België zit in een zware poule met ook nog Servië en Wit-Rusland. Als de Belgian Cats die goed doorkomen, kunnen ze volgens waarnemers ver doorstoten. Twee jaar geleden wonnen de basketvrouwen EK-brons in Praag. Vorig jaar bevestigden ze die prestatie met een vierde plek op het WK in Tenerife.

"We zijn een kandidaat, inderdaad, misschien op papier", vertelde bondscoach Philip Mestdagh woensdag na een training in Zrenjanin. "We zitten in een heel stevige groep en we zullen minstens één keer moeten winnen om door te stoten. Daarna zien we wel of we ons tussen de favorieten kunnen scharen."

Olympische Spelen in Tokio

De Belgische vrouwen dromen ook van deelname aan de Olympische Spelen van 2020 in Tokio. Op het EK moeten ze top zes halen om erbij te zijn in het olympisch kwalificatietoernooi.

"Er is veel druk, dat klopt, maar de meisjes houden daarvan", aldus Mestdagh. "Ze hebben die adrenaline soms zelfs nodig om te presteren. Men verwacht veel van België, maar velen zijn dat al gewend. Anderzijds is het ook aangenaam te zien hoe de benadering door de media is geëvolueerd (het EK is te volgen op Sporza, red). We moesten het tien jaar zonder EK doen. Dit is ons tweede op rij en vorig jaar was er het WK. Dat speelt mee."

"Balverliezen beperken"

Donderdag tegen Rusland moeten de Belgen vooral oppassen voor Vadeeva en Musina, zegt Mestdagh. "Het zijn niet de meest creatieve speelsters, maar ze kunnen shooten. Het wordt een van de sleutels van de wedstrijd. We mogen onze start niet missen, goed collectief verdedigen en vooral, dat is ons zwakke punt, het aantal balverliezen proberen te beperken."

Belgiës sterspeelster Emma Meesseman kent het Russische basket goed na vier jaar bij Ekaterinburg. "Het is een jonge ploeg, maar met ook enkele ervaren meisjes", zegt Meesseman, die zelf nog onder de coach van de Russen, Olaf Lange, speelde bij Ekaterinburg. "Het is zeker een pluspunt voor die ploeg. Hij is tactisch heel sterk en kent de Russische speelsters zeer goed. En dan heb je nog Maria Vadeeva. Ze is jong maar heel sterk, bijna niet te stoppen. Dit gezegd zijnde, basket speel je met vijf tegen vijf. Het is aan ons om onze ploeggeest te laten spelen."

(BELGA)