Martijn Wydaeghe over zijn eerste jaar als copiloot van Thierry Neuville: “Het was intens. Ik heb Thierry vaker gezien dan m’n vriendin”

Martijn Wydaeghe en Thierry Neuville zegevierden onder andere in Spanje. “In Monza gaan we straks voor een derde WRC-zege.” © Bastien Baudin
Jeroen D'Hulster

Voor Martijn Wydaeghe eindigt dit weekend zijn eerste seizoen op het allerhoogste niveau van de rallysport. Met Thierry Neuville was de 29-jarige copiloot lange tijd in de running voor de titel in het WRC, tot de pechduivel iets te vaak langskwam. In het Italiaanse Monza gaat het Hyundai-duo op zoek naar de derde plek in het kampioenschap en vooral een derde seizoenszege. Het wordt de laatste rally van een tijdperk, want volgend jaar doet hybridetechnologie zijn intrede in het WK. “We willen het WRC-tijdperk in schoonheid afsluiten.”

De Rally van Monza is door corona al voor het tweede opeenvolgende jaar de vervanger van de Rally van Japan. “Het is een mooie rally die we moeten missen, maar ik denk dat we niet mogen klagen”, zegt Wydaeghe, afkomstig uit Sint-Eloois-Winkel maar de liefde gevolgd naar Kruisem. “Uiteindelijk hebben we toch een volledig seizoen van twaalf rally’s kunnen afwerken.” Een trip naar Italië scheelt ook wel wat vliegtijd, al heeft Wydaeghe daar sowieso geen gebrek aan. “Dit jaar zit ik al aan 74 vluchten, enkele privé- en helikoptervluchten nog niet meegerekend.”

Dezelfde visie en doelstellingen

En die helikopterpiloot is vaak Thierry Neuville himself, de Oostkantonner met wie hij sinds januari een duo vormt in het WK. Voorheen kenden ze elkaar enkel oppervlakkig. “De eerste drie maanden van onze samenwerking waren superintensief omdat we toen veel extra testen en rally’s hebben gedaan. Ik heb Thierry dit jaar vaker gezien dan mijn eigen vriendin. Door zo’n intensief jaar te beleven, hebben we elkaar op korte tijd goed leren kennen. Hij is een harde werker en ik denk dat we daardoor zo goed matchen. We hebben dezelfde visie en doelstellingen, we zijn allebei even punctueel. Ik heb ook wel een andere Thierry leren kennen. Na de rally lossen we wel even de teugels, maar direct daarna ligt de focus weer op het volgende doel. Het is maar op die manier dat je resultaten kunt boeken.”

Veel mechanische pech

Die resultaten waren er al van meet af aan. “Voor ons eerste jaar samen mogen we absoluut niet klagen. We waren heel goed vertrokken, tot het foutje dat we maakten in Portugal. Het was eigenlijk het enige foutje dat Thierry dit seizoen heeft gemaakt. Iedere topper heeft dat al eens voor. Daarna zijn we een paar keer serieus afgestraft door de mechaniek. Vooral in Kenia hebben we daardoor de overwinning laten liggen. We verliezen daar de volle pot van dertig punten, anders had het nog lang spannend kunnen blijven in het kampioenschap. Ook in Estland en Griekenland hebben we serieuze mechanische pech gekend waardoor we niet meer konden meestrijden voor de zege. Toen we in Griekenland al op de tweede proef problemen hadden, wisten we dat de titel verkeken was.”

De Hyundai i20 WRC van Neuville aan de slag in Griekenland.
De Hyundai i20 WRC van Neuville aan de slag in Griekenland. © Bastien Baudin

Hoogtepunten waren dan weer de twee overwinningen: in augustus voor eigen volk in Ieper en vorige maand in Spanje. Al hing die laatste zege aan een zijden draadje toen de wagen net voor de laatste proef niet meteen wou starten… “Het is niet leuk om heel het weekend vrij comfortabel te kunnen rijden om dan net voor de Powerstage nog zo’n stress te moeten ondergaan. Het weer was ook aan het veranderen. We moesten heel wat informatie verwerken op korte tijd, zowel van de ingenieurs als van de weather crew. Het was een hevige stressboost waarvan we nog tot een halfuur na de finish beiden misselijk waren. Het genot is pas achteraf gekomen. Het was een heel andere beleving dan in Ieper, maar uiteindelijk wel een mooi resultaat en leuk om toe te voegen aan het lijstje in mijn eerste jaar.”

Hybride WRC

Ondertussen zijn de voorbereidingen voor volgend seizoen al een hele tijd bezig. De huidige Hyundai i20 WRC maakt dan plaats voor de nieuwe Rally 1 met hybride technologie. “We hebben al redelijk wat testen gedaan en ook een volledige rallysimulatie in Italië. Om alles te optimaliseren tegen de Rally van Monte Carlo is de tijd wat kort. Ik denk dat iedereen in de loop van het seizoen wel nog wat evoluties zal doorvoeren, ook omdat de reglementeringen doorheen het seizoen wellicht nog wat zullen veranderen. De wagen biedt andere sensaties, maar de snelheid blijft even hoog. De auto is minder makkelijk te hanteren door het verdwijnen van het centraal differentieel en de paddleshift. Het zijn allemaal zaken die aangepast zijn om zogezegd de kosten te drukken, maar in mijn ogen zijn dat veiligheidsaspecten die wegvallen. Aan de andere kant werken we nu met een buizenchassis waardoor er qua veiligheid bij een crash wel een grote stap vooruit werd gezet. Het is een mes dat langs twee kanten snijdt.”

In schoonheid afsluiten

De Rally van Monza wordt dus de laatste met de huidige generatie WRC’s. “Het zijn fantastische wagens. Het is indrukwekkend wat je ermee kunt doen en ik ben blij dat ik er nog een volledig seizoen in heb kunnen rijden. We gaan dit tijdperk in schoonheid proberen af te sluiten met een zege, of toch tenminste een podiumplaats. Ik denk dat we met twee zeges hebben bewezen dat we heel competitief zijn op asfalt. We gaan proberen er nog een derde aan toe te voegen.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.