Hij mag dan wel de gezegende leeftijd van 80 lentes benaderen, Wilfried Ameel is nog elke dag aan de slag bij Ameel Candy World. Zaakvoerder is ondertussen zijn zoon Tom, maar een dag niet opdagen, dat is voorlopig nog niet aan de orde. "Zolang ik me fysiek goed voel en ik niet in de weg begin te lopen, zullen me hier blijven zien", lacht hij. "Deze zaak is mijn levenswerk, hé."
...

Hij mag dan wel de gezegende leeftijd van 80 lentes benaderen, Wilfried Ameel is nog elke dag aan de slag bij Ameel Candy World. Zaakvoerder is ondertussen zijn zoon Tom, maar een dag niet opdagen, dat is voorlopig nog niet aan de orde. "Zolang ik me fysiek goed voel en ik niet in de weg begin te lopen, zullen me hier blijven zien", lacht hij. "Deze zaak is mijn levenswerk, hé."Hoe is het verhaal van Ameel Candy World gestart?"Heel klein, eigenlijk. Thuis waren we met vijf kinderen. Mijn vier zussen en ikzelf. Mijn ouders runden een industriële banketbakkerij en dus was het maar logisch dat ik in hun voetstappen zou treden. In Antwerpen haalde ik een diploma banketbakker en patissier en ik volgde ook nog een opleiding verkoopkunde. Ik had al snel door dat mijn toekomst in de verkoopsector lag. Producten aan de man brengen, dáár was ik voor in de wieg gelegd. Begin jaren zestig besloot ik me te focussen op alles wat met confiserie te maken had: karamellen, chocolade, snoep, chicletten... Ameel Confiserie was geboren. Ik ging van start in het winkeltje van mijn ouders, maar trok ook van klant naar klant met een goed gevuld koffertje vol lekkers."Hoe liepen die eerste jaren?"Bijzonder goed. Mijn klantenbestand bleef maar groeien en ik kon me aansluiten bij de groothandelsvereniging Record. Daar werd ik echter niet met open armen ontvangen, want in de ogen van de andere leden was ik een grote concurrent. Ik voelde me daar allesbehalve thuis en toen viel mijn oog op Lekkerland, een van oorsprong Duitse groep die via haar Nederlandse dochter ook een Belgische poot wilde oprichten. Samen met vijf andere grossiers stond ik in 1975 mee aan de wieg van Lekkerland België. Dankzij die beslissing heb ik de basis gelegd voor wat je hier nu langs de Industrieweg ziet. Daar ben ik van overtuigd."In 1999 scheurde je je echter opnieuw af."Klopt. Ik wilde weer volledig op eigen benen staan, opnieuw onafhankelijk kunnen werken. Ik veranderde de naam van Ameel Confiserie in Ameel Candy World en schakelde een versnelling hoger. Samen met het Roeselaarse reclamebureau BAD hebben we een vernieuwende strategie uitgetekend en hielden we ook Lollywood, ons eigen snoepmerk, boven de doopvont. Geen evidente keuze, maar de tijd heeft me gelijk gegeven. Lollywood is ondertussen een monument in de snoepwereld. Daar ben ik best preus op, ja."Net als Lollywood zelf is Ameel Candy World in niks meer te vergelijken met de begindagen..."We zijn in zestig jaar uitgegroeid tot de marktleider in België wanneer het op zoetwaren aankomt. Onze producten vind je ook in de ons omringende landen, maar we hebben ook grote klanten in pakweg het Verenigd Koninkrijk en Koeweit. Op vakantie zien onze 58 medewerkers vaak een van onze producten in de winkel hangen. Je kan niet geloven hoeveel deugd het me doet wanneer ze zoiets vertellen."Ondertussen staat de tweede generatie aan het roer. Tevreden dat je kroost je heeft opgevolgd?"Uiteraard. Tom is zaakvoerder en Sofie heeft een administratieve functie. Enkel Nathalie timmert aan een carrière buiten het familiebedrijf en dat doet ze uitstekend. Of er al een derde generatie klaar staat? Daar is het nog wat te vroeg voor. (glimlacht) Mijn oudste kleinkind is pas 22 jaar. Maar ik hoop wel dat er interesse zal zijn."Waar ben je het meest trots op?"Het zal eigenaardig klinken, maar vooral dat we al die jaren door fantastisch goeie medewerkers omringd zijn, vind ik heel veel waard. Je bent maar zo sterk als de mensen rondom je en wij hebben het geluk gehad om altijd te kunnen rekenen op mensen die zich met onze zaak hebben vereenzelvigd. De hoeksteen van ons bedrijf noem ik ze. Ik heb doorheen de jaren veel risico's moeten nemen, maar kon altijd op de steun van ons personeel rekenen."Vandaag bestaat je gamma uit zoveel meer dank enkel snoep. Proef je nog alles?(lacht) "Onmogelijk! We hebben meer dan 3.000 verschillende producten in ons gamma. Chocoladedranken, zoet broodbeleg, chips en zelfs enkele bieren... Maar ik snoep nog altijd erg graag. Elke dag zelfs. De dokter raadt me dat af, maar ik vier binnen enkele maanden mijn tachtigste verjaardag en voel me kiplekker. Snoep is het beste medicijn ter wereld! Maar ik kies enkel voor onze eigen marchandise, want die is de beste."De iconische groene Lollywoodvrachtwagens krijgen straks een make-over en zullen met het wit-oranje van Ameel Candy World door het land rijden. Wat doet dat met je?"Ik sta volledig achter die beslissing. Lollywood is ondertussen wijd en zijd bekend, maar we hebben een compleet bedrijf te promoten. Het bewijst dat mijn zoon even vooruitstrevend is als zijn vader." (knipoogt)