Serpentarium eindigt met sisser: Marnick Croes ziet levenswerk teloorgaan

Marnick Croes met twee rode teju's, hagedissen die 140 centimeter lang kunnen worden.© WK
Marnick Croes met twee rode teju's, hagedissen die 140 centimeter lang kunnen worden.© WK
Wim Kerkhof
Wim Kerkhof Medewerker KW

Het doek is gevallen voor het Serpentarium. De lange verplichte sluiting, onzekere toekomst en hoge kosten betekenen het einde van de reptielenzoo. “Een verlies voor Blankenberge”, zegt uitbater van het eerste uur Marnick Croes. Zijn zoo trok jaarlijks 57.000 bezoekers.

Het Serpentarium ontstond in 1998 uit de privécollectie van Marnick Croes (58), die thuis onderdak gaf aan liefst 160 reptielen. In de jaren die volgden groeide de all-weather attractie uit tot een reptielenzoo met honderd terraria en een collectie van tweehonderd dieren.

De overname door de Koninklijke Maatschappij voor Dierkunde Antwerpen in 2009 bood nieuwe mogelijkheden. Er werd extra ingezet op educatie, in 2012 volgde de opening van een nieuwe shop en kwamen er tien nieuwe terraria voor ongewervelde dieren bij.

De eigenzinnige dierentuin was meer dan twintig jaar lang de enige plek waar bezoekers oog in oog konden staan met reptielen en amfibieën zoals kameleons, wurgslangen, gifslangen, groene leguanen, agamen, skinken, varanen, gekko’s, pijlgifkikkers en boomkikkers.

Met dank aan Monset

“Toenmalig burgemeester Ludo Monset zag het idee van zo’n all-weather attractie wel zitten, en zo heb ik van mijn hobby mijn werk kunnen maken. Ik ben in die 23 jaar nooit één dag met tegenzin gaan werken. Veel meegemaakt ook, met mijn team”, zegt Marnick.

Ik zal de mensen missen, maar vooral de dieren

Hij koestert dan ook geen wrok omwille van de sluiting. “De wil om voort te doen was er wel, maar het kostenplaatje was er niet naar. Dat was voor mij geen verrassing, ik kende de problematiek en had dit dus zien aankomen. En ik heb mijn droom kunnen verwezenlijken hé. We gaan eindigen in schoonheid”, klinkt het optimistisch.

Trouwe fans

Toch vindt Marnick het uiteraard ook wel spijtig dat het Serpentarium verdwijnt. “Het is zeker een groot verlies voor Blankenberge: weer een mooie indoorattractie minder. Van het openluchtpretpark dat onze stad ooit was, schiet er tegenwoordig nog maar weinig over. De reptielenzoo had in de loop der jaren ook een schare trouwe fans verzameld. We hadden veel trouwe bezoekers, die meerdere keren per jaar over de vloer kwamen. Vaak grootouders met kleinkinderen. Op regendagen zoals nu, kon je over de koppen lopen. Dan hadden we soms wel acht-, negenhonderd bezoekers op een dag. Full house , want het Serpentarium is niet zo groot, hé. Reken dus maar dat het gemist zal worden.”

Een foto uit de oude doos: Marnick Croes (links) en twee medewerkers tonen een python.© a-KW
Een foto uit de oude doos: Marnick Croes (links) en twee medewerkers tonen een python.© a-KW

Zelf zal Marnick het ook missen. “De mensen, maar vooral ook de dieren. Ik zag ze tenslotte bijna dagelijks.”

Onvermijdelijk

Jammer genoeg betekende de coronacrisis dus het einde van een mooi tijdperk. “De inkomsten vielen volledig weg en de hoge vaste kosten liepen gewoon door. Naast de huur voor het gebouw stonden nog enkele pittige investeringen inzake milieu en veiligheid op de planning. Die situatie was niet langer houdbaar. De beslissing is met pijn in het hart genomen, maar noodzakelijk”, zegt algemeen directeur Dries Herpoelaert.

Omdat de coronamaatregelen in het gebouw niet konden worden gegarandeerd, was een heropening uitgesloten. Zelfs met een versoepeling van de huidige veiligheidsmaatregelen was ook een toekomstige opening onzeker.

Momenteel wordt voor alle dieren een nieuwe thuis gezocht. Zowel in ZOO Antwerpen als ZOO Planckendael zal een deel van de 200 dieren worden ondergebracht.

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.