Het waren beelden uit het begin van de coronacrisis: toeristen die in volle lockdown vast kwamen te zitten op hun vakantiebestemming. Er gold een verbod om het hotel te verlaten, het was al helemaal niet duidelijk hoe ze het land uit zouden kunnen. Reizen werden geannuleerd, vliegtuigen bleven aan de grond. Voor velen drong zich het doembeeld op gedurende maanden vast te zitten, ver van hun familie.
...

Het waren beelden uit het begin van de coronacrisis: toeristen die in volle lockdown vast kwamen te zitten op hun vakantiebestemming. Er gold een verbod om het hotel te verlaten, het was al helemaal niet duidelijk hoe ze het land uit zouden kunnen. Reizen werden geannuleerd, vliegtuigen bleven aan de grond. Voor velen drong zich het doembeeld op gedurende maanden vast te zitten, ver van hun familie.Toch raakte zowat iedereen nog gerepatrieerd. Dat gebeurde in vele gevallen door privéluchtvaartmaatschappij Luxaviation die op die manier herhaaldelijk het nieuws haalde. Onder meer door het terugbrengen van honderden vakantiegangers uit Tenerife. "Daarvoor huurden we een Boeing 737-800 uit Polen", zegt Dominiek Deman van Luxaviation. "Onze totale vloot telt 28 vliegtuigen. Een deel daarvan staat in de nieuwe loods die we in 2016 lieten bouwen in de Kortrijkstraat. Hier kunnen we bijvoorbeeld een Falcon 7X stallen, voordien was geen enkele loods in Wevelgem ruim genoeg om die te kunnen plaatsen. Zo'n toestel kan tot 17 passagiers vervoeren, en vliegt probleemloos in één ruk tot in Los Angeles."Dat gebeurt bovendien in alle luxe, zo blijkt als we een blik werpen in een van de jets. Je maakt de reis in comfortabele, lederen fauteuils waarbij beenruimte absoluut geen probleem vormt. De bar en de keuken zijn perfect uitgerust en dat is de passagier ook, want achteraan kan hij een dutje doen in een full size bed. Je zou van minder in de wolken zijn. Dat mag dan ook wat kosten, voor een iets soberder vlucht naar Warshau met een Cessna Citation-CJ3 betaal je 9.000 euro. Op dezelfde dag heen en terug. Die kost kan je verdelen onder maximaal zes passagiers.De maatschappij met vaste standplaats in Wevelgem had zich in het verleden al een reputatie opgebouwd in het repatriëren van gestrande reizigers, zieken of gekwetsten. Niettemin diende ook Luxaviation, dat in 2013 Abelag overnam, zijn diensten de afgelopen maanden terug te schroeven. In Wevelgem werken 85 personen, cabinepersoneel inbegrepen. Tachtig procent werd er tijdelijk werkloos. "Gelukkig is het onderhoud nooit gestopt", vervolgt Dominiek Deman. "Ook heel wat externe toestellen kregen in de afgelopen periode hun onderhoudsbeurt." Hij ziet de toekomst niet negatief tegemoet. "Wij zijn steeds blijven vliegen", verrast hij. "Natuurlijk zaten daar heel wat repatriëringen tussen, maar zodra dat weer mocht werden we ook gevraagd om zakenmensen naar hun bedrijf in pakweg Polen te vliegen."Wij zijn eigenlijk luchttaxi's. De klant kiest de bestemming, wij zorgen voor de piloten en het cabinepersoneel. We landen zowel op grote als kleine luchthavens, maar altijd komen we toe in een kleine terminal. Het contact met anderen is bijgevolg minimaal. We merken dat klanten deze aanpak appreciëren, ze huren onze jets vaak in combinatie met lijnvluchten. Bij ons komen ze dan voor de moeilijk bereikbare bestemmingen", aldus Dominiek. "Wie van onze diensten gebruik maakt, moet kunnen aantonen dat het een essentiële verplaatsing betreft. Die regels blijven natuurlijk ook voor ons gelden. Het is geen evidentie meer om een vliegtuig te nemen zoals voorheen."