"Het parcours is weer helemaal in Noord-Frankrijk", aldus penningmeester Stefan Nollet. "We profiteren van onze ligging aan de grens. Er zijn weinig mountainbiketochten in de regio die de grens dwarsen en naar Noord-Frankrijk trekken. Tweede reden is dat er daar veel mooi onverhard ligt. En er is nog wat bos, het is heel landelijk en heel rustig."
...

"Het parcours is weer helemaal in Noord-Frankrijk", aldus penningmeester Stefan Nollet. "We profiteren van onze ligging aan de grens. Er zijn weinig mountainbiketochten in de regio die de grens dwarsen en naar Noord-Frankrijk trekken. Tweede reden is dat er daar veel mooi onverhard ligt. En er is nog wat bos, het is heel landelijk en heel rustig."Er is dit keer keuze uit vier afstanden. "De verste afstand gaat tot de Citadel in Rijsel", legt Stefan uit. "Het is de eerste keer dat we voor onze mountainbiketocht tot daar rijden. De citadel deden we al aan tijdens onze Grote Raketmarathon in mei en juni (de laatste editie was in 2016, red). Het is er heel mooi. Ze gaan daar allemaal naar op kijken. Het is een zeer mooi park in het oude Rijsel, met ongeveer acht kilometer schitterende singletracks. We keren terug via Wambrechies, dat is ook altijd een mooie passage.""Nadien gaat het langs Quesnoy-sur-Deule en Deulemont naar het eilandje in Waasten. Vervolgens richting het recreatie-eiland De Balokken. De deelnemers rijden rond de Briekenmolen en het Nationaal Tabaksmuseum. Er is weer een stop in de tuin van ons clublokaal De Macote en we rijden weer door het café."De mountainbiketocht valt dit keer op een zondag. "Het is voor ons een voordeel dat het niet in een verlengd weekend valt", zegt voorzitter Dirk Degrande. "De opkomst viel de afgelopen jaren tweemaal wat tegen door slecht weer en een verlengd weekend. We hopen deze editie 1.000 deelnemers te halen. Een ander voordeel op zondag is dat er dan meer parkeergelegenheid zal zijn op de Steenakker." In tegenstelling tot de vorige jaren is de inschrijving maar tot 12 uur. "Om alles nog zondag te kunnen opkuisen want de meesten moeten op maandag gaan werken", aldus Stefan.Voor de cyclotocht zijn er twee afstanden: 45 en 75 kilometer. "De eerste keer vorig jaar was die cyclotour een heel matig succes want het was slecht weer", zegt Stefan. "Om 5 uur goot het water en kwamen er veel daardoor niet af. In de loop van de dag werd het mooi weer." De toertocht van De Raketmannen is een klassieker met steeds zeer veel deelnemers. Tot in de loop der jaren met een gemiddelde van 1.500. Onder meer dankzij een goede organisatie en de ruime bevoorradingen onderweg.Voor de allerjongsten tussen 6 en 15 jaar is er met start om 10 uur ook een kidstocht (15 kilometer), onder begeleiding van ervaren mountainbikers. "Nieuw dit keer is de Flanders Kids Tour, een initiatief van Cycling Vlaanderen", aldus Stefan. "Het gaat om een kalender met vier organisaties in West-Vlaanderen en zeven in Oost-Vlaanderen. Vooraf om 9 uur is er voor de kinderen een fietsbehendigheidsparcours. Door die samenwerking verwachten we extra jeugd."De Raketmannen pakten twee keer uit met een kennismakingsdag mountainbiken. "Dat leverde ons zes à zeven nieuwe leden op", zegt Stefan. "We proberen die initiatie volgend jaar te herhalen om het aantal leden uit te breiden en de groep te verjongen. We tellen momenteel een 50-tal leden uit de regio Wervik-Ieper."Tijdens het eindejaar is er een nachtrit. Op vrijdag 14 december vinden in De Macote van 19 tot 22 uur de inschrijvingen voor het nieuw seizoen plaats. Een kampioenenhulde is bij De Raketmannen niet meer aan de orde. "Bij ons is iedereen kampioen", aldus Stefan Nollet met een kwinkslag. Gewezen wereldkampioen Filip Meirhaeghe is peter van De Raketmannen, die bestaan sinds maart 2002. (Erik De Block)