In de zware groep D zitten naast Rusland ook nog Wit-Rusland en gastland Servië. Vrijdag spelen de Belgen al tegen Wit-Rusland, zondag volgt het slotduel van de groepsfase tegen Servië. De groepswinnaar plaatst zich rechtstreeks voor de kwartfinales, de nummers twee en drie uit de vier groepen spelen nog barrages voor een stek bij de laatste acht.

Voor de Cats zijn de verwachtingen hooggespannen op dit EK. Twee jaar geleden wonnen de basketvrouwen EK-brons in Praag. Vorig jaar bevestigden ze die prestatie met een vierde plek op het WK in Tenerife. Top zes is deze keer een minimum, want daarmee plaatsen ze zich voor het kwalificatietoernooi voor de Olympische Spelen van komend jaar in de Japanse hoofdstad Tokio.

Outsiders

Ook op dit EK is er heel wat mogelijk, de Cats worden er tot de outsiders voor de titel gerekend. Titelverdediger Spanje, derde op het voorbije WK, behoort op dit EK uiteraard tot de topfavorieten. De Spanjaarden staan sinds 2001 telkens op het EK-podium (titel in 2013 en 2017), met uitzondering van 2011. Onder meer Frankrijk zal Spanje van de Europese titel proberen te houden. Servië hoopt dan weer voor eigen publiek op een herhaling van het scenario in 2015, toen het zich tot Europees kampioen kroonde. Rusland, dat de Europese titel in 2003 en 2007 pakte, behoort tot de outsiders, net als België.

Emma Meesseman, goed voor 29 punten tegen Rusland: "Benieuwd hoe ver we kunnen geraken"

"De Russen begonnen goed", begint Meesseman haar analyse van de wedstrijd. "We moesten reageren en hebben 40 minuten lang geknokt. We hebben de échte Belgian Cats gezien vandaag. Twee jaar geleden speelden we ook tegen Rusland op het EK, zo kun je goed onze progressie zien. We hebben sindsdien constant vooruitgang geboekt. We hebben ervaring opgedaan en dat zie je."

Ondanks haar eigen uitblinkersrol benadrukte Meesseman vooral de collectieve prestatie. "Iedereen heeft zijn job gedaan. We weten dat iedereen kan scoren en iets kan bijdragen, en dat is belangrijk. Onze verdediging stond ook heel goed. Sommigen missen alleen nog wat vertrouwen, maar ik ben er zeker van dat dat nog komt. We kunnen nog groeien in het toernooi, en ik ben benieuwd hoe ver we kunnen geraken."

Philip Mestdagh na zege tegen Rusland: "Hebben veel maturiteit getoond"

Philip Mestdagh is een tevreden bondscoach na de eerste wedstrijd, maar wil nog niet te euforisch worden. © BELGA

Philip Mestdagh was een tevreden bondscoach na de zege van de Belgian Cats donderdag in hun openingswedstrijd op het EK basketbal tegen Rusland. "We zijn goed met de sterke start van Rusland omgegaan", analyseerde Mestdagh. "We hebben supergoed verdedigd. De Russen hebben na hun 19 punten in het eerste kwart nog maar 35 punten verzameld tijdens de rest van de match. We hebben veel maturiteit en ervaring getoond, en het collectieve defensieve werk was sterk. Op het einde controleerden we ook goed. Het mocht wel wat vloeiender en we misten precisie bij onze afstandsschoten."

Vrijdag wacht de Cats met Wit-Rusland alweer een lastige tegenstander, en Mestdagh wil daarom allesbehalve euforisch worden. "Als we morgen verliezen, hebben we niets in eigen handen. We mogen genieten van de zege, maar ik heb direct tegen de meisjes gezegd dat morgen even belangrijk is. Als we ook tegen de Wit-Russen winnen, dan zijn we vertrokken en kan het interessant worden."

Wit-Rusland is al sinds 2007 onafgebroken aanwezig op EK's en haalde ook de Spelen van 2008 en 2016. Op het EK in 2017, waar de Belgen brons wonnen, moest Wit-Rusland wel vrede nemen met een vijftiende plaats. Grote afwezige bij Wit-Rusland is Yelena Leuchanka, die geblesseerd is. Maria Papova, ex-speelster van Namen, is wel van de partij.

(BELGA)