8

Het aantal marathons dat Bracke al liep. De meest memorabele was de Midnight Sun Marathon in Tromsø , het uiterste noorden van Noorwegen. "De wedstrijd werd 's nachts gelopen, maar door de midnight sun was de hemel gewoon klaar. Speciale ervaring. Ook Kopenhagen is een aanrader. In april loop ik in Rotterdam mijn negende marathon. Daar mik ik op een nieuw PR van om en bij de 2u.57'. (grijnst) Maar dan zal ik na Zweden wel weer wat aan mijn snelheid moeten werken."

10

Bracke wil in Zweden binnen de tien uur finishen. "Dat zou fantastisch zijn. Vorig jaar legde de Zweedse winnaar Sebastian Pokorny de toen nog 82 km in 7 u. 50' af, terwijl zijn PR op de 100 km 7 u.38'05" bedraagt. (grijnst) Dat zegt dus veel. Ik wil niet te snel starten en zoveel mogelijk van de ervaring genieten. Het Zweedse natuurgebied waardoor we lopen, schijnt een van de mooiste van Europa te zijn."

"Dit avontuur zie ik als de kroon op het harde werk van het voorbije jaar. Ik reis helemaal alleen naar daar om ten volle van de ervaring te kunnen genieten. Als eenzame reiziger sta je immers meer open voor sociale interacties en zo'n trailwedstrijd is een heel sociaal gebeuren: een community waar je veel verschillende nationaliteiten leert kennen. Ik verwacht dat dit tegelijk het zwaarste en mooiste wordt dat ik tot nu toe in mijn leven zal hebben gedaan."

17

Op zijn 17de liep Bracke zijn eerste marathon. "Normaal moet je 18 zijn om een marathon te mogen lopen, dus loog ik op mijn inschrijvingsformulier. Sorry, André Mingneau. Ik werkte zijn Nacht van Vlaanderen in Torhout toen af in om en bij de 3u.30'.

"Het is niet gezond om al op jonge leeftijd marathons te lopen, hoorde ik al vaak. Dat kan goed zijn, maar het zal nog altijd gezonder zijn dan niet aan sport te doen. Ik sukkelde ook nog maar zelden met zware loopblessures, terwijl veel leeftijdsgenoten heel vaak en snel geblesseerd geraken."

"Langeafstandslopen zie ik als een metafoor voor het leven: hoogtes, laagtes, pijn, overmoed, geduld. Een prachtige leerschool. Tijdens een lange training leer je meer over jezelf dan sommige mensen in een heel jaar over zichzelf te weten komen. Lopen vraagt inspanning en doorzettingsvermogen, maar geeft je zoveel terug en maakt het leven rijker. Het leert je de dagdagelijkse dingen te relativeren en is goed voor de creativiteit. Ik kwam al op meer leuke ideeën voor reportages tijdens mijn looptrainingen dan wanneer ik aan mijn bureau zit."

32

Bracke kwam voor het eerst in aanraking met langeafstandslopen, toen hij als tienjarig kereltje met zijn vader de Vierdaagse van De IJzer meestapte. "We wandelden de 32km en werden geregeld gepasseerd door lopers, waarop ik vol verwondering zei: hoe kan je in hemelsnaam 32 kilometer lopen?"

S

40

Bracke moet niet lang nadenken als we hem naar de zwaarste momenten tijdens zijn voorbereiding vragen. "Als je vrienden op een vrijdagavond om 20 uur vragen om samen pinten te gaan pakken, maar je nog 25 kilometer moet gaan lopen en daarna vroeg onder de wol moet. Of als je je toch hebt laten verleiden tot een nachtje doorzakken en de ochtend erna een dertiger gepland hebt. En als je na een lange werkdag, om 22 uur bij twee graden onder nul, je loopschoenen aan het dichtknopen bent, denk je wel eens: waar ben ik mee bezig? Maar eens je aan het lopen bent, snap je het weer: dit is gewoon wat ik graag doe. Het brengt me tot rust en het geeft me juist nieuwe energie. Mentale energie."

"Met Kerstmis sloeg ik de champagne en het feestmaal over en ging ik 40 km in het slijk ploeteren. Mijn familie verklaarde me gek, maar ik genoot er des te meer van. Ik heb mijn volledige levensstijl aangepast. Ik at heel gezond, dronk veel water, probeerde tijdig te rusten, probeerde mijn alcoholconsumptie te beperken... Dat lukte, op voorwaarde dat ik me af en toe eens kon laten gaan. Een goed feestje, daar heb ik van tijd tot tijd nood aan. Ook op oudejaarsavond liet ik de remmen nog eens los. Twee weken voor Zweden was dat niet ideaal, maar ik ben ook geen prof, hé." (knipoogt)

142

Brackes zwaarste trainingsweek in kilometer. "Ter vergelijking: Koen Naert haalt in zijn topweken 210 tot 220 km. Diep respect voor wat hij doet. Soms liep ik 's ochtends ruim 30 km en deed ik er 's avonds nog eens tien bij. Die week liep ik dertien uur en haalde ik meer dan 2.000 hoogtemeters. Het is het maximum dat ik nu aankan, maar mits een verdere gestage opbouw denk ik mijn volume nog te kunnen opdrijven."

"Mijn langste duurloop was de Houffatrail in Houffalize, waar ik rustig startte en met overschot finishte: 52 km en 2.000 hoogtemeters in 5u.45'. Ik zal voor Zweden 2.500 km en 50.000 hoogtemeters in de benen hebben."

156

Het gros van zijn trainingen werkte Bracke af op en rond de 156 meter hoge Kemmelberg. "Prachtige trails. En dat op amper 20 minuten rijden van Langemark! Het is het ideale terrein om me voor te bereiden. De keren dat ik er 's avond laat en moederziel alleen in het donker ging lopen, zijn ondertussen ontelbaar."

2.000

Het hoogteverschil dat Bracke in Zweden moet overbruggen. "100 hoogtemeters zijn het equivalent van één kilometer vlak. De wedstrijd in Zweden is 89 km lang, dus wordt dat eigenlijk een wedstrijd over 109 km. Om nog maar te zwijgen over de weersomstandigheden: sneeuw, regen, slijk..."

S

10.000

Zweden wordt voor Bracke geen eindpunt. Deze zomer staan de Stubai Ultratrail (66 km) en Grossglockner Ultratrail (75 km) in Oostenrijk op zijn programma. "Hoe langer de afstand, hoe meer je een gebrek aan talent met werklust kan compenseren. (lacht) Ik heb weinig talent, maar ben wel bereid keihard te werken."

En er is ook een ultiem doel: de Ultra Trail de Mont Blanc, over 171 km en 10.000 hoogtemeters. "Finishen in Zweden levert me vijf UTMB-punten op. Het is een eerste stap richting deelname aan de populairste en zwaarste trailwedstrijd in Europa."

Sam Bracke start zondag om zes uur 's ochtends aan zijn tocht in de Zweedse wildernis. Wie het avontuur wil volgen, kan terecht op zijn Instagram-account @brackesam