Het is een frisse maar zonnige donderdagavond in Brugge, begin mei. Op de achtergrond pronken de windmolens van de altijd weer imponerende Vesten en de geplaveide wegen van de Peterseliestraat, waar wielertoeristen zich even in Paris-Roubaix wanen. Een gaslek heeft deze namiddag de volledige binnenstad platgelegd, maar daar malen Alexander Diaz Rodriguez, Stijn Fincioen en Koen Naert niet om. Alle drie komen ze met een stadsfiets aangereden, weliswaar niet op hetzelfde moment. "Op Koen is het altijd wat wachten, hé", knipoogt Fincioen. "Hopelijk komt hij straks in Dwars door Brugge ook te laat aan de start. (kijkt Diaz Rodriguez aan) "Een minuut of drie moet wel volstaan zeker?" Intussen is Naert, Belgiës beste marathonloper, vanuit Moerbrugge ook op het terras van De Verloren Hoek beland. "Ik was eerst van plan om naar hier te lopen, maar het bleek toch net iets verder in afstand dan ik gedacht had, dus ben ik maar met de fiets gekomen."
...

Het is een frisse maar zonnige donderdagavond in Brugge, begin mei. Op de achtergrond pronken de windmolens van de altijd weer imponerende Vesten en de geplaveide wegen van de Peterseliestraat, waar wielertoeristen zich even in Paris-Roubaix wanen. Een gaslek heeft deze namiddag de volledige binnenstad platgelegd, maar daar malen Alexander Diaz Rodriguez, Stijn Fincioen en Koen Naert niet om. Alle drie komen ze met een stadsfiets aangereden, weliswaar niet op hetzelfde moment. "Op Koen is het altijd wat wachten, hé", knipoogt Fincioen. "Hopelijk komt hij straks in Dwars door Brugge ook te laat aan de start. (kijkt Diaz Rodriguez aan) "Een minuut of drie moet wel volstaan zeker?" Intussen is Naert, Belgiës beste marathonloper, vanuit Moerbrugge ook op het terras van De Verloren Hoek beland. "Ik was eerst van plan om naar hier te lopen, maar het bleek toch net iets verder in afstand dan ik gedacht had, dus ben ik maar met de fiets gekomen."Zit ik hier met de drie beste West-Vlaamse lopers van het moment aan tafel?Fincioen: "Neen, Mathijs en zeker Steven Casteele moeten daar zeker ook bij. Steven heeft op de 10.000 meter al laag in de 29 minuten gelopen. Het is ook een heel goeie crosser."Naert: "Daar eindigt hij altijd in de top tien."Diaz Rodriguez: "Maar ze zijn van het zuiden van de provincie en lopen vaak in Frankrijk. Er wordt daar beter betaald, hé."Fincioen: "Ik denk dat Steven zich nog enkele jaren op de cross zal concentreren. Maar we zijn zeker bij de beste vijf."Hoe komt het dat jullie nu pas voor de eerste keer samen aan de start van een wedstrijd staan?Diaz Rodriguez: (wijst naar Naert en grijnst) "Hij daar is de dader."Fincioen: "Toen Alexander en ik vele duels uitvochten, focuste Koen nog op de piste. En sinds 2014 heb ik mij telkens op een voorjaarsmarathon toegespitst."Naert: "En als je specifiek naar Dwars door Brugge kijkt, was er die dag ook altijd een interclub op de piste. Normaal dit jaar ook, maar van mijn ploeg, Excelsior Brussel, mag ik een Europese interclub lopen en die valt op een andere dag. Ideaal. Ik ben in voorbereiding op het EK marathon in Berlijn en zo'n 15 km breekt de trainingen wat."Hoe goed kennen jullie elkaar eigenlijk?Naert: "Stijn en ik toch wel vrij goed."Diaz Rodriguez: (knikt) "En ik ken Stijn goed."Fincioen: "Toen Koen 17 was, stuurde hij me een mail, omdat ik bij de trainingsgroep van Tom Compernolle bij André Ornelis trainde. Hij wilde een stap hoger gaan en is eens komen meetrainen. Maar vlak daarna heeft Ornelis de hele groep laten vallen en ben ik teruggegaan naar Raymond Van Paemel. Ik heb toen aan Raymond gevraagd of hij Koen er ook bij wilde nemen. Dat was in 2006. En nu Koen weer in de streek woont, kunnen we vaker afspreken."Naert: "Ik train natuurlijk het liefst overdag, omdat ik dan meestal thuis ben. 