In 2018 kocht Dominique Pauwelyn uit Roeselare voor 504.000 euro de site van het iconische sterrenrestaurant 't Convent in Lo-Reninge. Hij besloot om het legendarische restaurant met hotel te herbestemmen naar een moderne eventlocatie met een luxueus gastenverblijf.
...

In 2018 kocht Dominique Pauwelyn uit Roeselare voor 504.000 euro de site van het iconische sterrenrestaurant 't Convent in Lo-Reninge. Hij besloot om het legendarische restaurant met hotel te herbestemmen naar een moderne eventlocatie met een luxueus gastenverblijf."Ik heb een zwak voor sites met een rijke historiek", vertelt Dominique. "Mijn eerste project was de heropbouw van de Heerlijkheid van Marrem in Wevelgem en twee jaar geleden bouwde ik de voormalige Opelgarage Flandria in Roeselare om tot Brasserie Flandria, die door mijn zonen Jan-Willem en Louis worden uitgebaat. Met de verkoop van de Heerlijkheid van Marrem werd de aankoop van 't Convent een interessante opportuniteit."De geschiedenis van 't Convent gaat eeuwen terug in de tijd. "Ooit was het een schenking aan de Franse kloosterorde Marchiennes, maar tijdens de Franse revolutie werd het verkocht waarna het als landbouwbedrijf fungeerde", vertelt Dominique. "In 1975 werd de hoeve verkocht aan kunstenaar José Vermeersch, die er aanvankelijk een museum wilde inrichten. Uiteindelijk werd het een gastenverblijf met een klein restaurant, dat in 1978 werd overgenomen door Rudi en Sonja Devolder."Rudi en Sonja bouwden 't Convent uit tot een gerenommeerde sterrenrestaurant met hotel. Er kwam onder meer een helihaven en wellnesscomplex. "'t Convent werd een exclusieve ontmoetingsplaats voor de beau monde", vertelt Dominique. "Er vonden zelfs geheime ministerraden plaats. Eén van de hoogtepunten dateert uit 2005 toen, elf jaar na het aanleggen van de truffelplantage achter het hotel, het speciaal getrainde zwijntje Rabass de eerste truffel uit de West-Vlaamse bodem haalde."In 2014 werd 't Convent definitief gesloten. "In 2014 had ik al interesse in 't Convent", vertelt Dominique. "Ik heb toen enkele gesprekken gehad met de curator, maar die zijn nergens op uitgedraaid. Vier jaar later, in mei 2018, tijdens een vakantie met vrienden in de Provence, botste ik op het online Notarisblad en viel mijn oog meteen op de openbare verkoopstelling van 't Convent. Toen is het heel snel gegaan. Amper drie maanden later vond de openbare verkoop met definitieve toewijzing plaats en kon ik starten aan dit nieuwe avontuur."Het domein was echter verloederd en ten prooi gevallen aan vandalen en dieven. "Alles wat te demonteren viel - van de torenklok tot de koperen kabels en leidingen - was verdwenen en zowat alle ramen, deuren, muren... zijn er moeten aan geloven", vervolgt Dominique. "De binnendeuren van de hotelkamers lagen in het zwembad en overal op de muren was er met graffiti gespoten en verf uitgekieperd. In het begin hebben we nog een paar keer ongewenst bezoek gehad. Zo gingen mijn zonen enkele dagen na de openbare verkoop een kijkje nemen en betrapten ze enkele jongeren op heterdaad. De politie heeft toen enkele van die jongeren opgepakt. Het bleek om urbex-gangers te gaan die van de andere kant van België kwamen om de site te exploreren. En foto's te maken.""Toen even later de dakwerker de eerste onderdelen in lood had geplaatst, zijn diezelfde avond nog opnieuw dieven aan het werk geweest", vervolgt Dominique. "Toen hebben we er paal en perk aan gesteld en installeerden we werfcamera's. Dat afficheerden we ook aan de site en sindsdien is het nachtelijk bezoek gestopt."Er was heel wat werk aan de winkel. "De dag na de verkoop zijn we al gestart met de eerste werken in de zwaar verwilderde tuin. Ook het dak van het hotelgebouw hebben we meteen aangepakt en we plaatsten een drainagebuis naast en onder het niveau van de kelderfundering met een bijhorende pompput om de jarenlange waterinsijpeling in de crypte aan te pakken. Het water stond er bijna anderhalve meter hoog.""Al snel werd duidelijk dat de oudste gebouwen niet konden behouden worden omwille van de wettelijke vereisten die een uitbating met zich zouden meebrengen", legt Dominique uit. "De nieuwe gebouwen wilden we aanvankelijk allemaal behouden, maar sommige ervan hadden geen vergunning en moesten alsnog afgebroken worden."Ook de brandweer werd meteen bij het ontwerp betrokken. "In het hoofdgebouw was er een trap met een zeer smalle, open trap van amper 55 cm. Deze lift voldeed niet aan de huidige brand- en veiligheidsnormen. In overleg met de brandweer vervingen we de smalle trap door een gesloten betonnen trap. Deze trap zorgt voor de brandweerstand en de compartimentering was gemakkelijk op te lossen, waardoor we de lelijke noodtrappen langs de buitenzijde definitief konden weghalen."In de plaats van de gesloopte gebouwen komt er een moderne nieuwbouw. "Achter de grijze betongevel schuilt een centrale inkomhal met ontvangstruimte en drie eventzalen op de gelijkvloerse verdieping (zaal Vleteren, zaal Reninge en zaal Alveringem, red.) die samen of apart kunnen gebruikt worden. De inkomhal biedt ook toegang tot de crypte in de kelderverdieping. Het voormalige hotelgebouw wordt met respect voor de authentieke elementen gerenoveerd tot een luxueus gastenverblijf. "Voor bezoekers die 't Convent hebben gekend, zullen er in het restaureerde gastenverblijf blijvende herinneringen zijn. Het zwembad hebben we er moeten uithalen, maar het dakgebinte, de ramen en de crypte zijn gebleven. Het gastenverblijf telt negen slaap- en badkamers, een living en drie keukens. In de torenkamer komt de bruidssuite."De werken zijn momenteel volop aan de gang. Het gastenverblijf opent zijn deuren in januari 2020 en de eerste evenementen kunnen plaatsvinden vanaf de late zomer 2020. Er wordt ook gewerkt aan een nieuwe vergunning voor de helihaven. "In oktober en november vinden er al enkele kleinschalige evenementen plaats en wellicht zal ik met oudjaar hier feest vieren om alles eens te testen. Mijn vriendin Eveline Degrieck, die zaakvoerster is van Lingerie Josy uit Veurne, bereidt ook al een nieuwe modeshow voor die zal plaatsvinden in 't Convent 2.0."