West-Vlaams coronavaccin 2.0 op komst: niet het snelste, wel het beste?

Bert Vanden Berghe

Het bedrijf Ziphius Therapeutics uit Oostkamp werkt ijverig verder aan een eigen vaccin. Dat zou een nog betere werking moeten opleveren dan de huidige vaccins die er nu heel snel aankomen. Chris Cardon, oprichter van het biotechbedrijf, is hoopvol over de uitkomst. De lat ligt hoog, maar hij wil die nog hoger leggen. “Eigenlijk werken we nu aan een vaccin 2.0.”

Als we de beeldspraak van de oorlog tegen het coronavirus letterlijk nemen, dan zien we vandaag hoe grote farmaceutische bedrijven een vaccin in stelling brengen aan de frontlinie, in de hoop het virus een stevige slag toe te dienen. In de achterlinie werken kleinere bedrijven intussen naarstig verder aan een nog efficiënter vaccin of wapen zo je wil, dat op termijn de oorlog moet winnen.

Ziphius Therapeutics uit Oostkamp is één van die kleine bedrijfjes. Het enige zelfs in ons land dat werkt op basis van mRNA (Messenger-RNA, red.). Dat is een genetische code dat het DNA aanstuurt om bepaalde processen in gang te zetten, of in dit geval: antistoffen ontwikkelen als afweerreactie tegen het virus.

Klinische testen

Het bedrijf zit nog volop in de testfase, weet zaakvoerder Chris Cardon. Eenmaal ze de toestemming krijgen van het ministerie van Volksgezondheid, kunnen ze begin volgend jaar al testen op mensen. Als alles goed gaat, kunnen we de start van de klinische testen dan in het tweede kwartaal van 2021 verwachten.

“We hebben nooit de betrachting gehad om de snelste te zijn”, aldus Cardon. “We werken als het ware aan een 2.0-versie. Als het virus muteert of de resistentie is niet zo hoog, dan willen wij naar voren komen met een vaccin dat veel beter het virus kan aanpakken. Is dat haalbaar? Ja. Is dat zeker? Nee.”

“Ons vaccin moet een gemuteerd virus beter kunnen aanpakken”

Het is in elk geval veelbelovend dat Pfizer (met BioNTech, red.) en Moderna Therapeutics volgens datzelfde systeem werken. Een specifiek effectiviteitspercentage op zijn vaccin kleven, wil Chris nog niet doen. “Zonder een steen te gooien naar anderen, maar 70 procent is niet goed genoeg. Als ik zie dat er gesproken wordt over cijfers van 95 procent, dan moeten we dat ook halen. Maar ik kan wel al zeggen dat de voorlopige resultaten veelbelovend zijn.”

Sommige bedrijven hopen dit jaar nog vaccins te kunnen leveren, maar bij Chris zorgt dat niet voor extra stress. “Of dan toch een gezonde stress. Wij willen vooral een bredere immuniteit en een langdurige werking behalen. Wij kunnen als klein bedrijf het verschil maken door ons te specialiseren en ons te focussen op een diepere werking. Waarom de grotere bedrijven dat niet meteen doen? Hun grootste zorg is zo snel mogelijk een eenvoudig en goed werkend vaccin afleveren. Onze taak is om het nog beter te maken. Het is dus niet ongewoon dat die grote farmareuzen gaandeweg bij kleinere bedrijfjes als het onze aankloppen.” Net als de overheid overigens. “Ik hoop het in elk geval. Zo steunen ze ook de lokale werkgelegenheid.”

West-Vlaamse knowhow

Tegen eind dit jaar werken immers 22 mensen aan het West-Vlaamse vaccin. “De bedoeling is dat we volgend jaar naar 46 mensen gaan, het jaar nadien mikken we op 88 mensen in ons bedrijf.” Vandaag bestaat minstens de helft van het bedrijf uit West-Vlaamse knowhow. “En West-Vlaams doorzettingsvermogen. We zijn echter met wereldspecialisten bezig, vandaar dat er ook mensen zijn uit de VS, Indië en de rest van Vlaanderen.”

Voor het bedrijf, dat doorgaans nieuwe therapieën ontwikkelt, zorgde dit virus voor een hele omschakeling. “Vandaag zijn we honderd procent bezig met vaccins. Er zitten er veertien in de pijplijn. Met twee daarvan hopen we dus begin volgend jaar klinische testen te kunnen doen. Het gaat om het vaccin tegen covid-19 en ook eentje tegen chlamydia. Maar nog eens: voor ons telt niet de snelheid, maar de kwaliteit ervan. Sommige zaken zijn onmogelijk tot ze gedaan worden door iemand, daar geloven we heel sterk in.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.