Maritiem journalist: “Ferrylijn naar Ramsgate maakt weinig kans”

“Ik hoop dat ik ongelijk heb, maar ik geloof niet echt in de ferryverbinding Oostende-Ramsgate zoals voorgesteld door Seaborne. Deze rederij heeft nog niets bewezen en transportfirma’s kiezen ofwel voor de kortere of voor de langere routes.” Dat zegt Philippe Holthof, een maritiem journalist met Oostendse roots, die gespecialiseerd is in ferry’s. “Mocht Oostende de gedroomde route zijn, was er al lang een grote rederij actief.” Burgemeester Johan Vande Lanotte reageert voorzichtig: “We zullen zien wat het wordt.”

De Britse ferrymaatschappij P&O testte in 2009 uit of het mogelijk was om naar Oostende uit te wijken bij een blokkade van Calais door Franse vissers. Vandaag is het geen grote maatschapij als P&O, maar nieuwe speler Seaborne Freight die een verbinding tussen Oostende en Ramsgate wil opstarten. (Foto Kurt Desplenter) © BELGA

Burgemeester Johan Vande Lanotte maakte de terugkeer van de ferrylijn Oostende-Dover in oktober al bekend, enkele uren voor een politiek debat op een jaar voor de gemeenteraadsverkiezingen. Op de debatavond van Perskring Oostende werd het nieuws toen op applaus onthaald. Sinds het faillissement van TransEuropa Ferries in 2013 kregen stads- en havenbestuur dikwijls het verwijt dat ze onvoldoende ijverden voor een nieuwe ferryverbinding. Met dit nieuws toonde de burgemeester het tegendeel aan.

Vertraging in Ramsgate

De ferryverbinding zou worden uitgebaat door de Britse rederij Seaborne Freight en op 1 maart van start gaan. Er zouden zes afvaarten per dag zijn, in eerste instantie voor vrachtwagens en hun chauffeurs, maar met een optie om later ook passagiers te verschepen in de zomervakantie. De nieuwe verbinding zou voor 60 nieuwe jobs zorgen. De Oostendse haven had een principieel akkoord met Seaborne Freight op zak, maar de haven van Ramsgate haastte zich om aan te stippen dat er nog geen contracten getekend waren. In Oostende waren wel al veel mensen bezorgd over een nieuwe toevloed van transitvluchtelingen.

“Ons contract is al sinds december kant en klaar”, stelde voormalig gedelegeerd bestuurder van het AG Haven Oostende Paul Gerard in een interview met De Zeewacht bij zijn afscheid van de haven in april. “In Ramsgate was er wat vertraging. Als het contract volgende week getekend kan worden en ze snel één of twee goede schepen vinden, kunnen ze misschien in juli starten. Al is 1 september misschien realistischer. Als er geen vertraging meer komt.”

Nog niets bewezen

In elk geval: ook vandaag is het contract tussen de rederij en de haven van Ramsgate nog niet getekend. Maritiem journalist Philippe Holthof is erg sceptisch. “De rederij Seaborne is nog niet actief”, legt hij uit. “Ze hebben geen schepen in de vaart of baten geen andere ferryverbindingen uit. Seaborne Freight is een initiatief van enkele ex-werknemers van MyFerryLink, een voortvloeisel van de rederij SeaFrance, die in 2011 failliet ging en een dochter was van de Franse spoorwegmaatschappij SNCF.”

“Eurotunnel, de uitbater van de Kanaaltunnel, had drie ferry’s van SeaFrance overgenomen, die werden uitgebaat door MyFerryLink. Er kwamen klachten bij de mededingingsautoriteiten en de activiteiten werden uiteindelijk gestopt. Enkele ex-werknemers zijn dan blijkbaar met Seaborne begonnen, maar de financier is mij geheel onduidelijk”, vervolgt Philippe Holthof. “Er is weinig informatie te vinden over de rederij en ze kan weinig geloofsbrieven voorleggen. Het is een totaal nieuw initiatief. Enkele maanden terug had Seaborne Freight interesse in één schip, de vroegere Nord Pas-de-Calais, dat nog van SeaFrance is geweest en uit 1987 dateert. Maar dat is meer een vrachtschip.”

