Het verhaal van Manawa Watches kiemde al toen Gérald Vandeputte (21) amper dertien jaar oud was. "Toen kocht ik met mijn spaarcenten mijn eerste 'echte' horloge: een Tissot PRC 200", glundert hij. "Ik herinner me die dag nog alsof het gisteren was. Sindsdien ben ik gefascineerd door alles wat met horloges te maken heeft. Waar die passie vandaan komt, kan ik niet verklaren, maar ik heb er een onuitputtelijke interesse voor. En mijn allereerste polshorloge doe ik nooit weg. Daarvoor is de emotionele waarde te hoog en bovendien werkt hij nog altijd perfect."
...

Het verhaal van Manawa Watches kiemde al toen Gérald Vandeputte (21) amper dertien jaar oud was. "Toen kocht ik met mijn spaarcenten mijn eerste 'echte' horloge: een Tissot PRC 200", glundert hij. "Ik herinner me die dag nog alsof het gisteren was. Sindsdien ben ik gefascineerd door alles wat met horloges te maken heeft. Waar die passie vandaan komt, kan ik niet verklaren, maar ik heb er een onuitputtelijke interesse voor. En mijn allereerste polshorloge doe ik nooit weg. Daarvoor is de emotionele waarde te hoog en bovendien werkt hij nog altijd perfect."Gérald begon zich al snel te verdiepingen in een machinerie en techniek die achter een polshorloge schuil gaat. "Ik begon blogs te lezen, bekeek honderden YouTube-filmpjes... Ik wilde er gewoon alles over weten."De voorbije jaren legde de derdejaarsstudent rechten aan de Vrije Universiteit Brussel al een kleine collectie polshorloges aan. "Iets waar ik wel trots op ben", zegt hij. "Maar ik wilde ook zélf een exemplaar samenstellen. Daarom kocht ik in 2015 online een zelfbouwkit en daarmee ging ik aan de slag. Het was zweten en zwoegen, maar uiteindelijk slaagde ik in mijn opzet: het horloge zag er misschien niet zo mooi uit, maar het wérkte wel. Ik voelde me de koning te rijk."Zo groeide ook stilaan het idee om zelf een polshorloge te creëren. "Een wild idee, maar dat werd al snel concreet. Ik sloeg aan het brainstormen met een bevriende grafisch vormgever, maar het aanvankelijke plan was om slechts één uniek stuk te maken. Voor persoonlijk gebruik, dus. Maar hoe vaker ik het verhaal vertelde, hoe meer mensen interesse bleken te hebben in mijn idee. En toen ik de onderdelen wilde bestellen, bleek ook dat het plan pas vanaf een bepaald volume betaalbaar werd. Twee jaar geleden maakte ik vier prototypes en die vonden vliegensvlug een eigenaar, hoewel ze in mijn ogen allesbehalve perfect waren. Maar het zette me wel aan het denken. Waarom dit verhaal geen stapje verder zetten?"In juli van dit jaar lanceerde Gérald officieel Manawa Watches. "Dat betekent 'tijd' in het Hawaiiaans. Klinkt goed en dekt volledig de lading. Ik doe letterlijk alles. Ik bedenk het ontwerp, bestel alle stukken en monteer die ook. Elk polshorloge van Manawa wordt door mij samengesteld. Ik verzorg ook de marketing en de communicatie... Het is echt mijn kindje geworden."En dat moet een succes worden, zegt Gérald. "Ik heb er mijn spaargeld in geïnvesteerd. Een risico, maar ik wil de sprong wagen. Dan kan ik er later zeker geen spijt van hebben."De verkoop loopt ondertussen wel al als een trein. Na twee maanden staat de teller al op veertien verkochte exemplaren, verdeeld over de drie huidige modellen. "En dat is boven alle verwachtingen", zegt Gérald met een brede glimlach. "Ik hoopte om er na één jaar twintig verkocht te hebben, maar die kaap komt nu al stilaan dichterbij. Blijkbaar slaat mijn verhaal aan."De Manawa-horloges zijn stuk voor stuk met de hand op te winden. Een bewuste keuze, klinkt het. "Dat draagt bij tot het authentieke verhaal dat ik wil vertellen. Elke dag even de tijd nemen om je timepiece op te winden, zorgt ervoor dat je er even intens contact mee hebt. Mijn persoonlijk klein gelukje. En wanneer ik een polshorloge aan het assembleren ben, kom ik volledig tot rust. Ik word er compleet zen van. Het is precisiewerk van jewelste, maar elke keer ik een exemplaar klaar heb, krijg ik een erg voldaan gevoel."Nu heeft Gérald drie modellen beschikbaar, maar stiekem droomt hij al van een breder aanbod. "In de loop van 2020 wil ik enkele nieuwe ideeën uitwerken. Maar ik ga stap voor stap in dit verhaal. Ik ben vooral tevreden dat mijn verhaal aanslaat. Of ik er ooit mijn bestaan van wil maken? Stel me die vraag binnen enkele jaren nog eens", grijnst hij. "Maar ik wil van Manawa in elk geval een mooi en langdurig verhaal maken. Ik mocht nu al horloges naar Ierland en Japan opsturen, hopelijk kan ik mijn merk ook internationaal steeds meer op de kaart zetten." De prijs voor een creatie van Gérald bedraagt 890 euro. "Prijs-kwaliteit zit die erg scherp. Je krijgt een topstuk voor een betaalbare prijs. Elk polshorloge heeft twee jaar garantie, maar wie er een beetje zorg voor draagt, kan er zijn hele leven lang van genieten."