"Het nieuwe plan was midden deze week al meer dan 2.500 keer opgevraagd, en de officiële start is pas zaterdag", valt Peter meteen met de deur in huis. "We schatten het totaal aantal bezoekers, sinds het begin van het festival, op 300.000."
...

"Het nieuwe plan was midden deze week al meer dan 2.500 keer opgevraagd, en de officiële start is pas zaterdag", valt Peter meteen met de deur in huis. "We schatten het totaal aantal bezoekers, sinds het begin van het festival, op 300.000."The Crystal Ship is destijds als evenement gestart, maar is ondertussen zoveel méér. "Toen we startten was de bedoeling drieledig", legt Peter uit. "Eerst en vooral was er de combinatie met de paasvakantie. Ten tweede mikten we op de kunstliefhebbers en ten derde gaven we verwaarloosde muren een update. En het is raar, maar dat zat allemaal meteen goed. Het voelde meteen juist aan. De eerste week zagen we al grootouders en hun kleinkinderen de route doen. Oostende is ook de enige stad aan zee waar je iets dergelijks kan organiseren. Het past bij ons DNA."Dat het toeristisch een enorm succes is, heeft volgens Peter niet alleen te maken met het feit dat streetart álle generaties aanspreekt, maar ook dat het festival wandel- en fietsbaar is. "Bij de eerste editie hebben we al snel beslist om het elk jaar opnieuw te organiseren, in plaats van tweejaarlijks. Het was ongelofelijk en we vonden dat er méér moest zijn."Is er ook nog voldoende interesse van de Oostendenaars zelf? "Ja, enorm", zegt curator Bjørn. "Dit jaar hebben we voor het eerst geen oproep voor muren gelanceerd. Toch hebben we meer dan honderd aanvragen gekregen. Ik krijg om het halfuur foto's binnen van Oostendenaars die foto's doorsturen van hoe de werken evolueren. Eigenlijk moeten we geen fotograaf meer boeken. Ja, het leeft echt."Dat het evenement elk jaar plaats vindt, betekent dat de interessante muren stilaan op raken. Daarom dat er voor het eerst kunstwerken uit de eerste editie van The Crystal Ship worden overschilderd. "Een logische evolutie", vinden Bjørn en Peter. "Ik zie het als een manier om de collectie up to date te houden", zegt Bjørn. "Dat we voor het eerst ook met een thema werken, kadert in diezelfde evolutie. We worden elk jaar professioneler, maar ik vind het ook belangrijk dat we ons rock-'n roll-kantje niet verliezen." Met ongeveer 58 muren is de collectie ook behapbaar, stelt Peter. "Stel je voor dat we 120 muren hadden. Dat is qua onderhoud en budget al heel wat moeilijker. En voor de bezoeker is het ook veel meer om te vatten. Vernieuwing is ook gewoon belangrijk. " Bjørn benadrukt dat hij nooit kritiek heeft gekregen op zijn artistieke keuzes. "Ik krijg volledige vrijheid en word niet in een bepaalde richting geduwd."En de toekomst? "The Crystal Ship is een blijver", zegt Peter. "Dit is een evenement dat je tien kilometer links of rechts van Oostende niet kan organiseren. Uniek, dus. Het is ook véél meer dan een evenement, maar een vast product. Ook qua uitstraling kan het tellen. Het zet Oostende internationaal op de kaart."Een mening die ook burgemeester Bart Tommelein (Open VLD) deelt. "Het festival raakt iedereen en zorgt voor verbinding in de stad. Je komt er bewust of onbewust mee in aanraking. Ook heel positief is dat je kunstwerken in alle wijken van de stad vindt. Een pluim voor de mensen van Toerisme Oostende ook, die alles in goede banen leiden. The Crystal Ship is belangrijk voor Oostende. Volgende edities zijn meer dan welkom. Of ik zelf een favoriet heb? Het hondje dat zopas geschilderd is in het Westerkwartier vind ik mooi."