Ondanks de drukke tijden maken Frankie en Katelijne tijd vrij om ons te woord te staan. We wilden wel eens weten of ze nu ook minder Zwarte Pieten moeten fabriceren, nu het hulpje van de Sint in sommige kringen ter discussie staat. Dat kadert in een grotere reportage die je deze week in het provinciale gedeelte van de De Krant van West-Vlaanderen (pagina 15) leest.
...

Ondanks de drukke tijden maken Frankie en Katelijne tijd vrij om ons te woord te staan. We wilden wel eens weten of ze nu ook minder Zwarte Pieten moeten fabriceren, nu het hulpje van de Sint in sommige kringen ter discussie staat. Dat kadert in een grotere reportage die je deze week in het provinciale gedeelte van de De Krant van West-Vlaanderen (pagina 15) leest.Tegelijk hadden we ook een gemoedelijke babbel met de man die al 36 jaar geleden zijn carrière startte. "Ik had een opleiding in Ter Groene Poorte gevolgd. Ik ben opgegroeid in de Zuidstraat en daar was ook ons eerste kleine winkeltje", doet de 54-jarige rasechte Ingelmunsternaar uit de doeken. "Ik was achttien jaar en toen werd je pas meerderjarig op je 21ste, dus moest ik nog toestemming vragen om handel te mogen drijven." Zijn vrouw Katelijne stapte mee in de zaak. "Ook een rasechte Ingelmunsterse, maar van de andere kant van het water, uit de Krekelstraat."De winkel Arcus bereik je het makkelijkst als je de afslag op de voet van de Wantebrug, richting café De Wante, neemt. "We zijn hier in 1991 met de winkel gestart, maar we beschikken ook over 650 vierkante meter opslagruimte, hierachter in de Zuidstraat."Naast de twee zaakvoerders zorgen nog zes personeelsleden dat dit familiebedrijf draaiende blijft. "We zijn op onze hoede en uiterst voorzichtig tijdens deze coronatijden, maar we hebben het voorlopig buiten kunnen houden."Door corona beleefden Frankie en Katelijne zakelijk ook geen al te best jaar. "We werken ook soms voor de toeristische sector, maar die lag op een gegeven moment helemaal plat. Het is een minder jaar, maar over een langere periode gezien kunnen we dat de baas."In Arcus wat Latijn is voor boog kun je terecht voor heel wat lekkers in chocolade. "Maar in ons atelier specialiseren we ons in chocoladefiguren. Daarvoor heb ik een eigen procedé ontwikkeld. Ieder jaar investeren we daar flink in. Zo hebben we voor de paasperiode van 2021 al een nieuwe serie paaseieren ontworpen. Dat is erg tijdrovend en niet goedkoop. Je moet telkens aangepaste moules laten maken. En ook die kosten geld. Maar voor onze klanten vernieuwen wij graag."Die klanten komen niet enkel naar de winkel in de schaduw van de Wantebrug; de firma Naert-Degrande levert ook aan grossisten, bakkers, speciaalzaken, pralinewinkels... "Maar niet aan supermarkten. De particulieren vormen maar tien procent van onze omzet, de rest gaat naar de groothandel. Uit een kubieke meter chocolade, goed voor zowat duizend kilogram, puren we 15 tot 20 kubieke meter aan chocoladefiguren. Die worden allemaal verpakt en opgeslagen om zo bij de klanten te geraken."Goede chocolade heeft ook het voordeel dat houdbaarheidsdatum niet dichtbij ligt. "De doos die we hier vandaag hebben samengesteld, is houdbaar tot februari 2022, dus anderhalf jaar", toont Frankie. "Maar je moet het uiteraard wel droog bewaren."Het echtpaar heeft twee dochters, maar opvolging zit er niet meteen aan te komen. "Onze dochter Magali (31) woont in Duffel en is projectingenieur, dochter Liesa (28) huist hier wat verderop en werkt in de banksector. Zelf ben ik al eens gaan snuffelen op MyPension. Ik mag op mijn 61ste met pensioen. Dat is dus nog niet voor meteen. Ik doe het ook nog graag. Ik ben hier iedere ochtend als eerste en iedere avond als laatste. Zolang ik dat kan opbrengen, ga ik door."En na 36 jaar tussen de chocolade: smaakt dat eigenlijk nog altijd? "Ik moet me wat beperken, natuurlijk, en aan de lijn denken. Ik eet het allemaal graag, maar als ik een favoriet moet kiezen, dan de pure chocolade. Dan komt de cacaosmaak helemaal tot zijn recht."