De hele natie hield angstvallig de nieuwsberichten van de laatste dagen in de gaten, in de hoop dat de 23-jarige Julie Van Espen levend teruggevonden zou worden. De studente uit Antwerpen verdween zaterdagavond nadat ze met haar fiets uit Schilde vertrokken was om naar Antwerpen te rijden, waar ze met vriendinnen had afgesproken. Een dag later werden bebloede kleren van Julie teruggevonden. Maandagmiddag werd haar lichaam uiteindelijk uit het Albertkanaal gehaald. Julie werd vermoord. Het gerecht verspreidde een opsporingsbericht van een mogelijk belangrijke getuige in de zaak. Het ging om de 39-jarige Steve Bakelmans uit Antwerpen...

De hele natie hield angstvallig de nieuwsberichten van de laatste dagen in de gaten, in de hoop dat de 23-jarige Julie Van Espen levend teruggevonden zou worden. De studente uit Antwerpen verdween zaterdagavond nadat ze met haar fiets uit Schilde vertrokken was om naar Antwerpen te rijden, waar ze met vriendinnen had afgesproken. Een dag later werden bebloede kleren van Julie teruggevonden. Maandagmiddag werd haar lichaam uiteindelijk uit het Albertkanaal gehaald. Julie werd vermoord. Het gerecht verspreidde een opsporingsbericht van een mogelijk belangrijke getuige in de zaak. Het ging om de 39-jarige Steve Bakelmans uit Antwerpen. De man werd later van de trein geplukt door de politie in Leuven en aangehouden op verdenking van de moord op Julie. Aan de onderzoeksrechter bekende hij uiteindelijk de moord op de 23-jarige studente.De dader was eerder al twee keer veroordeeld voor verkrachting en had een zwaar gerechtelijk verleden. Zijn laatste veroordeling dateert van 2017. Hij kreeg toen vier jaar cel voor de brutale verkrachting van zijn ex-vriendin. De rechter weigerde zijn onmiddellijke aanhouding. Twee jaar later kreeg hij daardoor de kans om opnieuw toe te slaan, met ergere gevolgen deze keer. Wesley Bakelmans uit Eernegem is de neef van de dader die Julie om het leven bracht. Al meermaals kreeg hij via sociale media dreigberichten. "Ik kan niet instaan voor de daden van Steve", vertelt hij. "Ik krijg constant dreigberichten, verwijten en vragen of ik familie ben van Steve. Mijn antwoord is ja, ik ben familie van Steve. Velen dachten dat het mijn broer was, maar hij is mijn neef. Ik betreur ten zeerste zijn beestachtige daden. Mijn steun gaat dan ook volledig naar de ouders, vrienden en familie van Julie." Volgens Wesley heeft zijn neef een slechte jeugd gehad. "Steve heeft inderdaad een niet al te beste jeugd gehad. Hij heeft al heel wat op zijn kerfstok. Maar we hebben hem nooit laten vallen. We hadden altijd gedacht dat het met hem wel zou goedkomen. Maar nooit hadden we verwacht dat hij tot zo'n daden zou overgaan. Ik ben ontgoocheld. Wat hij gedaan heeft is op geen enkele manier goed te praten of te vergeven. Hij heeft een dochter, vriendin, familielid uit het leven gerukt van anderen. Maar de verwijten naar mij en andere familieleden, daar kan ik niet mee om. Ik begrijp dat mensen teleurgesteld en ontgoocheld zijn, maar dat zijn wij ook."Wesley kreeg verschillende verwijten naar zijn hoofd geslingerd. "Mensen mogen zeggen wat ze willen, maar mijn kind moeten ze er tussenuit laten. Ik heb zelf een dochtertje. Als mensen je dan zeggen dat ze hopen dat zij ooit hetzelfde mag meemaken, dat doet pijn. Wat mij betreft mogen ze voor zulke mensen de doodstraf weer invoeren. Ik ben al altijd voorstander geweest van de doodstraf, dat verandert niet omdat het deze keer om een familielid gaat. Ik wil alleen dat de verwijten stoppen en dat mensen mij niet gaan associëren met hem. Weet je... we zagen hem een keer per jaar, tijdens een familiebijeenkomst. Anders zagen we hem amper of zelfs helemaal niet. Ik begrijp de verwijten wel, versta me niet verkeerd. Maar wij zijn niet verantwoordelijk voor zijn daden. Hij en hij alleen is dat." (JRO)