Weduwe Eddy Walravens wil droom van haar man uitvoeren: “Hotel met vijfsterrenstatus”

Eddy Walravens werd 71. © Belga
Piet De Ville

Op 16 juni is Edouard ‘Eddy’ Walravens, de zaakvoerder van La Réserve in Knokke, overleden aan de gevolgen van kanker. De man had nog grote ambities om het hotel samen met nieuwe eigenaars Marc Coucke en Bart Versluys naar de absolute top met vijfsterrenstatus te brengen. “We gaan zijn droom nu verder uitvoeren”, zegt echtgenote Ingrid De Grande, die sinds zijn ziekte het hotel leidt.

Met het heengaan van Eddy Walravens verliest Knokke-Heist en bij uitbreiding de hele horeca- en leisurebranche een belangrijk figuur. Walravens genoot bekendheid en aanzien als eigenaar/uitbater van hotel La Réserve in Knokke maar was eigenlijk bijna zijn hele leven actief in de hotelsector. Zo was hij jarenlang directeur van het Switel-hotel in Antwerpen, dat jammer genoeg herinnerd zal worden voor de brand die er op oudejaarsavond 1994 uitbrak en aan 15 mensen het leven kostte.

Marc Coucke

Eddy Walravens kwam in 1997 samen met zijn toenmalige echtgenote Martine Van Thillo aan het roer van iconische kusthotel La Réserve in Knokke. Het mettertijd toch wat verouderde hotel werd in 2007 gesloopt en vervangen door een nieuwbouw die in 2011 opnieuw de deuren opende met Walravens opnieuw aan de leiding. De Knokse vastgoedspeler Compagnie Het Zoute trok toen ook een aantal luxeflats op bij het hotel. In 2021 werd het hotel overgenomen door de bekende ondernemers Marc Coucke en Bart Versluys die ook een miljoeneninvestering en bijhorend driejarenplan klaar hadden met de ambitie om het hotel naar een nog hoger niveau met zelfs een vijfde ster te tillen.

“Eddy was echt een krak in zijn vak”

De nieuwe eigenaars vroegen Walravens om als directeur de dagelijkse leiding in handen te blijven houden. “Het was onze bedoeling om nog lange tijd met hem samen te werken”, zegt Bart Versluys. “Natuurlijk wisten we van zijn ziekte maar recent ging het precies weer beter met hem. Het is echt schrikken want hij maakte duidelijk dat hij nog niet aan uitbollen dacht. Eddy sprak zelfs nog zijn interesse uit om ook het hotel bij het nieuwe casino van Middelkerke uit te baten!”

De eigenaars, Versluys en Coucke, zouden volgende week de plannen voor de grootschalige renovatie van het hotel voorleggen aan Eddy maar dat mocht dus niet meer zijn. “Heel spijtig want over die renovatie was hij dolenthousiast. Het was zijn grote droom om La Réserve opnieuw naar de absolute top te brengen. Maar we gaan zijn levenswerk verder zetten en de renovatie zien we dan ook als een eerbetoon naar hem toe”, zegt Bart Versluys. “Ik herinner me hem als een correcte en vriendelijke man om mee samen te werken.”

Galante gentleman

Dat is ook hoe toerismeschepen Anthony Wittesaele (GBL) hem gekend heeft. “Als schepen van Toerisme, intussen al tien jaar, had ik natuurlijk regelmatig contact met Eddy en voorheen ook nog met zijn voormalige echtgenote die ook een belangrijke rol speelde in het hotel”, zegt de schepen. “La Reserve is een van onze absolute tophotels en dat is in grote mate de verdienste geweest van Eddy. Hij was echt een krak in zijn vak, een perfectionist die toch steeds de indruk gaf alsof hij geen stress of druk ervoer. Steeds met de glimlach. Een galante gentleman die met iedereen over weg kon. Als gemeentebestuur konden wij ook steeds op hem een beroep doen. Hij was ook steeds bereid om prijzen te schenken voor wedstrijden of lotingen vanuit dienst toerisme, zoals een ontbijt of een overnachting voor een weekend. Eddy speelde trouwens ook een belangrijke rol in het aantrekken van topchef Peter Goossens om bij het vernieuwde La Réserve de keuken te gaan leiden.”

Vijfde ster

Sinds de ziekte van Eddy Walravens neemt zijn echtgenote Ingrid De Grande, zus van de bekende antiquair Paul De Grande, zijn taak over in het hotel. “We zijn vijf jaar samen geweest en ik zal me Eddy herinneren als een hardwerkende, lieve man met een grote passie voor zijn job”, zegt zijn weduwe. “Hij keek heel erg uit naar het vernieuwingstraject waarbij het de ambitie was om voor een vijfde ster te gaan. Eddy wilde van La Réserve het mooiste hotel van België maken. Ik heb zelf ook veertig jaar ervaring in de horeca, onder meer met de uitbating van de Panier d’Or in Brugge en later de Nemrod in Knokke, en engageer mij om samen met vennoten Marc Coucke en Bart Verlsluys zijn droom verder uit te voeren.”

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.