Bekende Lichterveldenaar John Maertens verliest strijd tegen slepende ziekte: “Een enorm moedig man”

John Maertens stond, ondanks zijn beperking, enorm positief in het leven. Daar speelde Club Brugge een centrale rol in. © FB
Philippe Verhaest

De bekende en geliefde Lichterveldenaar John Maertens verloor dinsdag 16 november een moedige strijd tegen kanker. John werd 55 jaar geleden zonder ledematen geboren door de gevolgen van het omstreden medicijn Softenon, maar dat stond zijn levensvreugde niet in de weg. “John was de meest optimistische man ter wereld”, zegt zijn goeie vriend Justin Vandenbulcke.

John Maertens was in en rond Lichtervelde een naam als een klok. De man werd op 9 februari 1966 geboren zonder armen en enkel met onderbenen, het rechtstreekse gevolg van Thalidomide, beter bekend als softenon. Dat zorgde destijds voor duizenden misvormde baby’s bij mama’s in spe die nietsvermoedend het medicijn tegen zwangerschapsmisselijkheid gebruikten. Het werd van de markt gehaald nadat bleek dat het middel ernstig schadelijk was voor de ongeboren vrucht van moeders die het gebruikten.

Die beperking stond John echter niet in de weg om het beste van zijn leven te maken en hij was bovenal enorm positief ingesteld.

Daarnaast hield hij er in zijn geliefde Lichtervelde een erg uitgebreide vriendenkring op na. Daarin had Justin Vandenbulcke (23) een speciaal plekje. “Ondanks het leeftijdsverschil waren we beste vrienden”, zegt Justin aangeslagen. “John was mijne copain. We hoorden of zagen elkaar elke dag.”

John hield de leuze van Club Brugge, zijn favoriete voetbalclub, hoog in het vaandel: bluvn goan

De twee leerden elkaar kennen aan de toog van café De Zwarte Leeuw in Lichtervelde en smeedden er een vriendschap voor het leven. “John was zonder overdrijven de meest optimistische man ter wereld. Hij genoot van elke dag en droeg de leuze van Club Brugge – zijn geliefde voetbalclub – hoog in het vaandel. Bluvn goan, altijd en overal. Zo stond hij in het leven.”

Naar Manchester City

John vocht echter al even tegen kanker. Die moedige strijd moest hij dinsdagnacht 16 november omstreeks 1 uur staken. “Hij is in AZ Delta Torhout overleden”, aldus Justin. “Zelf nam hij het woord niet in de mond, hij had het altijd over een slepende ziekte. Maar hij droeg alles met veel waardigheid.”

“Twee weken geleden ben ik nog samen met hem en een andere goeie vriend van John naar Manchester getrokken voor de Champions League-wedstrijd tussen Manchester City en Club Brugge. Een onvergetelijke trip.”

Club Brugge stond trouwens centraal in Johns leven. “Haast elke dag droeg hij wel iets met de clubkleuren en de thuismatchen wilde hij voor geen geld ter wereld missen.”

John Maertens had een erg grote vriendenkring. Met Justin Vandenbulcke was hij twee handen op één buik.
John Maertens had een erg grote vriendenkring. Met Justin Vandenbulcke was hij twee handen op één buik. © FB Justin Vandenbulcke

Ook Justin zelf deed vaak zijn duit in het zakje. De jongeman werkt nu bij Logghe Begrafenissen in Kortemark, maar heeft een achtergrond in de zorgsector. “Daarom nam ik soms een deel van de taken van de thuisverpleging op mij en stopte ik John ‘s avonds in bed. Zo kon hij nog wat langer onder de mensen komen. Mijn respect voor hem is eindeloos. Altijd opgewekt, altijd een grapje klaar… We zullen hem verschrikkelijk missen.”

Moedig man

Zo goed als elke Lichterveldenaar wist wie John was. “Wanneer hij met zijn karre (zoals John zijn elektrische rolstoel omschreef, red.) door het centrum reed, knikte hij naar iedereen goeiedag. Of zei hij dat hij geen zin had om een hand te geven. Hij was de eerste om zijn situatie te relativeren en mensen erop te wijzen dat ze niet mochten zagen en klagen. Kijk naar mij, zei hij dan. Ook de laatste maand, toen de ziekte steeds meer de bovenhand nam, weigerde John de handdoek te gooien. Typerend voor zijn hele leven. Hij was een van de moedigste mensen die ik ooit gekend heb.”

Twee weken geleden trok Justin Vandenbulcke nog met John Maertens naar Manchester City - Club Brugge
Twee weken geleden trok Justin Vandenbulcke nog met John Maertens naar Manchester City – Club Brugge © FB

Justin beschouwde John niet alleen als zijn beste vriend, maar ook als zijn oudere broer. “Hij stond altijd voor me klaar”, zucht hij. “Ik kon met alles bij hem terecht en John had keer op keer het juiste advies klaar. Zonder hem zal het nooit meer hetzelfde zijn.”

John Maertens was een van de drijvende krachten achter het Gildhofcomité van Lichtervelde en was ook betrokken bij de lokale CD&V-afdeling.

Er wordt op maandag 22 november in de aula van Uitvaartcentrum Feryn in Lichtervelde afscheid genomen van John Maertens.

Zeg et ne keer

Waar heb je een fout gezien of heb je zelf een suggestie? Laat het ons dan weten.