Gepakt en gezakt vertrekt burgemeester Francesco Vanderjeugd (Open Vld), na een bezoek aan het graf van zijn overleden moeder Christine, vrijdagochtend met de fiets richting Lourdes. "Mijn moeder was heel gelovig. Als kind ging ik enkele keren met haar mee naar Lourdes. Toen ze ziek werd beloofde ik dat ik ieder jaar op bedevaart zou gaan."
...

Gepakt en gezakt vertrekt burgemeester Francesco Vanderjeugd (Open Vld), na een bezoek aan het graf van zijn overleden moeder Christine, vrijdagochtend met de fiets richting Lourdes. "Mijn moeder was heel gelovig. Als kind ging ik enkele keren met haar mee naar Lourdes. Toen ze ziek werd beloofde ik dat ik ieder jaar op bedevaart zou gaan." Nadat mama Christine in 2016 kwam te overlijden, trok de Stadense burgervader in 2017 met de trein naar Lourdes. Een jaar later vertrok Vanderjeugd met de fiets naar het Franse bedevaartsoord Lisieux. Goed voor zo'n 480 kilometer in vier dagen. "Vorig jaar koos ik voor een bedevaart dicht bij huis en fietste ik naar Dadizele. Nu sta ik echter voor een veel grotere uitdaging: een fietstocht richting Lourdes."Om daar te geraken moet Vanderjeugd 1.200 kilometer fietsen en 9.000 hoogtemeters weten te overwinnen. "Nee, ik ben niet supergoed getraind, maar met de steun van Stadens topsporter Steven Demyttenaere hoop ik de eerste drie dagen het juiste tempo te vinden." Na het weekend zet de burgemeester zijn weg alleen verder. Hij hoopt om rond 1 september aan te komen in Lourdes. "Ik kies er bewust voor om het grootste deel van mijn fietsreis alleen af te leggen. Verschillende mensen stelden voor om me te begeleiden. De afgelopen weken waren mede door de coronacrisis en bijvoorbeeld de situatie in Westvlees heel erg heftig. Door alleen een 700-tal kilometer te overbruggen kan ik mijn hoofd wat leegmaken. Vaste adressen om te overnachten heb ik nu nog niet. Ik zie wel waar ik iedere dag geraak." Vanderjeugd neemt als engelbewaarder een medaille mee die hij nog van zijn moeder kreeg.Vanderjeugd heeft nu vakantie tot 6 september. In die tijd is schepen en partijgenoot Geert Moerkerke waarnemend burgemeester. "Mijn noodtelefoon heb ik constant bij me. Indien er echt iets fout loopt binnen de gemeente sta ik binnen de tien uur terug thuis. Momenteel geldt hier nu code geel, mocht het code rood geweest zijn zou ik niet vertrokken zijn." Voor zijn fietstocht laat Francesco Vanderjeugd zich sponsoren. De opbrengst van die sponsoring zal hij schenken aan het goede doel. Vanderjeugd koost voor de organisatie Downsyndroom Vlaanderen. De burgemeester heeft al jaren een heel intense vriendschappelijke band met tafeltennis Christof Swaenepoel, de Stadenaar die zelf het syndroom van Down heeft. Zo ging de burgemeester onder andere Christof aanmoedigen toen hij enkele jaren geleden een belangrijk tornooi speelde in Abu Dhabi. Nu is het aan Christof om zijn goede kameraad aan te moedigen. "Christof supportert voor me vanop de eerste rij. Ik ben dan ook heel erg blij iets voor die organisatie te kunnen doen." Het fietsavontuur van de Stadense burgemeester is de komende dagen te volgen op zijn Instragrampagina. Met Facebook wil hij de komende dagen wat minder bezig zijn. "Heel veel mensen stuurden de voorbije weken berichten. Ik wil het nu even wat rustiger aan doen en wat investeren in mezelf." (BF)