's Avonds ben ik graag bij mijn zoontje. We gaan op maandagavond wel samen aquajoggen en ook zaterdagochtend sluit ik soms aan."Diaz Rodriguez: "Ik heb Koen en Stijn in wedstrijd leren kennen. Als je dan ongeveer van hetzelfde niveau bent, groei je automatisch naar elkaar toe. We zijn concurrenten, maar kijken naar elkaar op. Je hebt respect voor de andere en dan probeer je ook eens samen te trainen en van elkaar te spieken."Fincioen: "Eigenlijk is het jammer dat we niet nog vaker samen intervaltrainingen kunnen doen. We merken dat we, net omdat we in topvorm zo'n beetje hetzelfde niveau halen, veel aan elkaar hebben. Koen zit dan weer een paar niveautjes hoger."Diaz Rodriguez: "Als wij intervallen van 1.000 meter op de piste doen, lopen Stijn en ik naast elkaar, maar Koen loopt dan 20 meter voor ons uit. Uiteindelijk hebben we daar niet veel aan."Fincioen: "Soms kun je dat wel combineren, als Koen langere en wij kortere blokken doen."Naert: (knikt) "Eén van mijn laatste sleuteltrainingen voor het WK halve marathon deden we zo. Ik deed drie keer 3.000 meter, terwijl zij blokken van 600, 500 en 400 meter liepen. We begonnen telkens samen en als ik de volgende ronde passeerde, begonnen zij aan hun volgende interval."Wat is jullie eerste herinnering aan Dwars door Brugge?Fincioen: "Het was mijn eerste wedstrijd waar ik aan deelnam, toen ik in 1994 begon te lopen. Ik moest als klein mannetje helemaal achteraan starten en weet nog dat ik langs het kanaal de hele tijd in de graskant moest lopen om voorbij te steken. Ik was toen dertien. Ik herinner me ook nog dat ik aan de aankomst een interview aan Focus-WTV moest geven. (algemene hilariteit) In een felgeel en veel te groot truitje en met een hoofdband."Diaz Rodriguez: "Ik heb in 2004 voor de eerste keer deelgenomen, toen nog met aankomst in Boudewijnpark. Dat was echt iets van van: wauw! Dat ik die prachtige wedstrijd in mijn eigen stad enkele jaren later zou winnen, daar had ik alleen maar van kunnen dromen."Naert: "Ik heb niet zo'n leuke herinnering aan mijn enige deelname in 2016. Door een stressfactuur had ik drie maanden niet gelopen. Ik had wel zwaar alternatief getraind en had gezegd dat ik er ging zijn. Maar ik was amper een week aan het lopen en heb echt, maar dan ook echt serieus afgezien."Fincioen: "Voor mij heeft Dwars door Brugge iets emotioneels. Het was mijn eerste wedstrijd, hé. Hier één keer winnen zou super geweest zijn. En in 2011 is het me ook gelukt."Diaz Rodriguez: "En dan al die supporters..."Fincioen: "Als het mooi weer is, staat het hier rijendik. De meeste mensen kennen je ook."Wie is topfavoriet voor 2018?Fincioen: "Koen Naert uiteraard." (Diaz Rodriguez grijnst)Naert: "Elke wedstrijd moet gelopen worden, dat zeg ik altijd. Ik zit ook in een andere moment in mijn carrière. (Fincioen en Diaz Rodriguez proesten het uit) Wat ik daarmee wil zeggen: ik ga in Brugge nooit het niveau halen van op het WK halve marathon, waar ik 1 u. 01' gelopen heb. Ik ga er een goeie training van maken. Als ik win, zal ik de beste zijn. Word ik geklopt, dan is het maar zo. Ik ga er niet speciaal mijn trainingen voor afbouwen. (knipoogt) En neen, ik geef geen cadeaus."Fincioen: "De winnaar van de tien kilometer in Heule, Mohamed Agoubram, kan een gevaarlijke klant worden. Als hij start tenminste... Koen en ik hebben er al tegen gelopen. Ik denk dat hij in Marokko woont, maar hier voor een bepaalde periode is."Naert: "In Brunssum was hij net voor me, in Apeldoorn net achter me. Twee keer in de sprint. Ik zou