De ontvangst bij voorzitter Marjolijn Vergote is meer dan hartelijk. Spontaan wordt een stukje kaas en brood op tafel gezet. "Wij zijn dat gewend van in India", lacht Marjolijn. "Hoe groot de armoede er ook is, de mensen proberen er altijd nog om met elkaar te delen en plezier te maken." Ook erevoorzitster en oprichtster Irena Vanderjeugt is van de partij: "Dit jaar vierden we het 20-jarig bestaan van SOS Zoutmijnkinderen." Het jubileumjaar is het moment bij uitstek om terug te blikken op wat de vzw kon verwezenlijken in de armste regio van Tamil Nadu, een staat in Zuid-India.
...

De ontvangst bij voorzitter Marjolijn Vergote is meer dan hartelijk. Spontaan wordt een stukje kaas en brood op tafel gezet. "Wij zijn dat gewend van in India", lacht Marjolijn. "Hoe groot de armoede er ook is, de mensen proberen er altijd nog om met elkaar te delen en plezier te maken." Ook erevoorzitster en oprichtster Irena Vanderjeugt is van de partij: "Dit jaar vierden we het 20-jarig bestaan van SOS Zoutmijnkinderen." Het jubileumjaar is het moment bij uitstek om terug te blikken op wat de vzw kon verwezenlijken in de armste regio van Tamil Nadu, een staat in Zuid-India.Het verhaal van de vzw begint in de jaren tachtig. Voorzitster Irena Vanderjeugt is op reis in India en leert er Cletus Babu kennen. Hij en zijn vrouw Amali zijn de bezielers van SCAD (Social Change and Development), een NGO die zich inzet voor de allerarmsten. "Cletus leidde me rond en toonde me de zoutmijnen", herinnert Irena zich. "Daar zagen we kinderen die de dag door zakjes zout moesten vullen.""Ik zie Cletus nog zo voor me terwijl hij zegt: 'Ik wil al deze kinderen op school krijgen.' Zijn droom en project nam ik mee terug naar België en ik besloot me van hieruit in te zetten voor deze kinderen." Het duurde nog tot 1998 voor de vzw met vijf bestuursleden officieel werd opgericht.""Intussen zijn we 20 jaar later en is al heel wat bereikt. "Cletus heeft mede dankzij onze steun de zoutmijnkinderen effectief op school gekregen. 18.000 kinderen van zoutmijnwerkers gaan vandaag naar een van de 287 scholen. Ze krijgen er basisonderwijs tot ze ongeveer 12 à 13 jaar zijn. De kinderen die de capaciteiten hebben om verder te studeren, ondersteunen we ook."Marjolijn leerde de vzw en Irena kennen door haar werk in Dominiek Savio. "Het is altijd al mijn droom geweest om in andere landen te gaan werken voor mensen die hulp nodig hebben. Ik was al in Afrika geweest en had ook al in India gewerkt met zuster Jeanne Devos. Op een dag kwam Irena met Cletus en Amali voor een kennismakingsbezoek naar Dominiek Savio. Ik was meteen geboeid door hun verhaal en besloot me mee in te zetten voor de vzw.""Er zijn geen voorzieningen voor kinderen met een beperking in Zuid - Tamil Nadu", vervolgt Marjolijn. "De kinderen werden thuisgelaten, soms zelfs aan de ketting, omdat de ouders moesten gaan werken en er geen opvang was. Vanuit mijn beroep lagen deze kinderen me nauw aan het hart. Er ontstond een samenwerking tussen Groep Gidts en India om de omstandigheden van kinderen met een beperking te verbeteren."Na 20 jaar heeft de vzw al veel kunnen betekenen voor duizenden gezinnen in de regio. Ze werden financieel ondersteund door de provincie West-Vlaanderen en heel wat schenkers. Ook in de toekomst willen ze op dit elan verdergaan."We geven nooit zomaar geld. Alle projecten zijn in samenspraak met de mensen daar. Na afloop moeten ze kunnen zeggen: 'We hebben het zelf gedaan'. We mogen met de hand op het hart zeggen dat we van elke eurocent die we aan SCAD geven, weten waarvoor het gebruikt wordt."Het voorzitterschap van een vzw brengt heel wat werk en administratie met zich mee. Toch halen beide voorzitters veel voldoening uit de vzw: "Als ik naar SCAD ga, dan voelt dat voor mij aan als thuiskomen", vertelt Marjolijn. "Om de twee jaar organiseren we een inleefreis naar India. Alle reizigers zeggen na afloop hetzelfde, dat de ervaring hen veranderd heeft.""We geven veel, maar krijgen er nog veel meer voor terug", vindt ook Irena. "Na het verlies van twee van mijn kinderen maakte ik een moeilijke tijd door. Nu heb ik voor duizenden arme kinderen iets kunnen betekenen. Dat doet deugd."Iedereen kan zich inschrijven voor de familiedag op 22 september in De Oude Melkerij, Stationsstraat 143B in Gits. Er is een feestmaaltijd, Indiase dans, acts aan tafel door goochelaar Frankini, een ballonnenclown, een springkasteel, grime, henna painting en gezelschapsspelen. Deelnameprijs is 20 euro voor volwassenen en 10 euro voor kinderen tot 12 jaar. Inschrijven kan door storten op BE14 7360 4620 3083 met mededeling: 'Feestmaaltijd + het aantal volwassenen en kinderen'.