Met een derde stek op het vorige EK, in 2017 in Praag, en een vierde plaats op het WK van vorig jaar in Tenerife mogen de Belgian Cats van bondscoach Philippe Mestdagh met vertrouwen toeleven naar hun openingswedstrijd op dit EK, donderdag tegen Rusland. Voor de Cats is een topzesplaats de minimumdoelstelling. "Dat is inderdaad ons doel", stelde de 29-jarige Kim Mestdagh. "Daarmee zouden we ons verzekeren van deelname aan het preolympisch kwalificatietoernooi voor de Spelen van Tokio in 2020. Wat natuurlijk niet wegneemt dat we voor een medaille zullen gaan, als de kans zich voordoet."

In tegenstelling tot voorheen is de Europese kampioen niet meer rechtstreeks geplaatst voor de Spelen. In het kwalificatietoernooi nemen vier groepen van telkens vier landen het in februari volgend jaar tegen elkaar op. Daarvan is de top drie telkens gekwalificeerd voor Tokio, waar twaalf landen op de hoofdtabel voor de olympische medailles mogen spelen. Gastland Japan en regerend wereldkampioen Verenigde Staten zijn rechtstreeks geplaatst.

Naast Rusland nemen de Belgen het in groep D nog op tegen Servië en Wit-Rusland. De Belgian Cats komen in actie in Zrenjanin, 80 km ten noorden van Belgrado. De plaatselijke Crystal Hall heeft een capaciteit van 2.400 plaatsen. De eerste van de groep stoot door naar de kwartfinales. De tweede en derde spelen een barragewedstrijd en dan is het opletten voor een tegenstander uit groep C, met daarin Turkije, Slovenië, Hongarije en Italië. Bij een uitschakeling in de kwartfinales volgt er nog een laatste kans op de top zes, maar dan moet er in de klassementswedstrijd wel gewonnen worden.

Rekenen op sterkhouders

West-Vlamingen Emma Meesseman en Kim Mestdagh zijn de speerpunten van de Belgian Cats. © BELGA

Dat scenario willen de Cats absoluut vermijden en daarvoor rekenen ze op de traditionele sterkhouders, zoals de 26-jarige Emma Meesseman die met Ekaterinenburg voor de derde keer de Euroleague won en bij de Washington Mystics het gezelschap kreeg van Kim Mestdagh. Op het vorige WK was Julie Allemand dan weer de revelatie en zij bevestigde afgelopen seizoen in Frankrijk bij Lyon. Rond dat drietal hebben Antonia Delaere, Kyara Linskens, Jana Raman en Julie Vanloo een ondersteunende rol. Hanne Mestdagh, Heleen Nauwelaers, Serena-Lynn Geldof en Marjorie Carpréaux zijn back-ups bij de Cats. Achter de naam van Ann Wauters blijven er tot slot vraagtekens staan. De 38-jarige vaandeldraagster van het Belgische vrouwenbasket heeft zich na een blessure individueel klaargestoomd voor dit EK.

Belangrijkste afwezigen zijn dan weer Laure Resimont en Hind Ben Abdelkader. De Brussels spelverdeelster zat in de voorselectie, maar zakte niet mee af naar Japan op stage. "Ze voelt zich niet lekker met iedereen in het team", vertelde de bondscoach daarover. "Met de coaches is er geen enkel probleem. Het is haar keuze geweest."

De Belgische selectie:

De Belgische selectie voor het EK in Servië en Letland. © BELGA

5. Kim Mestdagh

6. Antonia Delaere

9. Marjorie Carpreaux

11. Emma Meesseman

12. Ann Wauters

13. Kyara Linskens

22. Hanne Mestdagh

23. Serena-Lynn Geldof

32. Heleen Nauwelaers

35. Julie Vanloo

42. Jana Raman

55. Julie Allemand

Coach: Philip Mestdagh

Assistant-coach: Pierre Cornia

Programma Belgian Cats:

Donderdag 27 juni om 17.45 uur: Rusland - België

Vrijdag 28 juni om 17.45 uur: België - Wit-Rusland

Zondag 30 juni om 20.30 uur: België - Servië

De resultaten van België op het EK sinds 2003:

2017: 3e in Praag (Tsj)

2015: niet geplaatst

2013: niet geplaatst

2011: niet geplaatst

2009: niet geplaatst

2007: 7e in Chieti (Ita)

2005: niet geplaatst

2003: 6e in Patras (Gri)

(edities waarvoor België zich wist te plaatsen)

1985: 12e in Italië

1976: 12e in Frankrijk

1970: 12e in Nederland

1968: 7e in Italië

1962: 10e in Frankrijk (Mulhouse)

1960: 10e in Bulgarije (Sofia)

1950: 8e in Hongarije (Boedapest)

(BELGA)