niet normaal, hoe wordt geschopt op training. Maar men staat meteen weer recht, shake hands en klaar. Alles is ook top profi georganiseerd, we gaan geen recuperatieshakes overslaan, hoor."****Wij komen alweer aan de Dom, navel van de stad van meer dan een miljoen inwoners. Birger belt zijn vriendin Zoé (Timmermans, red.), die met zijn zus en haar lief aan het shoppen is in het centrum. "Ik heb toch maar mijn creditcard niet meegegeven", grijnst hij. Hij moet er nochtans tegen kunnen zeker, we schatten dat zijn loon zeker verdrievoudigd is. "Laten we zeggen dat het niet te vergelijken is met wat ik bij Gent verdiende", ontwijkt hij. "Maar geloof me, geld was niet het belangrijkste. Ik kon ook naar Saoedi-Arabië, naar Al Ain waar Leko nu coach is. Daar spreekt men dus over drie miljoen euro netto per jaar, hé. Maar op je 25ste in lege stadions in de woestijn gaan shotten....? Neen, bedankt. Dan liever minder verdienen in één van de beste competities ter wereld. Ik heb momenteel een supergevoel over de stad, de club, de mensen... bekend als zeer gastvrij. En het is uiteindelijk ook niet ver, nauwelijks drie uurtjes rijden naar Oostende. En toch is het weg uit mijn comfortzone: Moeskroen, Kortrijk, Gent, mijn maten.... alles en iedereen was dichtbij, hé. Ik moet hier wel volwassen worden."Dat doet denken aan Benito Raman, net iets jonger, ook ex-AA Gent en ex-Kortrijk, ook zo'n speelvogel. Bij Düsseldorf serieus geworden en ontbolsterd en deze zomer door topclub Schalke 04 ingehaald. "Benito had weinig andere opties dan Düsseldorf, denk ik. Snooker-Benito en van die dingen... Hij heeft zich hier evenwel fantastisch ontwikkeld." Maar verdere vergelijkingen zijn ongepast. "Dat ik bij Gent na mijn selectie voor de nationale ploeg met mijn neus in de wind liep, zoals een krant schreef, klopt niet. En ik denk nu hoegenaamd niet aan een stap hoger, ik ben pas bij Köln."****Zoé is aangekomen, klaar met shoppen. Dat valt mee, de meeste tassen zijn van Primark, dat is geen Vuitton. "Ik vond het heel belangrijk dat Zoé meteen meekwam, ik wilde hier niet alleen zijn. Voor de voorbereiding zat ik hier twee dagen moederziel alleen op een hotelkamer, de hele dag zitten kijken op mijn telefoon en naar een Duitse televisiezender. Ik dacht al: wat heb ik nu gedaan...? De eerste maand woonde ik ook nog op hotel. Ik voelde me er eenzaam, miste thuis, miste mijn maten. Maar toen Zoé kwam, sloeg het om.""Zij zorgt voor alles, zocht een huis, richtte het in... Een huis met een grote tuin, rustig in de rand van Keulen. En vijf slaapkamers, genoeg om familie en vrienden te logeren te leggen. Zoé is trouwens al beter aangepast dan ik (lacht). Zij was ook diegene die van het eerste moment zei: maak je geen zorgen, we gaan dat samen goed doen! Terwijl ik aanvankelijk zei: we zitten toch ook niet slecht in België."Zoé krijgt gelijk. "Het valt zelfs veel beter mee dan ik had verwacht. Ik weet nu al: dit was de stap die ik nodig had. Wij twee hier alleen, zonder ma of maten. Alleen het voetbal telt. En ik zal er álles aan doen om te slagen."Hij kent al een beetje de weg, wijst al de leukste restaurants aan. "Langs de Rijn. Al is het niet zo dat we vaak het centrum intrekken. Men heeft mij trouwens ook al gewaarschuwd voor de paparazzi, ze zitten overal om foto's te kunnen nemen. Maar we zijn nu ook niet het koppel dat handje in handje flaneert door de winkelstraten. Liever op ons gemak loungen en een barbecuetje in de tuin. En op televisie zien we alle Belgische programma's en voetbalmatchen. Ik verwacht voor de matchen ook veel bezoek. Mijn ouders (stiefpa Gino Vynck is samen met Kurt Bataille beloftencoach bij KV Oostende, red.) komen al voor de eerste thuismatch. Voor een matchke tegen Dortmund kom je al eens af, niet? (lacht) Goed om weten trouwens dat het vanuit Brussel maar anderhalf uur is met de Thalys." We nemen afscheid, Birger wordt op de club verwacht. Een paar dagen later schiet hij tegen tweedeklasser Wiesbaden met een beslissende penalty zijn nieuwe club naar de volgende ronde in de Duitse bekercompetitie. JAAAA! @Verstraete41 bleibt cool und versenkt den entscheidenden Elfmeter, juicht FC Köln op twitter. Morgen debuteert de nieuwe held in de Bundesliga in Wolfsburg. Daarna volgen snel de wereldtoppers Borussia Dortmund en Bayern München. "Maar als je die matchen belangrijker maakt dan de derby tegen aartsvijand Borussia Mönchengladbach riskeer je een toek op je kop. Niet normaal. Dat is Club tegen Cercle of Zulte Waregem tegen Kortrijk maal honderdduizend."Viele Grüße aus Deutschland.