Moeilijk concurreren

“Los van de rederij denk ik ook dat de Oostende-Ramsgatelijn moeilijk kan concurreren tegen de kortere routes, vanuit Calais en Duinkerke, of de langere vrachtroutes, zoals van Zeebrugge naar de Thames- en Humberhavens in Noord-Engeland. De Zeebrugge-Hull-overtocht bijvoorbeeld duurt 13 uur, maar meer en meer gaan trailers zonder chauffeur aan boord, ook omdat er een tekort aan vrachtwagenchauffeurs is. Oostende-Ramsgate zit wat tussen die kortere en langere routes in. Een overtocht van vier uren is niet zo interessant, want net te kort om de rij- en rusttijden te respecteren.”

Een vrachtwagenchauffeur moet per dag ofwel elf achtereenvolgende uren rusten, ofwel de dagelijkse rusttijd opsplitsen in twee perioden. De eerste moet ten minste drie ononderbroken uren duren en de tweede minstens negen ononderbroken uren. De overtocht van vier uur is dus te lang voor de eerste periode en te kort voor de tweede.

“Er is weinig info te vinden over rederij Seaborne Freight en ze heeft nog niets bewezen”

“Mocht Oostende het gedroomde vertrekpunt zijn, was hier al lang een grote rederij actief”, zegt Philippe Holthof. “Maar de grote rederijen zijn niet overtuigd. Een grote Scandinavische rederij bevestigde het mij onlangs nogmaals toen ik voor hen een presentatie gaf tijdens een board dinner. Ook TransEuropa Ferries, eigenlijk een lagekostenmaatschappij met een goedkope bemanning, heeft het niet heel lang uitgezongen. Het is nu eenmaal zo dat je vanuit Calais met één ferry in 24 uur vier of vijf keer over en weer kan varen en vanuit Oostende maar twee keer. Ik heb het dan nog niet over de brandstofprijzen, die in 2014 kelderden, maar nu weer omhoog gaan.”

Ramsgate minder geschikt

“Bovendien is Ramsgate niet de meest ideale haven voor ferrylijnen. De haventoegang verloopt via een kanaal dat regelmatig uitgebaggerd moet worden. De RMT had daar destijds ook moeilijkheden mee. Momenteel is er redelijk wat gebaggerd, maar het zal toch een probleem blijven. Ramsgate is van nature minder geschikt om schepen met een diepgang van meer dan 5 m te ontvangen.”

“Mocht er een harde Brexit komen, met strenge douanecontroles aan de grenzen, dreigen er wachtrijen te ontstaan aan de drukke Kanaalhavens en dan zie ik vrachttrafiek uitwijken naar minder drukke knooppunten. Dan schat ik de toekomst van de verbinding Oostende-Ramsgate rooskleuriger in. Maar sowieso blijven de regels tot eind 2020 onveranderd. We moeten afwachten of er een harde Brexit komt en hoe de douane-formaliteiten er exact zullen uitzien. Nee, ik hoop dat ik ongelijk heb, maar geloof niet echt in de lijn Oostende-Ramsgate. I believe it when I see it.”

Gestaag vooruit

“Volgende week hebben we een nieuwe bijeenkomst met de mensen van Seaborne”, reageert burgemeester en Havenvoorzitter Johan Vande Lanotte. “We gaan gestaag vooruit. Om de twee weken zijn er contacten. Maar natuurlijk is de overeenkomst pas rond als alles rond is. The proof of the pudding is in the eating. We zullen zien wat het wordt. Het contract met Ramsgate is nog niet getekend, maar ik weet wel dat ze bezig zijn met het zoeken naar geschikte schepen. Er moeten nog enkele dingen gebeuren. We volgen het op, maar ik durf er geen startdatum op plakken.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.