Er was al een voorbereidingstraject bezig tussen de projectpartners Waterwegen en Zeekanaal NV, de POM West-Vlaanderen en KU Leuven voor het testen van een autonoom varend vaartuig op de IJzer. Het project wil de technologie voor onbemand varen testen in een waarheidsgetrouwe omgeving, op de IJzer tussen Heernisse bij Diksmuide en het Sint-Joris spaarbekken bij Nieuwpoort. Het project kan rekenen op Europese steun.

De planning voorzag de start van een echt proefproject eind 2018 en dat komt er nu. "Er komt eind deze maand al een proefproject met autonoom varen. We starten op de IJzer tussen Nieuwpoort en Diksmuide met autonoom varen via een groot schaalmodel. Daar zal een schip varen en autonoom gebruikmaken van de sluizen", aldus minister Weyts.

De ideale proeftuin

Het traject op de IJzer vormt de ideale proeftuin voor de uitvoering van het project. De interferentie met ander scheepvaartverkeer is er beperkt ten opzichte van drukke en grotere vaarwegen en het testgebied heeft de ideale omvang om tot betrouwbare resultaten te komen. Verwacht wordt dat het autonoom varen op termijn ook kan overgedragen worden naar andere types waterwegen.

Onbemand varen is één van de mogelijkheden om meer transport langs de waterwegen te laten verlopen en op die manier vrachtwagens van de weg te halen. "We slaan met dit project twee vliegen in één klap", zei Vlaams minister van Mobiliteit Ben Weyts (N-VA) eerder. "We kunnen met autonoom varen nog meer uit onze waterwegen halen. Tegelijkertijd maken we de binnenvaart nog aantrekkelijker in de ogen van verladers, aangezien er nu nog te vaak en te makkelijk voor de vrachtwagen wordt gekozen."

(Belga)