De Barkley Marathons staat bekend als de zwaarste en meest bizarre ultraloopwedstrijd ter wereld. Sinds de Netflix-documentaire The Barkley Marathons: The Race That Eats Its Young won de wedstrijd de laatste jaren veel aan publieke belangstelling.

160 km en 18.000 hoogtemeters

In het ultraloopwereldje heeft de Barkley sinds 1986 een mythische status opgebouwd. De race wordt gelopen in Frozen Head State Park, een onherbergzaam en ruig gebied in Tennessee, Verenigde Staten. Deelnemers moeten in 60 uur tijd, enkel met kompas en kaart, vijf 'loops' van elk ruim 30 km afleggen. Om de wedstrijd te voltooien moet je dus minstens 160 kilometer en 18.000 hoogtemeters (!) overwinnen. Daar slaagden in 34 edities slechts 15 lopers in.

Karel Sabbe aan de iconische 'yellow gate': het start- en eindpunt van elke ronde. © foto Instagram @karelsabbe

Tijdens elke ronde moeten de deelnemers trouwens op zoek naar boeken om er de pagina uit te scheuren die matcht met hun borstnummer. Ironisch genoeg hebben die boeken titels als The Walking Dead of Lost in the Wilderness. Zwarte humor van organisator Gary 'Lazarus Lake' Cantrell, die zijn wedstrijd baseerde op een ontsnappingspoging van de moordenaar van Martin Luther King Junior. James Earl Ray ontsnapte uit de nabijgelegen gevangenis en legde in 55 uur... 13 kilometer af. Tekenend voor de omstandigheden, die heel zwaar en onvoorspelbaar zijn: sneeuw, hagel, wind, regen...

Eerste deelname

In de editie van dit jaar eiste een West-Vlaming de hoofdrol op. Karel Sabbe, een Gentse tandarts met roots in Waregem, bleef immers tijdens zijn allereerste deelname aan de Barkley Marathons als langste overeind. Hij voltooide een zogenaamde 'fun run' van drie rondes en vertrok als enige deelnemer voor een vierde loop, maar moest later toch opgeven. Een enorme prestatie, zeker voor een debutant, die misschien wel de aanzet is om ooit de Barkley - als 16de ooit - effectief volledig tot een goed einde te brengen.

Sabbe was niet aan zijn proefstuk toe. Hij liep zijn eerste marathon in 2014 om daarna de overstap naar het ultralopen te maken. Vorig jaar stelde de uitgeweken Waregemnaar nog het wereldrecord op de Appalachian Trail scherper. Toen liep hij 3.525 kilometer in 41 dagen, 7 uur en 39 minuten.

Vrijdag in KW lees je alles over de Barkley Marathons en de prestatie van Karel Sabbe.