het jammer vinden als zo iemand er is, want dan gaat hij één van ons van het podium duwen. Die kerel kan echt lopen."Fincioen: "Maar normaal kunnen we dus alle drie op het podium staan."Diaz Rodriguez: "Doet Simon Mestdagh mee? Die loopt ook goed, hoor."Fincioen: "Simon loopt inderdaad goed." (Naert knikt)Diaz Rodriguez: "En hij is van Assebroek. Hij zal lang met ons meegaan... Maar ook voor mij is Koen de grote favoriet."Fincioen: "Alexander en begonnen stilaan op hetzelfde niveau te komen, maar begin april ben ik op de piste met een jonge loper in botsing gekomen. Ik zit nog altijd met gekneusde ribben. Op het PK en BK op de piste vlotte het nog niet optimaal."Welke rol speelt het parcours?Diaz Rodriguez: "Dat is helemaal mijn ding. Ik loop graag op kasseien."Naert: "Ik helemaal niet. Ik haat het."Fincioen: "Ik zei vroeger ook dat het mijn parcours niet was, maar de jaren dat ik hier won of tweede werd, zei ik dat het me wel lag. Alexander heeft liever draaien en keren. Ik hou vooral van de stukken langs de Vesten, waar ik een hoog constant tempo kan lopen.Naert: "Ik ook."Diaz Rodriguez: "Ik heb liever die tempowisselingen. Ik kom uit het voetbal, hé. (grijnst) Ik was een goeie cafévoetballer."Jullie liepen intussen ook alle drie een marathon. Wat zijn jullie plannen daar?Diaz Rodriguez: "Ik deed vorig jaar in Brugge mijn eerste en na afloop zei mijn lichaam stop. De marathon zelf was heel leuk, maar ik vind 42 kilometer echt wel ver. Ik weet niet of ik er ooit nog één ga lopen."Fincioen: "Ik heb Alexander toen getraind en merkte dat het niet evident was, omdat hij gewoon was om voor een tien kilometer te trainen."Diaz Rodriguez: "Normaal train ik tussen 80 en 100 km per week, in weken met wedstrijden 60. En plots ging dat naar 140 km."Naert: "Mijn maximale week ooit was 232, in 2015. (lacht) Maar nu doe ik wat minder, hoor."Fincioen: "Op stage in Sankt-Moritz haalde ik er ooit 249."Diaz Rodriguez: "Pfff... dat zie ik niet zitten. Ik kon ook niet verdragen dat ik op de tien km een minuut trager liep."Fincioen: "Als je voor een marathon traint, zijn alle andere wedstrijden ondergeschikt."Naert: (knikt) "Ik heb daar geen problemen mee. (tegen Alexander) We hadden het er recent nog over. Jij bent iemand die een heel jaar een constant niveau haalt, terwijl ik ervoor kies om twee keer per jaar te pieken."Diaz Rodriguez: "Ik loop liever een heel jaar aan 19 per uur dan één keer aan 20."Fincioen: "Ik heb de laatste jaren wat met blessures gesukkeld. Intussen liep ik al meer dan 20 marathons, vaak drie per jaar. Dat wreekt zich stilaan en dan moet je keuzes maken. Ik focus me nu op het iets kortere werk en hoop in oktober de marathon van Eindhoven of Frankfurt te lopen. Ik start altijd om mijn record te breken. Ik hoop alleszins nog eens onder de 2 u. 20' te duiken."Naert: "Ik loop in 2018 maar één marathon: het EK in Berlijn op 12 augustus. Volgend jaar plan ik twee snelle marathons, vermoedelijk Rotterdam en Berlijn, in de hoop me dan al te kwalificeren voor Tokio. In 2020 loop ik dan ook misschien nog een vroege marathon, in februari. Die barrière van 2 u. 10' breken moet lukken."Fincioen: "Op het WK halve marathon heb je drie minuten sneller gelopen dan je vorig PR. Het zit eraan te komen."Diaz Rodriguez: (lacht) "Koen breekt zijn record nooit met tien seconden, maar altijd met twee minuten."Fincioen: "Koen zit nu op een moment in zijn carrière waarin hij eens risico's moet durven te nemen, want hij heeft al twee keer 2 u. 10' gelopen. En dan kan het gebeuren dat het eens tegenslaat en hij een patat krijgt. Maar het zal ook eens meezitten en dan kan hij 2 u. 08' of 2 u. 09' lopen."