De drie speelsters waren er al bij in Zaragoza vorig weekend, waar de Cats verloren van Italië en Spanje, maar ze speelden niet mee en beperkten zich tot wat individueel trainen. De eerste groepstraining waaraan ze deelnamen kwam er dus woensdag.

"Je kon onmiddellijk zien dat zij een grote impact hebben. Het niveau van de training lag meteen hoger dan die van onze vorige trainingen", stelde Philip Mestdagh vast. De bondscoach is maar wat tevreden dat zijn drie speerpunten er weer bij zijn. Maar ook al mag er veel verwacht worden van het trio Meesseman-Kim Mestdagh-Allemand, basketbal is een ploegsport met vijf op het terrein en nog eens zeven speelsters op de bank. "Die drie moeten er altijd staan, maar de meisjes die tijdens de stage in Japan en het toernooi in Zaragoza zonder onze drie sterkhouders getoond hebben dat ze een stap vooruitgezet hebben, moeten dat niveau nu aanhouden. We moeten kunnen rekenen op meer dan enkel maar drie keyplayers."

Het is een les die de Cats geleerd hebben op het vorig WK, in september in Tenerife, waar ze de vierde plaats pakten. Philip Mestdagh: "In de verloren wedstrijd voor het brons op het WK zie je dat de Spanjaarden beter gaan verdedigen op Emma Meesseman, Kim Mestdagh en Julie Allemand en dan hingen we helemaal scheef, dus het is zo belangrijk dat we naast die drie pionnen nog andere speelsters hebben die hun verantwoordelijkheid nemen."

Moeilijke groep

© BELGA

In Servië, met Zrenjanin als basis op 80 kilometer ten noorden van Belgrado, met Rusland, Wit-Rusland en Servië, komt België terecht in een moeilijke groep. De ambitie is duidelijk: de top zes halen, want die staat synoniem voor kwalificatie voor een pre-Olympisch tornooi voor de Olympische Spelen en dat is de laatste stap voor de ultieme droom: de Olympische Spelen van Tokio halen. "De Olympische droom die hangt hier, maar ik wil de woorden "Olympische Spelen" niet horen, het enige wat wij moeten doen, is presteren op het EK", zo maakt Philip Mestdagh duidelijk waar het nu volgens hem om gaat.

Mestdagh kon woensdag op training nog niet rekenen op Ann Wauters, omdat de ervaren centerspeelster van 37 jaar net een infiltratie onderging aan haar knie. "De knie doet het echt goed. Hij 'houdt' het en daar voel ik me echt goed bij", klinkt Ann Wauters optimistisch.

Vrijdag (tegen Spanje), zaterdag (tegen Canada) en zondag (tegen China) werkt België een vierlandentornooi af in het Zuidpaleis in Brussel.

Emma Meesseman terug bij de Belgian Cats "om haar droom te realiseren"

© BELGA

Emma Meesseman is terug bij de Belgian Cats. De Ieperse centerspeelster, trok in tegenstelling tot vorig jaar dit keer wel naar de WNBA, maar de Belgian Cats links laten liggen was absoluut geen optie voor haar.

"Top om terug te zijn", zo steekt Emma Messeman van wal woensdag na de eerste groepstraining waar de Belgian Cats volledig stonden. "Ik heb er lang naar uit gekeken om terug van de goeie sfeer met de Cats te kunnen genieten. Ik ben blij dat ik nu hopelijk mijn droom kan vervullen, de droom van de zesde plaats op het EK en de Olympische Spelen. Het moment is aangebroken om iets groots te doen voor het Belgisch basket."

© BELGA

Vorig jaar, voor het WK in Tenerife, waar de Cats bekroond werden met een vierde plaats, nam ze niet deel aan de WNBA, voor de eerste keer in zes jaar, maar deze keer vond ze een korte passage bij haar ploeg de Washington Mystics nuttig voor haar: "Ik leer zeer veel bij van mijn coach in de States. Wat ik daar leer, kan ik ook meenemen naar de nationale ploeg. Die vier weken in de WNBA hebben me sterker gemaakt".

Emma Meesseman, 26 jaar, kende een geweldig seizoen met haar ploeg Ekaterineburg. Ze pakte de titel in de Euroliga. "Dat was wel een leuk seizoen, dus met mijn vertrouwen zit het zeker goed. Ik heb geen geheim. Ik train gewoon hard met goede coaches en ik doe het graag, maar je kan Ekaterineburg niet vergelijken met de Belgian Cats. Het is totaal anders."

Ik ben blij dat ik nu hopelijk mijn droom kan vervullen, de droom van de zesde plaats op het EK en de Olympische Spelen

Emma Meesseman heeft voor het eerst in de WNBA een Belgische ploegmaat, Kim Mestdagh. Meesseman: "'t Is leuk om een fellow-Ieperling bij mij te hebben om ervaringen te kunnen delen met iemand die weet hoe het in mijn Belgische wereld eraan toegaat. Ik ben echt blij dat ze er is".

© BELGA

Kim Mestdagh, 29 jaar, heeft net haar eerste weken WNBA achter de rug en ze heeft het daar naar haar zin zo blijkt: "Een heel leuke ervaring tot hiertoe voor mij. Alles was nieuw, ik moest op korte tijd enorm veel bijleren, de spelsystemen bijvoorbeeld, maar ik vind het echt supertof."

Kim Mestdagh en Emma Meesseman keren na het EK terug naar de WNBA.

(BELGA)